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Asunto:EL ESCÉPTICO DIGITAL - Edición 2000 - Número 43 - 22 de septiembre de 2000
Fecha:Viernes, 22 de Septiembre, 2000  04:04:29 (+0200)
Autor:Pedro Luis Gomez Barrondo <TXINBO @.....es>

El Escéptico Digital Número 43 22/09/2000

=====================================================================

                           EL ESCÉPTICO DIGITAL

       Boletín electrónico de Ciencia, Crítica a la Pseudociencia y
Escepticismo
       © 2000 ARP-Sociedad para el Avance del Pensamiento Crítico

    Edición 2000 - Número 43 - 22 de septiembre de 2000

Boletín de acceso gratuito a través de:
http://www.elistas.net/foro/el_esceptico/alta

=== SUMARIO =========================================================

  - Paracel Inc.: Los superordenadores de Celera Genomics para rastrear
genes .

  - Tras concluir con éxito su misión, el transbordador de la NASA
Atlantis aterrizó ayer en Cabo Cañaveral.

  - En un plazo de 3 a 5 años estarán en el mercado las primeras
tarjetas genéticas personalizadas.

  - La Universidad de California ha precisado la ubicación, en pleno
centro de la Vía Láctea, de un inmenso agujero negro.

  - Gran Bretaña: Un jurado absuelve a Greenpeace de destruir cultivos
transgénicos.

  - Un paso más en la comprensión del cerebro a través de un curioso
experimento de alteración perceptual.

  - Piden la creación de una red europea de donantes para crear
embriones destinados a la investigación .

  - Confirman experimentalmente que la clonación retrasa el
envejecimiento.

  - La Comisión Europea apoyará, con una contribución de 1,2 millones de
euros, el Proyecto del Genoma Humano.

  - Siguiendo la pista del agua.

  - Europa prepara versiones más potentes del Ariane 5.

  - Cuatro cortos.

=== NOTICIAS =========================================================

SUPERORDENADORES PARA RASTREAR GENES
Por: Andrew Pollack (NYT) - Pasadena ( 20-09-00)

Kwang-I Yu, presidente de Paracel Inc., no está dispuesto a decir qué
secreto organismo de EE UU compra sus superordenadores especializados.
"Los vendemos a un organismo federal", dice con reparos. Pero J. Craig
Venter, presidente de Celera Genomics, es menos circunspecto. Las
máquinas de Paracel, declaró, las utiliza la Agencia Nacional de
Seguridad, encargada de romper los códigos para espiar a otras naciones.
Y Venter debería saberlo. Celera Genomics, la empresa que terminó el
genoma humano, adquirió Paracel por casi 250 millones de dólares en
junio.

Las máquinas de Paracel están diseñadas para tamizar documentos
rápidamente en busca de palabras, frases o secuencias de letras
especiales; una habilidad de uso obvio para quienes filtran
comunicaciones en busca de datos valiosos.
Pero lo que atrajo a Celera es que la tecnología de Paracel también es
buena para romper otro código: el genético. Las máquinas se están
apresurando a cribar el aluvión de datos generado por el Proyecto Genoma
Humano y diversos esfuerzos genómicos privados. "Son todas secuencias de
caracteres", afirma Yu, comparando la secuencia genética con un mensaje
de texto.

La necesidad de las máquinas de Paracel surge de la transformación de la
biología de una ciencia húmeda, realizada en los tubos de ensayo, a otra
al menos en parte seca, en la que buena parte de los análisis cruciales
se realizan por ordenador. Esto ha dado lugar a un campo denominado
bioinformática, el uso de la ciencia informática en la biología.
Y la bioinformática debe manejar volúmenes de datos tan ingentes que
podrían poner de rodillas a los ordenadores corrientes. La velocidad es
esencial, especialmente para analizar datos procedentes del Proyecto
Genoma Humano, de financiación pública, que pone a diario nuevas
secuencias a disposición de todos en el GenBank, accesible por Internet.
"Según salen los nuevos datos sobre el genoma, queremos analizarlos lo
más rápidamente posible, ser el primero en hacer los descubrimientos, y
proteger la propiedad intelectual", dice Martin D. Leach, director de
bioinformática de CuraGen, que utiliza la genómica para crear nuevos
fármacos.
IBM calcula que el mercado de soportes lógicos e informáticos para
ciencias biológicas aumentará de 3.500 millones de dólares (665.000
millones de pesetas en la actualidad a más de 9.000 millones (1,7
billones de pesetas) en 2002. Carolyn Kovac, que dirige una sección de
ciencias naturales recientemente creada de IBM, dice que los biólogos
han reemplazado a los físicos como principales científicos usuarios de
superordenadores.

