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Asunto:EL ESCÉPTICO DIGITAL - Edición 2000 - Número 48 - 29 de septiembre de 2000
Fecha:Viernes, 29 de Septiembre, 2000  03:24:38 (+0200)
Autor:Pedro Luis Gomez Barrondo <gargantua @..........es>

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                           EL ESCÉPTICO DIGITAL

       Boletín electrónico de Ciencia, Crítica a la Pseudociencia y
Escepticismo
       © 2000 ARP-Sociedad para el Avance del Pensamiento Crítico

    Edición 2000 - Número 48 - 29 de septiembre de 2000

Boletín de acceso gratuito a través de:
http://www.elistas.net/foro/el_esceptico/alta

=== SUMARIO =========================================================

  - Detenida por Intrusismo una mujer que empleaba la técnica conocida
como “terapia holística”, basada en la curación a través del poder de la
mente.

  - Parapsicología y “Psicologías Alternativas”.

  - Médicos de la Escuela de Medicina de Harvard (EEUU) presentan una
nueva estrategia contra el virus del SIDA.

  - Cráteres: La Cuadratura del Círculo.

  - Paciencia, tesón y creatividad son cualidades básicas para hacer
ciencia.

  - Mecanismos cerebrales de actualización de los recuerdos pueden
explicar la falsa memoria.

  -"El programa del CERN está diseñado para que no se nos escape el
Higgs"

  - Las hormigas dan pistas para optimizar rutas de distribución.


=== NOTICIAS =========================================================

DETENIDA UNA MUJER POR UN SUPUESTO DELITO DE INTRUSISMO PROFESIONAL.
Redacción de El Día - Santa Cruz de Tenerife

Los cristianos. Prestaba servicios propios de psicólogos y psiquiatras.
Empleaba la técnica de "terapia holística", cuya base radicaba en la
curación a través de la mente.

Miembros del equipo de Policía Judicial de la Guardia Civil de Playa de
las Américas pusieron a disposición judicial a una mujer de 42 años,
como presunta autora de un delito de intrusismo profesional.

Su detención vino dada por la denuncia interpuesta ante el mencionado
equipo por una mujer que exponía que su hija, yerno y dos nietas, que
venían siendo atendidos por esta mujer desde hacía dos años, llegaban a
pagar por tales servicios 20 mil pesetas semanales.

La precitada tenía una consulta profesional abierta en la localidad de
Los Cristianos donde prestaba servicios propios de psicólogos y
psiquiatras a sus pacientes, cuando lo único que ofertaba era poco más
que unas sesiones de curandera y en la que administraba a sus pacientes
un brebaje, que una vez analizado resultó ser agua con otro compuesto.

La técnica que empleaba era la denominada "terapia holística", cuya base
radicaba en establecer la curación de los pacientes a través de la
mente. Así determinaba que cuando un cuerpo estaba enfermo, era porque
su mente estaba enferma.

Este era al parecer, el diagnóstico que empleaba con los nietos de la
denunciante. El atestado instruido fue entregado en el juzgado de
guardia de Arona.

                           ------------------

PARAPSICOLOGÍA Y “PSICOLOGÍAS ALTERNATIVAS”
Por: Carlos J. Álvarez Glez.
Vicedecano Facultad de Psicología / Universidad de La Laguna

El pasado día 20 pudimos leer, en el periódico El Día de Santa Cruz de
Tenerife, una noticia sobre una mujer que había sido detenida en Los
Cristianos por un supuesto delito de intrusismo profesional. “Prestaba
servicios propios de psicólogos y psiquiatras, cuando lo único que
ofertaba era poco más que unas sesiones de curandera y en la que
administraba un brebaje que, una vez analizado, resultó ser agua y otro
compuesto”. Según la noticia, el personaje en cuestión practicaba la
“terapia holística cuya base radicaba en la curación a través de la
mente”. Además, cobraba grandes sumas de dinero, una de las razones por
las que fue denunciada por unos clientes.

