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EL ESCÉPTICO DIGIT Pedro Lu
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Asunto:EL ESCÉPTICO DIGITAL - Edición 2000 - Número 42 - 21 de septiembre de 2000
Fecha:Jueves, 21 de Septiembre, 2000  02:59:38 (+0200)
Autor:Pedro Luis Gomez Barrondo <TXINBO @.....es>

El Escéptico Digital Número 42 21/09/2000

=====================================================================

                           EL ESCÉPTICO DIGITAL

       Boletín electrónico de Ciencia, Crítica a la Pseudociencia y
Escepticismo
       © 2000 ARP-Sociedad para el Avance del Pensamiento Crítico

    Edición 2000 - Número 42 - 21 de septiembre de 2000

Boletín de acceso gratuito a través de:
http://www.elistas.net/foro/el_esceptico/alta

=== SUMARIO =========================================================

  - ¿Publicidad en Marte?

  - ¿Tiene la NASA una política poco realista para Marte?.

  - La Asociación Estadounidense para el Avance de la Ciencia afirma que
las investigaciones que impliquen una modificación hereditaria de los
genes "no son por ahora ni seguras ni responsables".

  - Nuevo y eficaz tratamiento con células madre contra el cáncer de
riñón.

  - Aguas atrapadas

  - Las células obtenidas del cerebro pueden formar tejido muscular.

  - André Brack: "buscamos huellas de vida anterior".

  - En los próximos 20 años las alergias podrían afectar a la mitad de
la población europea.


=== NOTICIAS =========================================================

¿PUBLICIDAD EN MARTE?
Por: Víctor R. Ruiz (rvr@...)

¿Pensaba que lo ha visto todo en publicidad? ¡Nunca subestime a los
creativos! No hay duda que el colocar una marca en un buen lugar, o
patrocinar a un equipo famoso, puede reportar muchos beneficios, tanto
al que paga como al que recibe. Por estas órbitas pretende ir una de las
misiones que en el año 2003 posará un explorador, posiblemente lleno de
adhesivos, en la superficie de Marte.

Como si fuese un automóvil de fórmula 1, la empresa constructora del
"Beagle 2", situada en Gran Bretaña, está buscando empresas interesadas
en patrocinar los espacios publicitarios que se han dispuesto en el
explorador. Según esta compañía, la publicidad estática podría reportar
al proyecto cerca de 16 millones de dólares (3 mil millones de pesetas),
de un total de 40 millones.

Esta novedosa campaña publicitaria, como es lógico, no está destinada al
mercado marciano, habida cuenta que de existir los marcianos estos
probablemente no sean más que seres unicelulares. El interés de las tres
firmas de alta tecnología y de transporte aeroespacial, que hasta la
fecha se han mostrado interesadas en la iniciativa, no reside pues en
los ETs sino en los sufridos terrícolas, habituales consumidores de lo
que generan los publicistas. Así pues, la publicidad marciana será vista
por primera vez en la Tierra a través de los medios de comunicación, en
la medida en que la propia sonda sea capaz de reenviar las imágenes de
los adhesivos publicitarios.

La misión "Mars Express" (y no es una marca de café... todavía), cuyo
presupuesto total está estimado aproximadamente en unos 150 millones de
dólares, será al final la menos cara de las emprendidas hasta la fecha
con destino al Planeta Rojo. De hecho, costará significativamente menos
que los otros dos exploradores que enviará la NASA casi al mismo tiempo
(misión valorada conjuntamente en unos 500 millones de dólares).

El explorador "Beagle 2", se posará sobre la superficie marciana en
diciembre del 2003, en busca de agua y de posibles trazas de vida. Esta
es la primera misión exploradora de la ESA, al menos en
solitario. Su coste, tanto en tiempo como económico, es relativamente
reducido gracias a que se han aplicado desarrollos de la misión Rosetta,
que visitará al cometa Wirtanen en el 2011.