La máquina GeneMatcher de Paracel está especialmente construida para los
investigadores genómicos. Tiene 7.000 procesadores dispuestos de la
forma más apropiada para las secuencias de caracteres semejantes. Con un
precio de 360.000 dólares (68,4 millones de pesetas al cambio actual),
el GeneMatcher resultaría muy caro para la informática de propósito
general. Pero para la tarea para la que fue diseñado, puede ser hasta
1.000 veces más rápido que un ordenador Pentium, lo cuál lo hace
rentable, según Yu. El mercado para máquinas como el GeneMatcher,
denominadas aceleradores genómicos, es diminuto. Paracel vende sólo uno
o dos al mes, tan pocos de hecho que monta sus máquinas a mano en una
sala de un rascacielos de oficinas.
Venter afirma que las máquinas de Paracel serán importantes: "No hay
universidad o empresa farmacéutica que tenga la capacidad informática
necesaria para tratar nuestros datos, o los datos genómicos de cualquier
otro".

Celera debe persuadir a las empresas para que paguen sus datos genómicos
cuando GenBank ofrece gratuitamente buena parte de los datos del genoma
humano. Una forma de competir es ofrecer más y mejores datos. Pero otra,
según Venter, es utilizar las máquinas de Paracel para ofrecer a los
clientes de Celera búsquedas más rápidas que las que podrían conseguir
utilizando el GenBank.
Algunos expertos piensan que las granjas de servidores convencionales
pueden llevar a cabo la tarea con menos coste que los aceleradores
genómicos y también se pueden utilizar para otros fines. El Centro
Nacional para Información sobre Biotecnología, que dirige el GenBank,
utiliza unos 140 ordenadores convencionales unidos entre sí. Según un
experto, es posible plantear el problema de manera que no sea necesario
comparar todo con todo lo demás incluido en la base de datos.

                           ------------------

El Correo http://www.elcorreodigital.com/

EL TRANSBORDADOR ATLANTIS REGRESA A LA TIERRA TRAS CONCLUIR LA MISIÓN
PARA PREPARAR LA ESTACIÓN ESPACIAL
EFE - Cabo Cañaveral

La base, que desde noviembre ocupará la 'Expedición Uno', tiene el
tamaño de un edificio de 13 pisos y pesa 67 toneladas

El transbordador de la NASA Atlantis aterrizó ayer en Cabo Cañaveral,
Florida, lo que puso fin a una misión de 12 días, en la que se han
trasvasado más de 3.000 kilos de suministros a la Estación Espacial
Internacional.
A más de 370 kilómetros de altura, orbitando sobre la Tierra, la
Estación queda así lista para ser ocupada por la primera tripulación
permanente, la denominada 'Expedición Uno', al mando del comandante
estadounidense Bill Shepherd, que llegará en noviembre.

Tal como estaba previsto, la nave entró en la atmósfera de la Tierra a
las 09.56 hora española. Tras casi dos horas de preparación para el
regreso a la Tierra, el comandante Terry Wilcutt y el piloto Scott
Altman encendieron los motores de frenado del Atlantis. La mala
climatología, que parece estar afectando a casi todos los vuelos que el
transbordador espacial realiza este año, no impidió ayer que los
astronautas del Atlantis completaran la maniobra y aterrizasen en la
pista, de casi 5 kilómetros, del Centro Espacial Kennedy, de Cabo
Cañaveral. La NASA estima en unos 8 millones de kilómetros los que la
nave cubrió en la misión.

La Estación, un proyecto de 16 países con un coste de unos 100.000
millones de dólares, tiene ahora el tamaño de un edificio de 13 pisos y
pesa 67 toneladas, pero para 2006 deberá tener 100 módulos y un tamaño
equivalente a dos campos de fútbol.

Para el 5 de octubre está previsto un nuevo lanzamiento del
transbordador, en esta ocasión el Discovery, pero han sido los
astronautas del Atlantis, cinco estadounidenses y dos rusos, los
encargados de que la estación esté a punto. Baterías nuevas, agua,
materiales de todo tipo, e incluso inodoros portátiles y duchas, se han
instalado en el módulo de servicio Zvezda que van a ocupar los primeros
inquilinos.

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Diario Médico http://www.diariomedico.com/

CELERA OFRECERÁ UNA TARJETA GENÉTICA PERSONALIZADA EN UN PLAZO DE 3 A 5
AÑOS
Por: Cristina G. Real

Su vicepresidente, Marshall Peterson, explica el potencial de sus nuevas
líneas de investigación

La proteómica, los polimorfismos de nucleótido único y las tarjetas
genéticas personalizadas son los siguientes pasos en el desarrollo de
Celera, la compañía americana privada que ha secuenciado el genoma
humano.