Desgraciadamente, este hecho no constituye un caso aislado. Los casos de
intrusismo profesional son cada vez más frecuentes en el ámbito de la
Psicología, la Psiquiatría y la Medicina. Son muchos los embaucadores y
las pseudociencias (por no emplear un calificativo más duro y realista)
que emplean terminología propia del estudio científico de la mente y de
la salud para enriquecerse y revestir de un rigor que no tienen a las
prácticas fraudulentas que practican.  Por todo ello, como profesional
de la Psicología, quiero aclarar una serie de cuestiones que suelen
llevar a confusión entre la gente de la calle y que implican una alta
dosis de peligrosidad:

 1) Uno de los términos pseudocientíficos más populares es el de
parapsicología. El hecho de que la palabra Psicología se encuentre en el
mismo puede llevar a engaños, algo muy similar a lo que ocurre con los
términos Astronomía (ciencia) y Astrología (pseudociencia). La
parapsicología NO es ninguna rama ni especialidad de la Psicología, ni
se imparte como materia en ninguna universidad española. Es cierto que
se han realizado algunos experimentos, sobre todo en EEUU, que
supuestamente han encontrado evidencia de ciertos fenómenos paranormales
como la telepatía o la telequinesis (mover objetos con la mente). Sin
embargo, no ha sido posible reproducir estos resultados (algo
fundamental en ciencia) y han sido desacreditados por la Psicología
debido a sus sesgos y errores metodológicos. Muchos de esos casos han
sido simplemente fraudes. Por otro lado, la mayoría de personas que se
autocalifican como parapsicólogos no poseen ninguna titulación
universitaria.

 2) Pero la lista de “psicologías alternativas” que nada tienen que ver
con el estudio responsable de la mente es interminable. Algunos ejemplos
actuales y que podemos encontrarnos con cierta frecuencia son los
siguientes: la anteriormente mencionada terapia holística, la psicología
holística y la psicología transpersonal. Estos tres casos constituyen un
grupo de sistemas de “diagnósticos” y “tratamientos” en los que se
mezclan conceptos estrictamente psicológicos con otros absolutamente
esotéricos, pseudocientíficos e irracionales como la reencarnación, la
influencia de los astros, los poderes mentales, etc. Por otro lado,
Psicología revolucionaria es el nombre de unos cursos que imparte un
conocido grupo sectario y cuyos carteles podemos encontrarnos de vez en
cuando en nuestras calles.

 3) Como último ejemplo de utilización ilegítima de conceptos y términos
psicológicos no podemos olvidarnos de la larga lista de supercherías y
teorías irracionales sin la más mínima base que, por desgracia, cada vez
son más frecuentes: astrología, lectura del tarot, brujería,
quiromancia, etc. Todos estos charlatanes de feria no dudan en acudir a
términos psicológicos para ganar más dinero. También es frecuente
escucharles sin el más mínimo pudor que lo que ellos hacen es
“científico” con el fin de investir de cierta credibilidad sus
prácticas.

Para terminar, permítanme esta recomendación: cuidado con las medicinas
y psicoterapias “alternativas”. Informémonos a fondo sobre las personas
en manos de las cuales vamos a poner nuestra salud. Exijamos
credenciales. Preguntemos en qué consisten esos “tratamientos”.
Consultemos a especialistas si tenemos alguna duda.  No sólo está en
juego nuestro dinero sino nuestra salud física y mental.

                           ------------------

La Vanguardia http://www.lavanguardia.es/

MÉDICOS DE EE.UU. PRESENTAN UNA NUEVA ESTRATEGIA CONTRA EL VIRUS DEL
SIDA
Redacción

Médicos de la Escuela de Medicina de Harvard (EE.UU.) han dejado de dar
fármacos a cinco portadores del virus del SIDA sin que la infección haya
rebrotado. Su estrategia ha consistido en retirar la medicación de
manera controlada para inducir al sistema inmunitario a contener el
virus. Los médicos advierten que la terapia es experimental y que falta
investigar en qué pacientes será útil y en cuáles sería perjudicial.

Los participantes en el estudio eran personas que empezaron a tomar
fármacos contra el virus entre 2 y 34 días después de contraer la
infección, según informan los médicos estadounidenses en la edición de
hoy de la revista "Nature". Tras un mínimo de ocho meses de tratamiento,
se les retiró la medicación.

En ese momento, el virus rebrotó. Pero al mismo tiempo los pacientes
empezaron a producir células inmunitarias específicas contra el VIH. De
las ocho personas que participaron inicialmente en el estudio, sólo una
empeoró hasta el punto de tener que volverse a medicar. Otras dos
decidieron volver a tomar fármacos, pese a que los médicos consideraban
que era innecesario. Las otras cinco están bien, con un sistema
inmunitario aparentemente capaz y una cantidad de virus insignificante
en la sangre, tras más de medio año sin fármacos.

"Que nadie piense que cualquier paciente puede dejar de tomar fármacos y
su sistema inmunitario mejorará", advierte Bonaventura Clotet, director
del laboratorio IrsiCaixa del hospital Germans Trias i Pujol de
Badalona. "Este es un tratamiento experimental que sólo debe hacerse en
el marco de una investigación y bajo control médico."