Hasta el día de hoy, los rusos ya habían colocado determinados logotipos
sobre algunos de sus cohetes e incluso la Estación Espacial MIR
consiguió salvarse, de su anunciada destrucción, gracias al aporte
económico realizado por diversos proyectos publicitarios. En este
sentido, el primer paso hacia la conquista de la "última frontera" por
parte del sector publicitario lo dio Pizza Hut el pasado 12 de julio. La
firma de comida rápida logró colocar un anuncio de 9 metros de longitud
en el cohete Protón que puso en órbita el módulo "Zvezda" -"estrella" en
ruso- de la Estación Espacial Internacional (ISS). 'Zvezda', que se
acopló con éxito al embrión de la ISS el 26 de julio, acogerá en octubre
a los primeros inquilinos del complejo orbital, el estadounidense
William Shepherd y los rusos Yuri Gidzenko y Sergei Krikalev.

Sin embargo, esta será la primera ocasión en que la publicidad viaja tan
lejos y llega a incluso a desembarcar en otro planeta. ¡Que comience
pues la colonización de Marte! y ¡por favor! que sean Pamela Anderson y
George Clooney los encargados de representarnos (eso sí, con trajes de
astronauta de alguna famosa marca deportiva).

                           ------------------

El País http://www.elpais.es/

SUEÑOS POCO REALISTAS DE LA NASA PARA MARTE
Por: Philip Ball ( 20-09-00)

La búsqueda de rastros de vida en el planeta rojo distorsiona los planes
de exploración científica

El problema de la ciencia es que la naturaleza es honrada. No siempre te
da las respuestas que deseas. La NASA ha declarado que la prioridad
número uno de sus futuras expediciones a Marte será la de buscar vida.
Sin embargo, todos los intentos de encontrar pruebas de la existencia de
marcianos han fracasado por el momento, y empieza a parecer que, después
de todo, podría no haber agujas en ese pajar. Incluso la información de
1996 sobre la posible existencia de fósiles de bacterias marcianas en un
meteorito lanzado a la Tierra desde el planeta rojo tiene la reputación
destrozada. Pero Marte sigue burlándose, exponiendo fugazmente un pasado
más húmedo e incluso un presente esporádicamente acuático, según
indicios descubiertos recientemente.

Donde hay agua, espera la NASA, habrá vida. "Prácticamente en todos los
lugares donde los biólogos descubren agua líquida, moléculas orgánicas y
energía , encuentran vida", afirma Ed Weiler, director adjunto para la
ciencia espacial en la agencia estadounidense. Pero los escépticos
alegan que el énfasis en la biología marciana, que puede que no haya
existido nunca, está alejando todo un programa de cuestiones más
interesantes aunque menos populares sobre la historia y el medio
ambiente de Marte.

James Lovelock, el científico que concibió la hipótesis de Gaia, que
compara la Tierra con un organismo que se autorregula, ve con
escepticismo la búsqueda de la NASA en Marte. Lovelock trabajó en
misiones de la NASA en la década de los sesenta, pero creía que la
búsqueda de vida estaba condenada al fracaso. En su opinión, "la vida se
proclama como un fenómeno global", y deja una huella clara en la
atmósfera de un planeta. Ahí es donde pensaba que deberían buscar las
misiones; aunque, en cualquier caso, consideraba que la atmósfera de
Marte era la de un planeta sin vida.

Pero las objeciones de Lovelock a los planes de la NASA de realizar
exploraciones con robot, posteriormente hechos realidad con las misiones
de los módulos de descenso Viking en los setenta, cayeron en oídos
sordos. Sigue convencido de que el dinero estaría mejor empleado en
aprender más sobre la historia y la geología del planeta que en peinar
las polvorientas llanuras en busca de vida. "Están desesperados por
encontrarla", dice, "no se están comportando de una manera muy
científica".

Las misiones de la NASA nunca han sido puramente científicas. Lovelock
afirma que en los años setenta le dijeron que lo que los políticos
estadounidenses ansiaban de las misiones espaciales era que mostrasen a
sus votantes fotografías llamativas. Ciertamente, los módulos de
descenso Viking se las proporcionaron.

Ampliar la frontera

Ahora la NASA tiene un sueño más grande que vender, como revela la
declaración de su misión: "Durante las primeras décadas del siglo XXI,
los exploradores de la Tierra podrían poner pie en Marte y ampliar la
frontera humana". No hay forma de confundir la procedencia de esa última
palabra: ¿no ha crecido toda una generación de ciudadanos
estadounidenses con la visión del "espacio: la frontera final"?