Celera nació hace dos años con el objetivo final de "ser la compañía que
marque la diferencia", según su propio presidente, Craig Venter. Si no
lo ha conseguido ya, lo hará pronto. En menos de nueve meses desde su
puesta en marcha anunció que había secuenciado el 99 por ciento del
genoma humano porque "considerábamos que los otros proyectos dedicados a
esta tarea -entre los que destaca la iniciativa pública Proyecto Genoma
Humano (PGH)- iban muy lentos", asegura a DM su vicepresidente, Marshall
Peterson. Ahora, Celera ha completado la secuencia genética de la
Drosophila y del genoma humano y ha comenzado a descifrar la del ratón,
al tiempo que trabaja en la creación de una tarjeta que contenga toda la
información genética de cualquier persona para que se la pueda entregar
a su médico y éste decida, bajo los principios de la farmacogenómica,
qué tratamiento es el más apropiado en cada caso. "Estaremos en
disposición de ofrecer este servicio en un plazo de tres a cinco años",
y no será caro porque "si lo fuera no se vendería", explica Peterson.
Asegura que el desarrollo de esta tarjeta requerirá nuevos avances en la
secuenciación y constituye cierto riesgo ante la posibilidad de que
gobiernos y aseguradoras accedan a este tipo de datos y hagan un uso
inadecuado de ellos. "Por eso es algo que va a desarrollar una empresa
privada que tiene entre sus principales objetivos garantizar la
seguridad de la información que maneja. Además, el doctor Venter tiene
una visión muy humanista de este negocio y se va a asegurar de que estas
tecnologías estén en las manos adecuadas".

Alta velocidad

Ahora Celera se está estructurando como negocio que pretende ofrecer sus
herramientas y conocimientos a universidades, compañías farmacéuticas "y
cualquiera que sea portador de un genoma", pero todo con mucha prisa
para hacer honor a su nombre. "Aunque nuestro objetivo no es
proporcionar ningún tipo de tratamiento, sí creemos en el futuro de la
terapia génica; por eso trabajamos a tanta velocidad, porque realmente
creemos que la velocidad es importante".
La comunidad científica está todavía trabajando en la secuencia del
genoma humano y Celera ya está dedicando gran parte de sus esfuerzos a
la proteómica y los polimorfismos de nucleótido único (SNP por sus
siglas en inglés).

De acuerdo con Peterson, la proteómica constituye un enorme desafío
informático. Si ya fue un reto acelerar la secuenciación del genoma
humano, que fue posible gracias a que "aplicamos el Analizador de genes
37.000 y aumentamos el potencial de los ordenadores normales, que no
tenían capacidad suficiente, uniéndolos de forma creativa, además de
contar con algunos de los mejores bioinformáticos del mundo", la
proteómica constituye un desafío informático aún mayor. "Su desarrollo
hará que los superordenadores salgan de los laboratorios de los
gobiernos para entrar en el sector comercial".

Peterson explica que esta previsión se sustenta en el hecho de que el
organismo humano produce un millón de proteínas, pero en distintos
momentos y por razones diferentes. "El reto es determinar qué genes
producen cada proteína y por qué, para después describir las
interacciones entre las distintas proteínas".
Asegura que toda esta información será mucho más útil que el simple
mapeo de las letras ACGT del genoma humano. "Todo es tan nuevo que no
sabemos cuánta información desconocemos todavía".

Nueva tecnología

Los esfuerzos actuales de Celera se centran sobre todo en el desarrollo
de SNPs y en la proteómica, "que requiere nueva tecnología con
espectrómetros de masa de alta resolución. Ya tenemos 50 bioinformáticos
y matemáticos expertos en algoritmos desarrollando herramientas para
determinar el funcionamiento de los genes y la interacción de las
proteínas. Pero nadie ha hecho nada de esto antes, por lo que las
posibilidades están por determinar, pero tenemos muchas ideas".

Peterson opina que se ha recorrido mucho camino desde que se pensaba que
cada gen era responsable de una enfermedad. Ahora Celera tiene 600
empleados, ha conseguido acabar con su deuda "en un tiempo en el que
nunca pensamos que podríamos salir de los números rojos y tenemos mil
millones de dólares en el banco". A partir de una inversión inicial de
4.000 millones de dólares procedentes de PE Corporation, a la que
pertenece, y otros mil obtenidos de la emisión de acciones en bolsa, ha
creado una sede central en Maryland, tres sucursales en California, una
pequeña oficina en París y otra en China. Entre sus planes está abrir
instalaciones en distintos puntos de Europa, quizá incluso en España.

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PRECISAN LA POSICIÓN DE UN INMENSO AGUJERO NEGRO EN LA VÍA LÁCTEA
Europa Press - Madrid

Un equipo de científicos de la Universidad de California ha precisado
que un inmenso agujero negro, con una masa de más de dos millones de
soles, se ubica en la constelación Sagitario A, en pleno centro de la
Vía Láctea.
Según informa la última edición de la revista 'Nature', el profesor Ghez
y sus colaboradores han determinado que el citado agujero negro
supermasivo, del cual hasta el momento sólo se tenía constancia, se
asienta en el punto exacto alrededor del cual parece rotar el resto de
nuestra galaxia y encima del lugar en el que Sagitario A se asienta en
el firmamento.
El equipo de Ghez ha podido observar parte de las órbitas de estrellas
que se encuentran alrededor de esta constelación, y que se mueven bajo
la influencia del agujero negro. Los astrónomos explican que estas
estrellas tienen una aceleración comparable al ritmo con el que la
Tierra orbita alrededor del Sol, lo que significa que están siendo
arrastradas por una potente fuerza gravitatoria.