La investigación de la Escuela de Medicina de Harvard demuestra que la
interrupción controlada del tratamiento es útil en personas que
empezaron a tomar fármacos muy poco después de resultar infectadas.
"Pero falta ver si también es útil en personas con una infección más
avanzada, que representan la mayoría de los casos", advierte Clotet.

                           ------------------

CRÁTERES: LA CUADRATURA DEL CIRCULO
Por: C. Mario del Río

Cuando los amigos de los marcianos intentan demostrar que no sólo la
Tierra, sino todos los planetas del Sistema Solar han sido visitados por
extraterrestres, uno de sus argumentos favoritos es el de las "extrañas
formas" encontradas por las distintas sondas espaciales.
Sin duda el representante más conocido es la célebre Cara de Marte. Sin
embargo, otro ejemplo muy utilizado por los amantes de estos seres es el
de los cráteres cuadrados que se pueden observar en la Luna. Y es que
todo el mundo sabe que un cráter es redondo... ¿o no?

Pues no. Algunas de las últimas imágenes enviadas por la sonda NEAR
Shoemaker, en órbita alrededor del asteroide Eros, muestran lo que sin
duda son cráteres de forma cuadrada. Pero no piensen Uds. que se trata
de ingeniería extraterrestre, sencillamente es la obra de la a menudo
sorprendente naturaleza. Cuando se produce un impacto meteorítico en una
zona que presenta abundantes fracturas -las cuales aparecen en familias
que se intersectan según planos de debilidad- el cráter queda moldeado
por dichos sistemas de fracturación.

Pero, si se quiere observar cráteres de formas poligonales, no hace
falta emprender un viaje interplanetario; el famoso Barringer Meteor
Crater, en Arizona, es un buen ejemplo de cráter poligonal. Aunque a
buen seguro que siempre habrá alguien que seguirá creyendo que los
marcianos no sólo hacen círculos en el trigo, sino que también pasan el
tiempo arrojando meteoritos cúbicos.

Para más información:
"Square Craters"
http://spacescience.com/headlines/y2000/ast26sep_1.htm?list
Sobre cráteres cuadrados y pseudociencias geológicas ver PLANETA
ESCÉPTICA http://www.geocities.com/planetaesceptica

                           ------------------

LOS CIENTÍFICOS TENEMOS MUCHO DE ARTISTA.
Por: Isabel López

Rogelio Arellano. El investigador mexicano, que trabaja durante cuatro
meses en la UPV/EHU, considera que paciencia, tesón y creatividad son
cualidades básicas para hacer ciencia.

A pesar de su juventud, Rogelio Arellano Ostoa (México DF, 1963) lleva
ya quince años investigando la comunicación celular del sistema
nervioso, una cuestión que le apasiona, al igual que a su gran maestro y
compatriota, el neurofísiólogo, Ricardo Miledi, doctor “honoris causa”
por la UPV desde 1992 y galardonado el pasado año con el premio Príncipe
de Asturias de Investigación Científica y Técnica por sus hallazgos
sobre el funcionamiento del cerebro. «Los científicos tenemos mucho de
artista», asegura en el laboratorio de Neurofisiología de la UPV este
joven investigador, para quien paciencia en dosis altas y tesón son
también cualidades imprescindibles en un científico.

Arellano tiene tras de sí una trayectoria singular: estudió Biología
Marina en la Baja California y a su regreso a la capital, durante su
doctorado en el Centro de Investigaciones de Estudios Avanzados de
México, comenzó a trabajar en comunicación intercelular Su interés le
llevó hasta Miledi, en cuyo laboratorio trabajó durante seis años. «Con
él conocí cómo un problema científico puede ser abordado de distintas
formas», asegura Rogelio Arellano, que desde hace cinco años desarrolla
su labor en el Centro de Neurobiología de Querétaro, dependiente de la
Universidad Nacional Autónoma de México. El mexicano trabaja desde julio
pasado en la UPV, en una investigación sobre la esclerosis múltiple,
invitado para un periodo de cuatro meses por el profesor de
Neurociencias Carlos Matute, gracias al programa de Profesores
Visitantes de Iberdrola Ciencia y Tecnología.

Pregunta- Lleva quince años investigando la comunicación celular. ¿Qué
ha aprendido en este tiempo, que los avances en un laboratorio son muy
lentos?
Respuesta- Son lentos, pero si nos damos cuenta todas las maravillas que
estamos viendo ahora con la biología en general se han con- seguido
gracias a pasos muy lentos. La primera visualización de la célula fue
hace un siglo, y ahora se hacen clones. Lo que uno puede avanzar en su
corta vida de científico puede ser poco para cada uno de nosotros, pero
las generaciones del futuro tendrán muchas más bazas en las que sostener
sus investigaciones.