Pero nadie puede vender el sueño de colonizar un planeta como Venus,
cuya agostada superficie se asa a 400º centígrados, bajo nubes cargadas
de ácido, ni un blando gigante gaseoso como Júpiter. Sin embargo si se
encontrasen signos de vida, pasados o presentes en Marte, el mensaje
sería claro: las personas pueden vivir allí.

El ansia por retratar a Marte como un planeta potencialmente habitable
se hizo evidente en los anuncios del pasado junio. La nave orbital Mars
Global Surveyor había encontrado indicios de una corriente de agua
reciente en Marte: fotos de surcos excavados en las paredes de los
cráteres que parecían arroyos descendiendo por la pendiente de una
colina. Reciente se utiliza aquí en un sentido geológico, y significa en
algún momento dentro del pasado millón de años más o menos; un simple
abrir y cerrar de ojos en la historia de un planeta.
Los canales que asemejan valles de ríos se conocen desde hace tiempo en
Marte, pero sólo en regiones donde el gran número de cráteres producidos
por meteoritos indica que la superficie tiene miles de millones de años.
Los nuevos surcos aparecieron en un terreno con muy pocos cráteres.
Michael Malin y Kenneth Edgett, dos científicos del proyecto,
propusieron que los surcos debían ser el resultado de afloramientos de
agua bajo la superficie marciana, que queda al descubierto cuando se
desmorona el borde de un precipicio. Aunque el agua expuesta se helaría
rápidamente, se podría producir una corriente repentina cuando el agua
irrumpe a través de una capa de hielo.

Estos resultados siguen siendo intrigantes; pero Malin los aprovechó
enseguida para fomentar el "espíritu de exploración" de la NASA. "Uno de
los aspectos más interesantes y significativos de este descubrimiento es
lo que podría significar si los exploradores humanos llegan a ir a
Marte", dijo, explicando que estos intrépidos pioneros no sólo podrían
beber el agua, sino también descomponerla en hidrógeno y oxígeno para
utilizarla como combustible de los cohetes.

No todo el mundo cree que estos surcos hayan sido necesariamente
causados por corrientes de agua. Se encuentran cerca de los polos
marcianos, donde hace mucho frío, y en pendientes de cráteres donde no
da el sol. Lovelock no da crédito a la interpretación oficial. Prefiere
la que han dado los científicos australianos: los canales fueron
trazados por dióxido de carbono líquido. El dióxido de carbono congelado
constituye la mayor parte de los casquetes polares de Marte.

Estos serán pronto asuntos candentes. La NASA tiene que decidir adónde
enviar las próximas misiones de módulos de descenso. El pasado mes
anunció que enviará dos vehículos robóticos idénticos a Marte en 2003,
comparables al muy exitoso todoterreno Sojourner de la misión Pathfinder
de 1997. Para buscar vida fósil, los científicos de la NASA tienen que
decidir dónde hay más probabilidades de encontrarla. Su estrategia es
"seguir el agua".

Microbios marcianos

Esto en sí tiene sentido, dado que la mayoría de los científicos están
de acuerdo en que el agua líquida es esencial para la vida. Pero hasta
los investigadores más optimistas piensan que hay sólo una posibilidad
muy remota de encontrar microbios marcianos vivos y en buen estado en
depósitos de agua del subsuelo; la evidencia de antiguos organismos
ahora extintos es probable que se agrupe alrededor de las orillas de los
lagos desecados. Pero ¿cómo se podría saber si un cráter, por ejemplo,
estuvo alguna vez lleno de agua? Una posibilidad es que el agua
evaporada hubiese dejado depósitos salinos: el agua marciana sería
probablemente tan salobre como nuestros océanos. En la Tierra, los lagos
estacionales temporales dejan tras sí sal disuelta en forma de
evaporitas blanquecinas.

La aparente ausencia de dichos depósitos alrededor de los surcos
divisados por la Mars Global Surveyor plantea otro problema para achacar
su formación a la erosión causada por el agua. Uno de los principales
candidatos a ser considerado como un depósito de evaporitas de un
antiguo lago marciano es la formación superficial conocida como White
Rock, una región de color claro de unos 15 kilómetros de ancho
descubierta en la década de los setenta.