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UN JURADO BRITÁNICO ABSUELVE A GREENPEACE DE DESTRUIR TRANSGÉNICOS
Redacción

Pues efectivamente, esta es la nueva y sorprendente noticia que nos
llega desde el mundo de la jurisprudencia: "Veintiocho activistas de
Greenpeace, entre ellos su director ejecutivo, Peter Melchett, fueron
absueltos ayer del delito de daños a la propiedad privada ocasionados el
pasado año cuando destruyeron una cosecha de maíz transgénico en
Norfolk, al este de Inglaterra".

Por increíble que parezca, el jurado británico aceptó las razones
esgrimidas por el grupo ecologista y sus representantes, quienes
aseguraron haber destruido el cereal modificado genéticamente con el fin
exclusivo de evitar que contaminara las plantaciones cercanas. La Unión
de Granjeros ha calificado esta sentencia de decisión "absurda" dado que
a su entender legitima y alienta el que se produzcan nuevos asaltos a
sus cultivos y propiedades en el futuro.

Tom Neill, el sargento de policía que detuvo a los ecologistas cuando
destruían, pisoteando y arrancando, una plantación de 2,5 hectáreas,
señaló, sorprendido aún por la sentencia, que a él lo ocurrido le había
parecido un delito.
Por su parte, un eufórico Peter Melchett declaró a las puertas del
tribunal que el Gobierno estará obligado a partir de ahora a
escucharles.

Desde la Redacción de el Escéptico Digital, ante la validación jurídica
de las tesis ecólatras de Greenpeace sobre los transgénicos, no nos
queda más que alentar a todos los ciudadanos del Condado de Norfold a
que, a partir de ahora, pateen sin consideración las posaderas de
cualquier mascota del vecindario que les moleste. Al fin y al cabo,
siempre podrán alegar posteriormente, ante el jurado de turno, que lo
hicieron con la finalidad exclusiva de evitar que los susodichos
animalejos, indudablemente alterados también por el ser humano,
envileciesen genéticamente a los del entorno

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El País http://www.elpais.es/

LA EXPERIENCIA DE VIVIR AL OTRO LADO DEL ESPEJO
Por: Alicia Rivera - Madrid

Cuatro personas pasan un mes con gafas que invierten derecha e izquierda

Imagine lo que sería vivir de repente en un mundo al revés y
encontrarse, por ejemplo, intentando coger un objeto que ve a su
derecha, pero que su mano encuentre el sitio vacío porque el objeto está
realmente a la izquierda. Es vivir en el mundo como se ve reflejado en
el espejo. Ésta es la experiencia que han vivido durante más de un mes
cuatro estudiantes japoneses de psicología, voluntarios en un
experimento que les ha obligado a llevar constantemente unas gafas
especiales para invertir la derecha y la izquierda en la visión de quien
las usa.

Los dos hombres y dos mujeres, de edades comprendidas entre los 20 y los
24 años, estaban tan desorientados al principio que no se atrevían a
salir del laboratorio, al intentar abrir una puerta que veían a un lado
cuando en realidad estaba al otro. Sin embargo, han acabado por
acostumbrase a vivir en el mundo especular y a la tercera semana han
sido capaces de pasear en bicicleta y trocear verduras a toda velocidad,
siempre con las gafas de inversión puestas. En total han vivido así 39
días los dos hombres y 35 días las dos mujeres.

La adaptación ha sido relativamente rápida, concluyen los científicos
japoneses que han hecho el experimento, dirigidos por Kaoru Sekiyama,
del departamento de psicología cognitiva de la Future
University-Hakodate (Japón). El experimento se presenta hoy en la
revista Nature.

¿Para qué lo han hecho? Servir, lo que se dice servir para algo, esta
experiencia no sirve para nada, si se entiende por utilidad de un
experimento únicamente la perspectiva de curar enfermedades o de diseñar
nuevos productos. En todo caso, ha comentado a Nature Matthew Rushworth
(Universidad de Oxford), el conocimiento de los mecanismos cerebrales de
adaptación a la nueva situación, a desenvolverse en el mundo al revés,
podría servir para profundizar en la recuperación de pacientes con
lesiones cerebrales, pero la cosa tiene pocas perspectivas de aplicación
clínica por el momento. El móvil de los investigadores japoneses ha sido
la curiosidad y el deseo de dar un paso más en la comprensión del
cerebro.