P- ¿Un científico necesita entonces mucha paciencia para seguir adelante
y no desesperar?
R- Muchísima paciencia, es algo fundamental. Eso y el mantenerse activo
investigando para que el interés no se desvanezca rápidamente. Ésta es
una característica importante de la gente que estamos aquí, en los
laboratorios. Si una persona se desanima a la primera, lo más probable
es que no permanezca mucho tiempo haciendo ciencia. Pero hay otro
ingrediente importante para mantenerse en esto, y es que en los
científicos hay también mucho de artista.

P- ¿En cuanto a que su trabajo supone también creatividad?
Sí, yo veo este trabajo tan creativo como el de cualquier artista,
llámese pintor, escritor, músico. Hacer ciencia, investigar es una
actividad creativa constante.

P- Un pintor, un escritor crean en solitario, aunque estén influidos por
lo que les rodea. ¿Un científico puede trabajar solo?
R- Cada día, la colaboración es más necesaria, pero en la ciencia hay
todavía un factor individual muy importante. Hay experimentos que sólo
se le pueden ocurrir a una persona, según su pericia en diferentes
metodologías, lo mismo que un escritor domina un género o un pintor una
técnica. Esta parte importante de la creatividad individual sigue siendo
fundamental en la ciencia. Cada uno tiene una cosa, una habilidad.

P- ¿Y usted en qué es bueno, para qué tiene mayor aptitud?
R- Me gusta desarrollar técnicas nuevas. Creo que soy bueno haciendo el
trabajo de detective clásico, buscando cosas nuevas. Tengo mucho tesón
para mantenerme activo en una cosa, independientemente de si no me sale
a la primera. Mucha gente se desanima rápido, yo no.

P- ¿Cree en la suerte dentro de su trabajo?
R- No, no creo que en la ciencia exista la suerte. Creo que en la
ciencia todo viene precisamente con el trabajo. Cuando uno consigue
algo, también se da cuenta del trabajo que hay detrás. Hay días en los
que todos los caminos confluyen y uno llega al final de una búsqueda,
pero yo no lo llamaría suerte, simplemente es la confluencia del trabajo
que se hace día a día.

Un mundo críptico

P-¿Los investigadores de ciencia básica se sienten menospreciados por
una sociedad que valora más los resultados prácticos, sobre todo si son
inmediatos, que los avances lentos en el conocimiento?
R- No me siento menospreciado, pero sé que en muchos sectores se piensa
que es más importante apoyar una ciencia más aplicada o una tecnología
de vanguardia, sin darse cuenta de que los grandes logros que vemos de
repente provienen totalmente de la ciencia básica. No podríamos haber
visto plantas y animales transgénicos o animales clonados sin los
avances habidos en la ciencia básica en los últimos 40, 50 años.
Afortunadamente, nos vamos damos cuenta de esto, yo creo que más rápido
en España que en los países latinoamericanos.

P- ¿Y los científicos como usted que desarrollan una labor tan anónima y
callada tampoco se sienten incomprendidos?
R- Lo que ocurre es que desde el principio, el mundo científico fue como
críptico y los grandes temas siempre se discutían en congresos cerrados
para gente de ese campo; era poco probable que, por ejemplo, alguien de
una ONG fuera a una conferencia sobre plantas transgénicas, un tema del
que ahora se habla tanto. Los científicos tenemos parte de culpa porque
no hemos dado oportunidad para que nuestros estudios salieran al
público, y nada es tan tremendamente complicado como para no explicarlo
de forma sencilla de manera que puedan entenderlo muchas personas.

[Nota] * Rogelio Arellano utiliza tejidos de personas fallecidas por
esclerosis múltiple para estudiar en el laboratorio el desarrollo de una
enfermedad cuyo origen se desconoce y que, como ocurre con otras muchas
patologías degenerativas, carece de un tratamiento curativo. El
investigador prefiere no aventurar una fecha en la que se dispondrá de
una terapia efectiva frente a este tipo de esclerosis.
«Los humanos somos muy exigentes, y lo que queremos escuchar es que las
enfermedades se alivian y se curan cuando, en la mayoría de los casos,
no lo hemos conseguido de una forma tajante», constata Arellano antes de
subrayar que, sin embargo, continuamente se producen avances
farmacológicos, nuevas drogas que alivian los síntomas de estas
enfermedades e incluso detienen su progreso. «Las investigaciones van
dando resultados poco a poco -insiste-. No sabemos en qué momento exacto
ocurrirá que alguno de estos hallazgos sea fundamental para parar estas
enfermedades. Pero aunque sea lento, al final del camino siempre habrá
cosas mejoras».