Pero a comienzos de este año, la Mars Global Surveyor envió un análisis
de la composición de White Rock que indicaba que quizá no sea tan
diferente de la roca más oscura que la rodea. Esto fue un chasco para
todos los que esperaban que esa región permitiese detectar los
potenciales depósitos de evaporitas a los que se podrían enviar los
futuros módulos de descenso en Marte.

La NASA tiene tres años escasos para decidir adónde enviará a sus
exploradores móviles en busca de vida. Y Marte es muy grande. ¿No sería
mejor aconsejarles que se olvidasen de los posibles fósiles y
simplemente se preguntasen cuáles podrían ser las regiones más
interesantes desde el punto de vista científico para deambular por
ellas?

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El Mundo Salud http://www.elmundosalud.com/

LA AAAS SE MUESTRA, POR AHORA, CONTRARIA A LA MODIFICACIÓN DE LOS GENES
EP / AFP - Washington

Las investigaciones que impliquen una modificación hereditaria de los
genes "no son por ahora ni seguras ni responsables". Así se estima en un
informe publicado ayer en Washington por la Asociación Estadounidense
para el Avance de la Ciencia (AAAS), que recomienda que se aplace la
utilización de esta tecnología.

El análisis de la AAAS (que, con 146.000 miembros y 275 asociaciones
afiliadas, es la mayor federación de científicos del mundo) considera
que "los obstáculos tecnológicos, la complejidad de las implicaciones
éticas y religiosas y la ausencia de supervisión por parte de órganos
públicos son temas que tienen que resolverse antes de que prosigan las
investigaciones o de que se apliquen estas tecnologías".

El informe es el fruto de más de dos años de reflexión de un grupo
formado por especialistas en ciencia, ética, teología y ciencias
políticas, quienes examinaron los eventuales beneficios y las
preocupaciones que puede suscitar la modificación hereditaria de los
genes.

Potencial terapéutico

Teóricamente, esta técnica permitiría hacer desaparecer en una familia
una enfermedad transmitida de generación en generación.

"Si se utilizan los métodos actuales para el traslado de genes", esta
modificación "sólo se debe utilizar sobre los seres humanos de manera
responsable", estimó uno de los directores de la AAAS, el doctor Mark
Frankels.

La asociación recomienda en un comunicado que las pruebas en el ser
humano "no empiecen hasta que tanto las técnicas para la corrección como
para el reemplazo de genes estén listas para utilizarse de acuerdo con
las normas de seguridad y de eficacia".

Según el informe, también es necesario examinar cuestiones éticas y
religiosas, y "deben crearse mecanismos de supervisión para examinar y
aprobar todos los protocolos para la investigación y la aplicación,
tanto en el sector público como en el privado".

Para más información:
American Association for the Avancement of Science http://www.aaas.org/

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UN NUEVO TRATAMIENTO CON CÉLULAS MADRE RESULTA EFICAZ CONTRA EL CÁNCER
DE RIÑÓN
Por: Dense Grady  (NYT) - Nueva York

Un nuevo tratamiento contra el cáncer avanzado de riñón, consistente en
el trasplante de células madre de médula ósea de un hermano, ha reducido
o eliminado los tumores y ha prolongado la vida de algunos pacientes en
los que la terapia convencional había fracasado. Aunque el
procedimiento, divulgado por médicos de EE UU la semana pasada, es
todavía experimental y los resultados preliminares, investigadores no
vinculados con el trabajo afirman que los resultados son suficientemente
alentadores como para garantizar nuevos ensayos con más pacientes.

El nuevo procedimiento, una versión modificada del trasplante de médula
ósea, fue desarrollado en los Institutos Nacionales de la Salud (NIH) de
EE UU por un equipo dirigido por Richard W. Childs. En un artículo
publicado en el último número de la revista The New England Journal of
Medicine, él y sus colaboradores describen los 19 casos que trataron,
hace entre uno y tres años.