Sekiyama y sus colegas han usado técnicas de imagen avanzadas
(resonancia magnética nuclear) para ver lo que ha ido pasando en la
cabeza de los sujetos a medida que se han ido adaptando a la
experiencia. Así han visto que está implicado en la adaptación el lóbulo
frontal del cerebro, en concreto el área de Broca, una zona clave en el
lenguaje pero también implicada en la creación de imágenes mentales del
movimiento, imágenes que nos ayudan a planear e imitar movimientos.
Los investigadores creen que lo que pasa en el cerebro cuando la
experiencia visual y la espacial chocan es que se crea una nueva
representación mental de orientación con el mundo al revés. Los cuatro
voluntarios se han adaptado hasta tal punto que han sido capaces de
elegir la representación antigua (con la derecha y la izquierda en sus
posiciones habituales) y la nueva (con las manos cambiadas) en las
pruebas. La adaptación de la mano izquierda (los cuatro sujetos del
ensayo son diestros) ha sido un poco más lenta que la de la mano
derecha.

Aunque a las dos semanas de llevar las gafas de inversión visual los
voluntarios mostraron ya capacidad para hacer tareas guiadas por la
visión, hacer cosas más complicadas, como montar en bicicleta, han
exigido un poco más de tiempo.

Sekiyama y sus colegas proponen como conclusión de su estudio que la
adaptación al mundo del espejo se produce creando imágenes mentales
corregidas previamente y ejecutándolas cuando hace falta, y no porque
uno sepa en cada momento que hay una contradicción entre la percepción
visual y el mundo real.

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EL OBSERVATORIO DE BIOÉTICA Y DERECHO PIDE CREAR UNA RED EUROPEA DE
DONANTES PARA CREAR EMBRIONES DESTINADOS A LA INVESTIGACIÓN
Europa Press

El Grupo de Opinión del Observatorio de Bioética y Derecho, que integran
diversos científicos españoles, presentó hoy en Barcelona un Documento
sobre Investigación con Embriones que reclama la creación de una red
europea de donantes de células germinales destinadas a crear embriones
"in vitro" para la investigación.

La medida se enmarca en una serie de propuestas realizadas por este
comité para fomentar la investigación con embriones humanos "enfocada a
resolver problemas de salud", según explicó el catedrático de Biología
Celular de la Universidad Autónoma de Barcelona (UAB) e integrante del
grupo, Josep Egozcue.

Más de 38.000 embriones en espera

Las propuestas persiguen no sólo la producción de embriones sino también
que se dé salida a la existencia en España de más de 38.000 embriones
congelados procedentes de procesos reproductivos que no han prosperado.
Los expertos reclamaron una modificación de la legislación vigente para
que dichos embriones, 7.000 de los cuales están en Cataluña, se puedan
utilizar para investigar.

Para ello, sería necesaria la localización de "las personas que
estuvieron comprometidas en el proyecto parental de cada embrión, a fin
de que manifiesten su voluntad actual de acuerdo" de utilizarlos para
investigar, según recoge el documento. Si la localización de estas
personas fuera imposible, el centro depositario del embrión tendría
potestad para elegir su destrucción o su utilización, bien en un
proyecto científico o en un nuevo proyecto reproductivo.
El Grupo propone también que las parejas que participen en una técnica
de reproducción asistida decidan, mediante la firma de un documento, qué
quieren hacer con los embriones sobrantes. Por otra parte, también se
defiende que las parejas con alguna enfermedad de carácter genético
puedan donar sus embriones para facilitar la investigación sobre dicha
enfermedad.

La clonación, preferente

Finalmente, el documento recoge también la posibilidad de investigar con
"embriones somáticos, creados por clonación, si se comprueba que sus
características de desarrollo son comparables a las de los embriones
gaméticos". Esta opción, limitada hoy por la tecnología, sería
prioritaria a la creación expresa de embriones mediante el cruce de
células de donantes.
La técnica permitiría también "el empleo de embriones somáticos
producidos con células donadas por pacientes afectos de patologías
genéticas", con lo que el embrión clonado, idéntico genéticamente al
donante, serviría para experimentar con la enfermedad de éste.

El documento, que se hará llegar a los Parlamentos autonómico, estatal y
europeo, a las sociedades científicas y a los diversos agentes
implicados en el debate sobre la investigación con embriones, pretende
"contribuir a que este debate se abra y buscar respuestas que permitan
alcanzar acuerdos" entre las diversas posiciones enfrentadas, según
explicó la directora del Observatorio, Maria Casado.

La aplicación de las citadas propuestas, que sólo serían permitidas
hasta los 14 de desarrollo del embrión, requeriría una modificación de
las normativas europeas y españolas, que impiden la creación expresa de
embriones para la investigación y la experimentación con embriones que
no tenga fines diagnósticos o terapéuticos.

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El Mundo http://www.elmundosalud.com/

UN ESTUDIO CONFIRMA QUE LA CLONACIÓN RETRASA EL ENVEJECIMIENTO
Por: Pablo Jáuregui

La aventura científica que se inició con la clonación de la oveja Dolly
ha alcanzado un nuevo hito. En un laboratorio de la Universidad de
Hawai, un equipo de científicos ha conseguido clonar seis generaciones
seguidas de ratones, utilizando en cada caso ADN de la generación
anterior.
Este experimento podría tener implicaciones muy importantes para el
estudio del envejecimiento, ya que se ha comprobado que las células de
los ratones clonados son un poco más jóvenes de lo normal.