                           ------------------

MECANISMOS CEREBRALES DE ACTUALIZACIÓN DE LOS RECUERDOS PUEDEN EXPLICAR
LA FALSA MEMORIA
Por: Sandra Blackeslee
Versión en español: Julio Arrieta (ARP-Traductores)

Los científicos pueden haber encontrado una razón biológica para
explicar porqué dos personas que han vivido el mismo hecho pueden, años
después, tener diferentes recuerdos de lo ocurrido.

Parece ser que constantemente un viejo recuerdo es empujado hacia la
consciencia, el cerebro lo selecciona, lo actualiza y a continuación
fabrica nuevas proteínas durante el proceso de devolución de dicho
recuerdo al almacén de la memoria a larga plazo. El hecho de que durante
el proceso se creen nuevas proteínas significa que la memoria está
siendo transformada permanentemente para reflejar las experiencias
vitales de cada persona - no la memoria en sí misma.

El hallazgo se basa en la investigación de los recuerdos específicos
relacionados con el miedo en animales, pero varios expertos predicen que
en los seres humanos puede confirmarse en otros tipos de recuerdos.
Afirman también que el descubrimiento podría conducir al desarrollo de
formas de alterar o borrar los recuerdos de las personas.

La investigación, desarrollada en el Center for Neural Science en la
Universidad de Nueva York, fue descrita en el número 17 de agosto en la
revista Nature. Esta es la primera explicación neurobiológica rigurosa
sobre la forma en la que se actualizan los recuerdos, dijo el Dr. Daniel
Schacter, profesor de psicología de Harvard y experto en memoria. "Es un
error pensar que cuando grabas un recuerdo, permanece fijo para
siempre", dice.
La Dra. Elizabeth Loftus, una psicóloga que estudia la memoria en la
Universidad de Washington en Seattle, dijo "Es una investigación muy
interesante. Estamos a punto de ser capaces de entender como se puede
realizar algo como la ingeniería de la memoria".
Podría ser posible borrar los recuerdos traumáticos en personas que
estén acosadas por ellos, dice la Dra. Loftus, y entender mejor cómo se
implantan falsos recuerdos en las mentes de las personas cuando son
expuestas a sugestiones que deseen creer.

Se sabe desde hace unos 100 años que los recuerdos recientes son
inicialmente inestables, dice el Dr. Yadin Dudai, un neurobiólogo del
Weizmann Institute of Science en Rehovolt, Israel. Un golpe en la
cabeza, una descarga eléctrica o ciertas drogas pueden alterar el
proceso que transforma gradualmente los recuerdos de corto plazo en los
de largo plazo a través de la producción de nuevas conexiones y la
síntesis de proteínas en los circuitos de la memoria.

En los años 60, los investigadores descubrieron que ciertas drogas
podían interferir en la rememoración de los recuerdos, dice Dudai, pero
la investigación no llegó muy lejos porque las drogas afectan a todo el
cerebro y no se podían rastrear hasta los mecanismos celulares de las
redes de memoria.

Los doctores Karim Nader y Glenn Shafe, profesores asistentes de
investigación en la New York University han llevado a cabo nuevos
experimentos sobre la recuperación de recuerdos con el fin de desvelar
estos mecanismos celulares con mayor precisión.
Mediante un procedimiento llamado miedo condicionado,  lo que hacen es
efectuar descargas eléctricas en las patas de ratas enjauladas de forma
simultánea al sonido de un timbre. Más adelante, cuando las ratas oyen
el timbre, sin la descarga, se quedan rígidas; han aprendido a tener
miedo. Los investigadores saben exactamente cómo y donde reside esta
memoria del miedo en el cerebro de la rata, una zona denominada
amígdala, que es donde se procesan estas emociones.
Si se inyecta en la amígdala una droga que bloquea la síntesis de
proteínas poco después del miedo condicionado, no se adquiere un
recuerdo de largo plazo del miedo, dice el Dr. Shafe. Pero si se inyecta
la droga seis o más horas después, la memoria no se bloquea; el cerebro
ha fabricado nuevas proteínas para consolidar y almacenar la memoria.