A juicio de Childs, antes del tratamiento, pocos de los 19 pacientes
tratados tenían una esperanza de vida superior a un año. Pero nueve de
ellos, que fueron tratados hace más de un año, están todavía vivos,
incluidos cuatro en los que han desaparecido todos los vestigios de
cáncer. En los otros cinco que todavía siguen vivos, los tumores se han
reducido a menos de la mitad.
De los restantes pacientes, ocho fallecieron como consecuencia del
cáncer, y dos por las complicaciones derivadas del nuevo tratamiento
experimental, si bien en uno de estos dos pacientes los tumores habían
disminuido de tamaño.
"Tomamos a los peores de los peores pacientes de cáncer de riñón,
aquellos que no tenían otra opción de tratamiento disponible, y en la
mayoría el cáncer experimentó una regresión", afirma Childs en una
entrevista. "Estamos haciendo que los tumores disminuyan de tamaño y
aumentando la esperanza de vida de los pacientes".
Pero, matizó que es imposible decir cuánto tiempo durarán las
remisiones. "No queremos emplear la palabra curación hasta transcurridos
cinco años", declaró, añadiendo que los pacientes de cáncer a veces
sufren una recaída después de experimentar remisiones de hasta 10 años.

Todos los pacientes que participaron en el estudio sufrían un cáncer
avanzado de riñón que se había extendido a otros órganos y no había
mejorado después de administrar el tratamiento convencional con
interleuquina 2 o interferón alfa, dos fármacos que supuestamente
estimulan el sistema inmune del paciente para que luche contra el tumor.

Quimioterapia ineficaz

Esos medicamentos ayudan sólo aproximadamente al 19% de los pacientes. Y
la quimioterapia estándar con fármacos pensados para matar las células
cancerígenas directamente es ineficaz contra el cáncer de riñón, en
parte porque los riñones están diseñados para eliminar del cuerpo las
sustancias nocivas sin ser afectados por las mismas.
Una vez que el cáncer de riñón ha comenzado a extenderse por el
organismo, la mitad de los pacientes fallece en menos de un año.

El trasplante de médula ósea, en el que se implantan al paciente células
de un donante, no se había utilizado con anterioridad para tratar el
cáncer de riñón. Hasta ahora se utiliza principalmente para tratar la
leucemia y otros cánceres que afectan a la sangre y al sistema
inmunológico.
En esas enfermedades, al paciente se le aplican enormes dosis de
quimioterapia y radiación para matar el cáncer. Pero ese tratamiento
también destruye el sistema inmune del paciente y las células que
producen la sangre, y si no se reponen, el paciente muere. Por lo tanto,
la médula ósea del donante, que contiene células madre capaces de
producir sangre y un sistema inmune nuevos, se utiliza para rescatar al
paciente de la quimioterapia.

En los pacientes con cáncer de riñón, Childs y sus colaboradores
utilizaron las células de los donantes de una manera radicalmente
diferente. En lugar de emplearlas para rescatar al paciente de la
quimioterapia, razonaron que las propias células del donante podrían
luchar por sí mismas contra el cáncer del paciente.
Puesto que no resulta ser una medida útil para luchar contra el cáncer
de riñón, a los pacientes de este estudio no se les aplicaron grandes
dosis de quimioterapia ni de radiación. Pero, en cambio, se les
administraron fármacos para destruir su sistema inmune, de forma que su
cuerpo no rechazase las células madre que iban a recibir de los donantes
durante el tratamiento.
Una variante del trasplante de médula ósea

La variante del trasplante de médula ósea utilizada en este nuevo
procedimiento terapéutico presenta ciertas peculiaridades y no está
exenta de problemas y riesgos. En los 19 pacientes tratados, los
donantes de médula ósea eran hermanos que tenían tipos celulares
compatibles; los pacientes que no tenían hermanos con células
compatibles no podían entrar en el estudio.
Las células madre se recogieron de la sangre de los donantes, sin
necesidad de las dolorosas punciones óseas empleadas en el pasado para
recolectar las células madre de la médula.
El mayor riesgo del nuevo procedimiento era que las células madre no
atacasen sólo a las células de los tumores renales, sino también a los
propios tejidos de los pacientes, en una reacción potencialmente mortal
denominada enfermedad del injerto contra el huésped. De hecho, dos de
los pacientes murieron como resultado de dicho síndrome.

El equipo dirigido por Richard Childs suministró a los pacientes
fármacos adicionales para intentar evitar el síndrome del injerto contra
el huésped, pero también comenzó a retirar esos medicamentos tan pronto
como fue posible para permitir a la médula del donante luchar contra las
células cancerígenas.