El pasado mes de abril, se anunció en 'Science' la clonación de seis
terneras que, a diferencia de Dolly, tenían células mucho más jóvenes de
lo normal. En este caso, las técnicas de clonación aparentemente habían
frenado los procesos degenerativos asociados al envejecimiento.

Los creadores de estas seis terneras, por lo tanto, sugirieron que, en
el futuro, quizás se podrían utilizar técnicas de clonación terapéutica
para rejuvenecer toda clase de células humanas, como las de la piel, la
sangre, el hígado o el corazón.

Rejuvenecimiento

Ahora, el nuevo trabajo que han publicado Teruhiko Wakayama y sus
colaboradores en 'Nature' ha vuelto a reforzar la posibilidad de que la
clonación pueda servir para provocar un efecto Peter Pan de
rejuvenecimiento celular.

Estos investigadores han creado dos familias de ratones clonados: una de
cuatro generaciones y otra de seis. En ambos casos, los animales se han
desarrollado de una forma normal, pero sus células aparentemente son un
poco más jóvenes que las de otros ratones de su misma edad.

Para investigar los posibles efectos de la clonación sobre los procesos
de envejecimiento, los científicos analizaron, en primer lugar, el
comportamiento, la coordinación y las capacidades de aprendizaje de los
ratones clonados.
En comparación con otros roedores normales de su edad, los animales
clónicos tenían la misma fuerza y agilidad. Además, al introducirles en
un laberinto acuático, Wakayama y sus colegas comprobaron que su
capacidad para orientarse y encontrar la salida era igual que la de
otros ratones corrientes.

Ninguna muestra de envejecimiento

Por lo tanto, a nivel de comportamiento, no se detectó ninguna muestra
de envejecimiento prematuro en los animales clonados.

Pero además, al analizar los telómeros de los roedores clónicos, se
descubrió que en cada nueva generación, estos fragmentos de ADN se
habían hecho un poco más largos. Normalmente, cuando las células
envejecen, los telómeros suelen hacerse cada vez más cortos.

Sin embargo, a pesar de que los animales clonados se habían engendrado
con células adultas, sus telómeros eran relativamente largos en
comparación con otros animales de la misma edad.

                           ------------------

LA COMISIÓN EUROPEA DESTINA 1,2 MILLONES DE EUROS AL PROYECTO DEL GENOMA
HUMANO
Europa Press

La Comisión Europea apoyará con una contribución de 1,2 millones de
euros el Proyecto del Genoma Humano, en una iniciativa para descifrar
los patrones de metilación (sustitución de átomos de hidrógeno por
grupos metílicos) del ADN de todo el genoma humano. Se espera que la
detección e interpretación de estos patrones de metilación del ADN
permita una más completa y clara comprensión de las enfermedades más
complejas.

El investigador de la Comisión Philippe Busquin explicó que esta es una
de las diversas iniciativas que la Comisión llevará a cabo en los
próximos meses en materia de genómica. "Este área de investigación es
muy importante porque los avances en este campo se reflejarán en mejoras
concretas para los ciudadanos --añadió--. Es también un campo en el
cual, gracias a las estrategias de investigación de la UE, la ciencia
europea ha hecho claros avances".

Asimismo, el director de Secuencia del Centro Sanger de Cambridge,
Stepahn Beck, apuntó que hasta que la secuencia del genoma humano sea
completada, muchas interrogantes fundamentales que conciernen a los
mecanismos genéticos de la vida permanecerán sin contestar. Por ejemplo,
la metilación del DNA, que es la suma de un grupo químico a una base
individual de ADN, juega un papel clave en el normal funcionamiento de
las células.

La meta final del Proyecto del Genoma Humano, señala la Comisión en un
comunicado, es desarrollar un diseño para la sanidad y hacerlo
públicamente accesible para su uso por parte de los investigadores. El
primer paso será un mapa de la metilación del principal complejo de
histocompatibilidad y el desarrollo de protocolos y ensayos para
facilitar su análisis.

En el proyecto de la UE esta pensado desarrollar tecnologías integradas
que revelen el epigenotipo del individuo, una lectura digital de los
patrones de metilación del ADN que describe si una célula determinada
está enferma o no. A través de métodos sofisticados se extraerá valiosa
información de estos datos para formar la base de un componente
diagnóstico de fármacos personalizados.
"La tecnología desarrollada a través de la genómica para localizar el
DNA metilado puede confirmar que es muy importante buscar la información
biológica relevante. Esta contribución de la UE apoyará el trabajo de el
grupo de científicos europeos y les permitirá seguir al frente de esta
disciplina innovadora", añadió Beck.