Durante unas seis horas la memoria es maleable, abierta o sensible a
algunos tipos de manipulación. Después de este plazo, los recuerdos se
asientan firmemente.

"Estoy cansado de estos experimentos", dice el Dr. Nader. "Empecé
pensando, ¿qué ocurre con un recuerdo cuando lo recuerdas? Sería
estupendo si se volviera maleable de nuevo." Nader propone un nuevo
experimento: se podría enseñar a los animales a asociar el tomo con el
shock eléctrico. Los investigadores podrían esperar un día o más para
que la memoria del miedo se consolidase. Luego podrían enfrentar al
animal con el tono (para recuperar la memoria) y a una droga que bloquee
la síntesis de proteínas.

"Afirmo que la droga no tendría efecto" sobre lo aprendido en el pasado,
dice el Dr. Shafe. La memoria de miedo del animal será más fuerte porque
la droga podrá refrenar el aprendizaje del animal de que el tono no está
necesariamente asociado con la descarga, reforzando el recuerdo del
miedo original.
Los dos científicos apostaron un cocktail sobre el resultado del
experimento. El Dr. Nader ganó un cosmopolitan. "Mi mandíbula golpeó el
suelo cuando vi los resultados", dice. En vez de paralizarse al oír el
tono, las ratas apenas reaccionaron.

Esto significa que los recuerdos son maleables y están sujetos a
revisión cada vez que son recuperados, afirma el Dr. Nader. Y se tienen
que fabricar nuevas proteínas antes de que los recuerdos sean devueltos
a su almacén.

Los dos investigadores enfatizan que este hallazgo es sólo un primer
paso en la exploración de la biología de cómo el cerebro consolida y
manipula los recuerdos. Se desconoce si los recuerdos más antiguos y más
establecidos están abiertos a reediciones o si este mecanismo está
abierto sólo a recuerdos relacionados con el miedo.

El porqué la evolución ha elegido una estrategia que permite a los
recuerdos ser altamente maleables es una interesante pregunta. Los
recuerdos necesitan ser exactos para guiar el comportamiento, pero  a su
vez necesitan estar abiertos a la nueva información.

A largo plazo, estos descubrimientos podrán ser aplicados clínicamente
para borrar memorias traumáticas, según la Dra. Loftus. Un paciente
podrá retirar los eventos problemáticos y se le podrá administrar una
droga u otro agente para que pueda reconsolidar su memoria.

La investigación arroja luz también sobre los falsos recuerdos, dice
Loftus. Si un recuerdo recuperado está sujeto a revisión, tanto la
información correcta como la incorrecta puede ser entrelazada en la
fabricación de un recuerdo.  Cuando esto ocurre, una persona no tiene
forma de saber qué es verdad y qué no lo es.

                           ------------------

El País http://www.elpais.es/

"EL PROGRAMA DEL CERN ESTÁ DISEÑADO PARA QUE NO SE NOS ESCAPE EL HIGGS".
Por: Alicia Rivera - Santander

Entrevista a Luciano. Maiani • Director del Laboratorio Europeo de
Física de Partículas

Uno no lleva una vida precisamente tranquila cuando dirige uno de los
mayores y más importantes centros científicos del mundo, el Laboratorio
Europeo de Física de Partículas (CERN), junto a Ginebra, que está
volcado en la construcción del LHC, el acelerador de partículas de más
alta energía que existirá en los próximos años, para ser estrenado en el
2005. La colosal máquina se hace en Europa con un entramado de
colaboraciones internacionales que incluye la participación a gran
escala de EE UU en un gran proyecto europeo, y con miles de científicos
e ingenieros metidos en el programa.

Desde luego Luciano Maiani, físico teórico italiano (de San Marino), de
59 años, no lleva una vida tranquila desde hace casi dos años, cuando
asumió la dirección del CERN. Pero las cosas se acaban de poner aún más
emocionantes, y todo por culpa -o gracias a, según como se desarrollen
los acontecimientos en las próximas semanas- de una partícula elemental,
el bosón de Higgs, que es el objeto de deseo más popular en este campo
científico. El Higgs, sería como una pieza clave que debe ayudar a
ensamblar y dar sentido a un rompecabezas ya muy avanzado pero no
completo: el modelo estándar de física de partículas que describe los
constituyentes fundamentales de la materia y sus interacciones. El Higgs
explicaría cómo las partículas elementales conocidas adquieren masa.
Nadie puede afirmar que exista.