En algunos casos, hicieron falta varios meses para que las células de
los donantes comenzasen a funcionar contra los tumores.
Childs relató que un paciente sufrió un crecimiento "explosivo" de un
tumor pulmonar 100 días después del tratamiento, y los médicos temían
que muriese. Pero le administraron más células del donante, y un mes
después los tumores se habían reducido drásticamente. Cuatro meses más
tarde, habían desaparecido. Ahora el paciente está restablecido y ha
empezado a trabajar a tiempo completo.

Robert J. Motzer, del Memorial Sloan-Kettering Cancer Center de Nueva
York, que también participó en el estudio, afirma: "Éste es un
tratamiento novedoso que ha producido resultados alentadores en un
cáncer altamente refractario a la terapia convencional. Pero todavía
tendrá que ser reproducido por otros centros oncológicos. Y puede
presentar un alto grado de toxicidad".
Aunque no es un cáncer muy frecuente, el tumor maligno de riñón tiene
muy mal pronóstico una vez que ha producido metástasis. En España se
diagnostican cada año aproximadamente 2.000 nuevos casos de este tumor.

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El País http://www.elpais.es/

AGUAS ATRAPADAS

En los años setenta, la nave Mariner 9 tomó los primeros planos de la
superficie de Marte, revelando sinuosos canales similares a las redes
fluviales de la Tierra. Y cuando un módulo de descenso realizó análisis
químicos del polvoriento suelo marciano en 1976, se descubrió que
principalmente era arcilla, que se forma a partir de una reacción entre
rocas volcánicas y agua. Todo apunta a que en otro tiempo Marte fue más
húmedo. Debido a que Marte es más pequeño que la Tierra, se enfrió más
rápidamente, y su actividad volcánica debió de cesar pronto. El
vulcanismo cumple un papel crucial en el clima de la Tierra, al reciclar
el dióxido de carbono y liberarlo en la atmósfera al ser desprendido por
la transformación química y biológica de las rocas carbonatadas. Sin
este mecanismo, Marte perdió gradualmente su capa de dióxido de carbono,
y se congeló. Se piensa que esto sucedió hace entre 3.500 y 4.000
millones de años. Recientes observaciones indican que podría haber
grandes cantidades de agua atrapadas bajo la superficie marciana.

La nave Mars Polar Lander de la NASA, perdida el pasado diciembre, debía
determinar cuánta agua hay congelada en los polos. El pasado julio, el
investigador Laurie Leshing informó de que los análisis de un meteorito
marciano indican que podría haber el doble o el triple de agua de lo que
se creía atrapada en alguna parte de la corteza marciana.

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El País http://www.elpais.es/

LAS CÉLULAS OBTENIDAS DEL CEREBRO PUEDEN FORMAR TEJIDO MUSCULAR

La técnica plantea una alternativa al uso de embriones humanos con fines
terapéuticos

La fuente óptima para obtener células madre son los embriones humanos,
lo que suscita toda clase de problemas éticos y legales. Investigadores
italianos han mostrado que pueden obtenerse células madre del cerebro
adulto, y que éstas pueden ser persuadidas para convertirse en tejido
muscular. Técnicas como ésta pueden constituir una alternativa a la
utilización terapéutica de embriones.

Las células madre, células que pueden producir cualquier tipo de tejido
humano y luego trasplantarse a un paciente, son una herramienta
fundamental para el futuro inmediato de la medicina. Desde que, en
noviembre de 1998, un equipo de la Universidad de Wisconsin dirigido por
James Thomson consiguió cultivar células madre a partir de embriones
humanos de pocos días, los científicos, los políticos y los bioéticos no
han cesado de debatir sobre las posibilidades que esa técnica abre para
la reparación de tejidos en los pacientes humanos, y sobre lo aceptable
que puede resultar la utilización de embriones humanos para esos fines.

Los sectores más reacios a la experimentación con embriones -entre los
que se incluyen los republicanos de Estados Unidos, la mayoría
conservadora del Parlamento Europeo y, en España, la Comisión Nacional
de Reproducción Asistida que asesora al Gobierno- se han visto forzados
a admitir que las células madre abren enormes perspectivas para la
medicina, pero han mostrado su esperanza de que sean obtenidas de
órganos adultos, de modo que se pueda evitar la utilización de
embriones. Los sectores más conservadores consideran que un óvulo
fecundado es ya un ser humano, y rechazan por lo tanto que pueda
destruirse para obtener células, por más útiles que éstas sean.