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"NUESTRO PLAN ES SEGUIR LA PISTA DEL AGUA"
Scott Hubbard o Director del programa de Marte de la NASA
Por Mónica Salomone - Santander

Hace seis meses, Dan Goldin, director de la NASA, encargó a Scott
Hubbard recomponer el programa de Marte, maltrecho tras el fracaso de
las dos últimas misiones de la agencia espacial estadounidense al
planeta rojo. Y Hubbard, astrónomo de formación, lo ha recompuesto con
dos misiones que se lanzarán dentro de tres años y que transportarán un
camioncito o rover parecido al de la Pathfinder , sólo que más grande.

Al menos dos datos de su currículo relacionan a Hubbard con los temas de
más actualidad marciana: fue fundador y director en funciones del
Instituto de Astrobiología de la NASA -que estudia las condiciones
idóneas para la vida extraterrestre-; y dirigió la misión Lunar
Prospector, que en 1998 detectó indicios de hielo de agua en los polos
de la Luna. Hace unos meses la NASA anunció evidencias de que hay o ha
habido agua en épocas "modernas" -desde hace un millón de años a ahora-
en Marte.

Hubbard, que participa esta semana en el curso Ciencia, tecnología y
sociedad, de la Universidad Internacional Menéndez Pelayo en Santander,
dice que su plan sigue siendo "seguir la pista del agua". La razón es
que "el agua es fundamental para la vida", y ése es el objetivo
principal del programa que dirige: "Nuestro énfasis está en la ciencia,
y en concreto en saber si alguna vez hubo vida en Marte o si la hay
ahora", dijo.
Pero Hubbard reconoce que no espera que las misiones aprobadas hasta
ahora respondan a esa pregunta. Es más, ni siquiera zanjarán la cuestión
de si hay o no agua subterránea. La próxima nave, prevista para el 2001,
se limitará a orbitar el planeta y dirá "dónde podría encontrarse el
agua ahora". Los dos rover que la seguirán estudiarán los minerales, y
gracias a eso podrán decir si Marte sufrió o no un cambio climático que
lo convirtió en el desierto frío que es ahora. La Agencia Espacial
Europea también enviará la sonda Mars Express en el 2003.
Para más allá del 2005 hay en cartera más misiones, para las que la NASA
busca socios internacionales y que emplearán radares para buscar el
agua. Más avanzada la década se harán probablemente perforaciones.
Hubbard advierte que "habrá que combinar los datos de todas estas
misiones para confirmar que hay agua".

El problema de la búsqueda de vida es aún más difícil, especialmente
porque no se tiene muy claro qué es lo que hay que buscar: "Nadie tiene
una buena definición de la vida", afirma Hubbard, que no obstante
proporcionó una: "Un mecanismo capaz de autorreplicarse y que evolucione
de forma darwiniana". "Es difícil traducir eso a un experimento, pero lo
estamos intentando. En este asunto, si no encontramos nada, es muy
probable que no hayamos formulado la pregunta correcta", dijo.
Para ilustrar lo complejo del asunto de la vida Hubbard recordó el caso
del meteorito marciano encontrado en la Antártida, del que la NASA dijo
en 1996 que podía contener microfósiles. Hubbard, al contrario que
muchos expertos que analizaron muestras del meteorito y consideran
probado que no hay en él indicios de vida, cree que la polémica al
respecto "aún no ha concluido".
En cualquier caso, una forma de buscar rastros de vida es detectar una
biofirma, las huellas dactilares de la vida, con sensores montados en
robots que serían enviados al planeta rojo. Un ejemplo de tales huellas
dactilares es la detección de elementos químicos que sólo pueden
producirse en procesos que transforman la materia en energía, algo
característico de los sistemas vivos. Es lo que Hubbard llamó en
Santander "la química del desequilibrio".
Pero también hay muchos geólogos "convencidos de que no se sabrá si hay
vida en Marte hasta que no se envíen hombres allí". Eso no se descarta,
pero hay que resolver antes cuatro cuestiones clave: "El coste; la
tecnología de transporte; los problemas biomédicos, derivados de la
exposición a la radiación y de la falta de gravedad; y el porqué".
Hubbard dio su respuesta a esto último: "Se irá a Marte porque eso es lo
que hace el hombre, explorar. Y porque queremos saber si estamos solos o
no".

Respecto a la habilidad de la NASA para publicitar resultados
espectaculares, Hubbard dice: "Debemos a los contribuyentes
estadounidenses explicar nuestro trabajo". Y sobre el agua en Marte,
"hemos tenido mucho cuidado en decir que no tenemos una explicación
mejor para lo que observamos".

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EUROPA PREPARA VERSIONES MÁS POTENTES DEL ARIANE 5
Por: Mónica Salomé - Madrid

Los propietarios del satélite de comunicaciones Astra 2B, lanzado el
pasado jueves por el cohete europeo Ariane 5 desde Kourou, en la Guayana
Francesa, confesaban antes su nerviosismo por estar en manos de un
lanzador con sólo dos vuelos comerciales en su haber. Pero el
lanzamiento fue perfecto y el Ariane 5 se consolidó como el lanzador más
potente hoy para llevar satélites a la órbita geoestacionaria, a 36.000
kilómetros de altura. Además, desde la semana pasada está lista en el
Centro Espacial Guyanés una segunda plataforma de lanzamiento que
permitirá preparar dos cohetes de forma simultánea, y ya están en marcha
los trabajos para aumentar la capacidad del cohete a diez toneladas en
el 2002 y a 12 en el 2005.