De repente ha sucedido algo inesperado: hace unas semanas se han
registrado unas leves señales en el actual acelerador del CERN, el
LEP -a punto de ser cerrado para dejar hueco al nuevo LHC- que podrían
ser interpretadas como indicios de Higgs. Todos los físicos de
partículas están pendientes del asunto. De momento, el CERN ha decidido
mantener el LEP en funcionamiento hasta el 2 de noviembre, un mes más de
lo previsto, para ver qué pasa.

Y si no se aclara la cosa: ¿Se sigue con el LEP el año que viene
retrasando la construcción del LHC? ¿Se cierra el LEP? ¿Se corre el
riesgo de que los estadounidenses se apunten el tanto? "Yo vivo con los
dedos cruzados", dice Maini, que participó la semana pasada en el curso
Tecnología Empresa y Sociedad para el Siglo XXI en la Universidad
Menéndez Pelayo, en Santander.

Pregunta- ¿Qué muestran estos experimentos en que podría haber indicios
de Higgs?
Respuesta- Tenemos grandes aparatos, detectores, alrededor de los puntos
del acelerador en que chocan electrones y positrones que van casi a la
velocidad de la luz. Lo que vemos en los choques son chorros de
partículas que atraviesan nuestros detectores. Ahora, en concreto, hemos
visto que hay cuatro copos de partículas muy claros y cuando
reconstruimos la masa del objeto que los ha producido, vemos que la masa
de dos de estos chorros corresponde a la de la partícula Z0 (esperamos
que el Higgs se produzca a la vez que ella). Entonces tomamos la masa de
los otros dos chorros y vemos qué valor tiene, porque si es Higgs debe
tener una acumulación bien definida. Tenemos unos registros con una masa
que corresponde a 114 veces la masa del protón. Puede ser la auténtica
señal de Higgs o una fluctuación estadística de los resultados. No lo
sabemos aún.

P- ¿Qué es una fluctuación?
R- Una fluctuación es algo que puede ocurrir por azar. Si usted tira una
moneda al aire 100 veces, debería salir 50 veces cara y 50 cruz, pero a
veces sale 60 veces cara y 40 cruz. A esto llamamos una fluctuación en
estos experimentos. Para comprobar si los datos que tenemos son una
fluctuación o no, hemos prolongado un mes el funcionamiento del LEP. Es
como tirar la moneda 200 veces en lugar de 100, así es más fácil
determinar qué es.

P- ¿Por qué aparecería el rastro de Higgs precisamente al final del LEP,
tras una década en funcionamiento?
R- Suponiendo que Higgs esté ahí, no podía ser encontrado antes porque
el LEP no tenía energía suficiente.

P- Si puede estar la partícula en este nivel de energía y no se
encuentra en el LEP en las próximas semanas, ¿podrían los
estadounidenses apuntarse el descubrimiento en su Fermilab mientras el
CERN espera cinco años a concluir el nuevo LHC?
R- Tendremos que hacer una difícil elección de política científica:
continuar con una máquina, el LEP, que ha llegado a su límite y que no
dará nunca una señal perfectamente clara de Higgs, o jugar nuestras
cartas al LHC, que permitirá una exploración completa. Si a finales de
octubre los indicios de Higgs en el LEP son más a favor que en
contra.... antes de que los americanos lleguen a este punto pasará un
tiempo. Tal vez nos podamos permitir parar el LEP y seguir con la
construcción del LHC. La alternativa es mantener el viejo acelerador
durante el año que viene, pero eso cuesta mucho dinero, es muy
arriesgado y retrasaría la construcción del nuevo.

P- ¿Y si puede aparecer Higgs a esta energía, para que serviría el LHC,
justificado, en primer lugar, para detectar esta partícula?
R- El programa del CERN se ha diseñado de tal modo que el conjunto
LEP-LHC no debe dejar ningún agujero por el que se nos escape el Higgs.
Además, los físicos piensan que Higgs debe ser el precursor de toda una
nueva serie de partículas que deberían encontrarse a energías más altas.
Con el LHC podremos explorar todo eso. La física de partículas no se
acaba con el bosón de Higgs.

P- ¿Cuáles son los retos para el futuro?
R- El Higgs está aún por descubrir... veremos. Hay un misterio que no
sabemos cómo abordar: ¿Cómo se concilian las fuerzas nucleares
fundamentales con la gravedad? Un posible puente serían las teorías
supersimétricas y esto puede descubrirse identificando esa serie de
nuevas familias de partículas que podrían estar en el intervalo [de
energía] del LHC. Otro misterio es si existen dimensiones extra en
nuestro universo. Hay teorías que predicen que hay otras dimensiones
explorables a nivel de las partículas de alta energía. Hay más cosas: la
masa de los neutrinos, si el protón es estable o no... Luego, vemos
rayos cósmicos de altísima energía que no pueden proceder de muy lejos
porque serían absorbidos en el espacio cósmico, ¿dónde se producen? ¿son
desintegraciones de partículas remanentes del Big Bang?