Los resultados que presentan hoy en la revista Nature Medicine Angelo
Vescovi y Giulio Cossu, del Stem Cell Research Institute de Milán,
demuestran que las células madre obtenidas del sistema nervioso -ya sea
de ratas o de humanos- pueden producir tejido muscular cuando entran en
contacto con un tejido similar de un adulto. La técnica supone una
alternativa a la utilización de embriones humanos para obtener las
mismas células, al menos cuando el objetivo sea reparar el tejido
muscular dañado por una enfermedad o un accidente.
El resultado viene a sumarse a otros datos que han revelado, en los
últimos años, que las células del cerebro mantienen cierta plasticidad
que les permite replicarse y dar marcha atrás a sus programas. Hasta
hace poco se creía que el sistema nervioso adulto estaba bloqueado una
fase terminal del desarrollo, y que sus células, una vez destruidas, no
podían ser reemplazadas por otras nuevas.

Células sanguíneas

La posibilidad de obtener células madre con múltiples potencialidades de
desarrollo a partir de órganos adultos ha recibido notable atención en
los últimos años. El mismo grupo milanés de Angelo Vescovi ya mostró el
año pasado que las células madre obtenidas del cerebro podían producir,
en ciertas condiciones, diversos tipos de células de la sangre.

Otros grupos científicos mostraron luego que células madre obtenidas de
la médula ósea pueden producir células musculares, y también ciertos
tipos de células que cumplen una función accesoria en el cerebro (los
astrocitos). Además, algunas células obtenidas de la médula ósea pueden
formar músculo, células hepáticas y neuronas. Todo ello apoya las
esperanzas de los sectores conservadores, que esperan que las células
madre obtenidas de los órganos adultos puedan eliminar la necesidad de
utilizar embriones para el mismo propósito.

El experimento italiano llega pocas semanas después de que los gobiernos
británico y estadounidense decidieran facilitar que sus institutos
públicos de investigación puedan investigar con embriones humanos con
fines terapéuticos. El Reino Unido anunció en agosto que, siguiendo las
recomendaciones de sus asesores científicos, enviaría al Parlamento un
proyecto para permitir la clonación y utilización de los embriones
humanos para obtener tejidos para trasplantes.
En Estados Unidos, estas técnicas ya eran legales, pero no disponían de
fondos públicos debido a un veto del Congreso. Desde agosto, los
institutos de investigación públicos norteamericanos pueden solicitar
fondos públicos para experimentar con células madre, siempre que no las
obtengan ellos mismos a partir de embriones humanos: es decir, que las
compren a las empresas privadas que sí pueden destruir embriones
humanos.

Nature Medicine acompaña el trabajo milanés con un editorial que
aconseja proseguir con ambas líneas de investigación sobre células
madre: las derivadas de órganos adultos y las obtenidas de embriones.

                           ------------------

ANDRÉ BRACK: "BUSCAMOS HUELLAS DE VIDA ANTERIOR"
Por: Jean-Paul Dufour

André Brack es experto en exobiología del Centro de Biofísica Molecular
de Orleáns.
Pregunta- ¿Qué esperan encontrar en Marte?
Respuesta- Ante todo, las huellas de vida bacteriana anterior. Nos
sentiremos muy felices si podemos encontrar fósiles de bacterias. Por
supuesto, no excluimos totalmente la posibilidad de que algunos
microorganismos hayan sobrevivido a las condiciones sumamente inhóspitas
que hoy imperan en ese planeta.
Pregunta- ¿Cuál es el interés de esta investigación?
Respuesta- Marte puede ayudarnos a comprender las circunstancias de la
aparición de la vida. Por el momento, sólo tenemos un único ejemplo: el
de la forma de vida existente en la Tierra. Es insuficiente para
comprender cómo apareció. ¿Surge de una serie de reacciones
fisicoquímicas bastante sencillas o, por el contrario, es el fruto de un
cúmulo inverosímil de circunstancias? En el primer caso, deben existir
formas de vida en alguna otra parte del universo, en cualquier lugar
donde haya agua; en el segundo, está probablemente circunscrita a la
Tierra. Nos inclinamos más bien por la primera hipótesis. Marte, donde
hace unos 3.000 o 4.000 millones años había unas condiciones similares a
las de la Tierra en aquella época, ha podido guardar rastros fósiles o
químicos.
Pregunta- ¿Cómo buscarán?
Respuesta- La misión Mars Express, de la Agencia Europea del Espacio, se
basa en una nave orbital con instrumentos puestos a punto por los
científicos europeos para la sonda rusa Mars-96 que se perdió hace
cuatro años. En órbita alrededor de Marte, la nave examinará el planeta
con dos detectores de infrarrojos. Uno de ellos analizará a distancia
las moléculas de la atmósfera del planeta y el otro los minerales de su
superficie y, en especial, las manchas blancas que suponemos son
depósitos salinos. Un radar-sonda rastreará hasta los 1.000 metros el
subsuelo en busca de hielo y de agua. Por último, una cámara de vídeo
estereoscópica proporcionará imágenes que completarán la notable
cartografía ya realizada por la sonda estadounidense Mars Global
Surveyor.