La mañana previa al último lanzamiento, Jean Marie Luton, director de
Arianespace, advirtió que "aunque todavía no hemos lanzado muchos Ariane
5 hemos aprendido, y demostraremos que somos seguros. En este
lanzamiento ha habido retrasos para asegurarnos de que todo saldría
perfecto". El lanzamiento se retrasó tres meses porque, según explicó
Luton, en los ensayos previos se detectaron fallos en el sistema de
control de altitud.

Dos satélites

El Ariane 5, en su versión actual, puede colocar en órbita
geoestacionaria dos satélites que sumen entre seis y siete toneladas. En
su último lanzamiento transportó el Astra 2B -de la compañía
luxemburguesa Sociedad Europea de Satélites-, que pesaba 3,3 toneladas;
y el GE7 -de la estadounidense GEAmericon-, de 1,9 toneladas.
Arianespace tiene ya pedidos para 20 cohetes Ariane 5, que lanzarán 40
satélites. Cada cohete tarda en construirse unos tres años, aunque ese
tiempo tiende a reducirse. Es más de lo que tardan en construirse los
satélites.
Pero para aumentar la rentabilidad del Ariane 5 se quiere poder realizar
a la vez dos campañas de lanzamiento, cada una de cerca de un mes de
duración. La segunda plataforma de lanzamiento necesaria para ello
superó un ensayo de calificación hace dos semanas, y entrará en
funcionamiento la próxima primavera.

Los planes para aumentar la capacidad de carga del Ariane 5 obedecen a
la tendencia a construir satélites cada vez mayores, explica Juan de
Dalmau, ingeniero de CNES, la agencia espacial francesa. "La masa media
de los satélites hoy es de tres toneladas, y ya se están acercando a
cuatro", dice. Si no se aumenta la capacidad el Ariane 5 perderá
posiciones en un mercado muy competitivo.

Por ahora, los únicos lanzadores más potentes que el Ariane 5 son los
transbordadores estadounidenses, que sin embargo no pueden llevar los
satélites hasta la órbita geoestacioanaria. El Ariane 5 deja a los
satélites en una órbita elíptica, en dirección ascendente, de forma que
con unos pocos encendidos del motor del satélite éste se coloca ya en
órbita geoestacionaria.

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AGUJERO NEGRO 'MEDIANO'

Hasta ahora se conocían dos tipos de agujeros negros: los muy masivos,
con miles de millones de veces la masa del Sol, y los pequeños, de masa
similar a la de las estrellas. Un equipo internacional anunció ayer la
detección de un nuevo tipo de agujero negro de masa intermedia en la
galaxia M82. Los astrónomos apuntaron el telescopio espacial de rayos X
Chandra a un sistema con dos cuerpos orbitando uno en torno a otro, y
dedujeron que la masa de uno de ellos es 500 veces superior a la del
Sol. La única explicación a la intensa emisión en rayos X de este objeto
"es que es un agujero negro", dijo el Martin Ward, de la Universidad de
Leicester. Ahora falta explicar cómo se forman los agujeros negros
intermedios.

EN EL POLO SUR DEL SOL

La sonda Ulysses , de la Agencia Europea del Espacio, se acercó el
viernes pasado al polo Sur solar por segunda vez en una década, zona en
la que permanecerá cuatro meses. En su primer acercamiento, hace seis
años, el Sol estaba en el momento de mínima actividad de su ciclo, al
contrario que ahora. Ulysses ha encontrado esta vez numerosas tormentas
solares, prueba de la gran actividad solar. En el 2001 la sonda se
acercará al polo Norte.

EL CUARTO VLT YA FUNCIONA

El último de los cuatro telescopios de 8,2 metros de diámetro que el
Observatorio Austral Europeo (ESO) ha instalado en Cerro Paranal (Chile)
recibió su primera luz el 3 de septiembre. El telescopio se llama Yepun
, que significa Venus en la lengua mapuche - los astrónomos creyeron en
principio que quería decir Sirius -. ESO ha anunciado que a finales de
año algunos de los telescopios funcionarán ya en modo interferométrico,
es decir, como un único gran telescopio con un espejo gigante.

GENOMA DEL CHIMPANCÉ

Una vez descifrado el genoma humano el próximo objetivo debería ser el
del chimpancé, en opinión de científicos estadounidenses que creen que
la comparación entre ambos genomas sería útil para entender el cáncer,
el SIDA e incluso enfermedades degenerativas como el Alzheimer. El
promotor de la idea, Ajit Varki, de la Universidad de California,
recuerda que pese a que humanos y chimpancés comparten un 99% de
material genético los segundos no se infectan del virus del SIDA humano
ni desarrollan Alzheimer.