                           ------------------

LAS ALERGIAS PODRÍAN AFECTAR A LA MITAD DE LA POBLACIÓN EUROPEA EN LOS
PRÓXIMOS 20 AÑOS
EFE

La alergia, una enfermedad que en la actualidad sufre el veinte por
ciento de los españoles, podría afectar dentro de veinte años al
cincuenta por ciento de los europeos y alrededor del treinta por ciento
de la población española, según la doctora Consuelo Martínez, presidenta
de la Sociedad Española de Alergología e Inmunología Clínica (SEAIC).

Martínez se pronunció en este sentido en una conferencia de prensa
ofrecida hoy en Pamplona con motivo del XXII Congreso de esta sociedad,
en el que desde el pasado día 16 y hasta mañana participan más de
seiscientos especialistas de toda España.

Junto a la doctora comparecieron ante los medios de comunicación Isauro
Diéguez, coordinador del comité organizador del Congreso, y María Teresa
Carrillo, responsable del comité científico.
La doctora Martínez, quien insistió en la importancia del "tratamiento
precoz", aludió a los factores que influyen en el aumento de casos de
alergia y en este sentido explicó que cada día se descubren nuevas
sustancias potencialmente capaces de producir una patología alérgica.

En concreto se refirió a la aparición o la utilización de diferentes
sustancias en el medio laboral o la introducción alimentos nuevos como
el kiwi.
Además incidió en que una de las causas es el factor genético, ya que
"hay una predisposición genética que cuando se pone en contacto con un
entorno agresivo o sustancias diferentes hace que esa potencialidad se
desarrolle y de lugar a una enfermedad alérgica".

Apuntó que también hay teorías que señalan que "el aumento de la
prevalencia en países occidentales se debe a que los niños en su
nacimiento, al no tener contacto directo con una gran cantidad de
infecciones, no estimulan su sistema defensivo frente a las bacterias y
microbios, por lo que su respuesta tendería más a una respuesta de tipo
alérgico".
Por su parte, la doctora Carrillo añadió que la contaminación juega
también un papel importante en el desarrollo de enfermedades alérgicas.

Asimismo, subrayó que, al ser una enfermedad en la que "hay una
predisposición hereditaria", es preciso que en los primeros meses de
vida se tenga muy en cuenta "las condiciones de vida de la persona con
esa predisposición", por lo que recomendó a quienes son alérgicos y
quieren tener hijos que adopten medidas como evitar que haya animales en
la vivienda, porque, según señaló, "si hay un gato en la casa el riesgo
de hacerse alérgico al gato es un veinte por ciento superior que en otra
persona".

En su exposición se refirió también a los avances en el diagnóstico y
tratamiento de las alergias y al respecto incidió en que se están
produciendo adelantos importantes que permitirán en futuro "conocer qué
pacientes pueden tener alergias".

Sobre la incidencia de las alergias en España, Martínez dijo que la de
mayor prevalencia es la rinitis alérgica, que afecta alrededor del
catorce por ciento de la población, seguida del asma bronquial, entre un
cinco y un diez por ciento, y de la alergia a los medicamentos, que
afecta entre un cinco y un seis por ciento.

Para más información:
SEAIC http://www.seaic.es/