P-  Muchos expertos piensan que no se puede seguir haciendo aceleradores
cada vez más potentes, que después del LHC habría que cambiar de
estrategia. ¿Cómo se plantea el CERN el futuro?
R- La discusión sobre esto apenas ha comenzado. Las ideas en circulación
indican que hay muchísimas preguntas y que probablemente parte de ellas
podrían responderse con un acelerador de la siguiente generación. Dado
que estas máquinas son cada vez más costosas y difíciles de construir...
pero hay que puntualizar que si se resta la inflación, el LHC cuesta
[750.000 millones de pesetas] lo mismo que el LEP, que costó lo mismo
que el anterior acelerador, el SPS. La tecnología avanza y con un coste
análogo se pueden hacer aceleradores mucho más potentes. El CERN tiene
programas de I+D para preparar las tecnologías para el próximo
acelerador, pero pasarán 20 años antes de llegar a ese punto.

P- ¿Cómo ve la física de partículas en España?
R- Vista desde el exterior es perfectamente normal. España tiene una
buenísima e influyente escuela de física teórica, ha hecho un esfuerzo
para tener una física de partículas experimental, y esto es necesario
porque es la base para la transferencia tecnológica, la educación de
estudiantes, etcétera. Creo que España debería invertir un poco más en
plazas de científicos y en grupos. En otras palabras: España participa
en las colaboraciones internacionales como el CERN, está en LHC y espero
que este en el próximo programa de neutrinos, pero hace falta consolidar
la base en casa.

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LAS HORMIGAS DAN PISTAS PARA OPTIMIZAR RUTAS DE DISTRIBUCIÓN
PH.B. (NATURE) - Londres

Con las hormigas como ejemplo, los investigadores en ciencias de la
computación han puesto a punto herramientas informáticas que, aseguran,
se pueden aplicar a resolver problemas muy complicados para encontrar
las rutas más cortas y optimizar la distribución.

Una colonia de hormigas encuentra nuevas fuentes de alimentos mandando
exploradores que trabajan más o menos al azar. Cuando encuentra comida,
un explorador vuelve al hormiguero y deja un rastro de feromonas
(sustancias químicas) que otras hormigas pueden seguir hasta llegar al
alimento. Puede suceder que el explorador vuelva a la colonia por una
ruta que no sea la más corta, pero lo normal es que al final las
hormigas encuentren la ruta más corta y que sea la que utilicen. Al
hacerlo refrescan más el rastro de feromonas en esta ruta, el rastro más
fuerte es el que suele ser seleccionado y marca la ruta definitiva.

Esta estrategia puede ayudar a los especialistas en ciencias de la
computación a encontrar la mejor respuesta para muchos problemas,
explican Eric Bonabeau y otros científicos del Instituto Santa Fe de
Nuevo México (EE UU) en la revista Nature. Uno clásico es el del
viajante, que debe encontrar la ruta más corta entre muchas ciudades.
Estos problemas se pueden resolver mediante la simulación de los
recorridos de las hormigas, sugiere Bonabeu. Cada hormiga virtual marca
el recorrido con una feromona relacionada con su longitud. Las buenas
rutas se hacen más atractivas para el resto de las hormigas que las
malas.

Los investigadores llaman a esta herramienta, que es un algoritmo de
optimización, Colonia de Hormigas, y es un ejemplo de un enfoque para
resolver problemas que se conoce como inteligencia de enjambre. Se está
estudiando su aplicación a la planificación de las rutas de distribución
de combustible en Suiza.

Comunicaciones

Las hormigas se suelen mover en campo abierto, pero los ingenieros
encuentran igualmente útil este enfoque en el interior de las redes. Se
puede así identificar, por ejemplo, la mejor forma de mandar señales a
través de una red de comunicaciones. Los exploradores se pueden adaptar
para enfrentarse a determinadas complicaciones, como la congestión en
las rutas; no se refuerzan demasiado los recorridos en los que se tarda
mucho y las rutas alternativas y mejores se encuentran fácilmente. La
empresa British Telecom está estudiando algoritmos de este tipo.

"Seguirán apareciendo más aplicaciones prácticas de la inteligencia de
enjambre", explican Bonabeau y sus colegas. En un mundo en el que todos
los objetos tendrán incrustado un chip, desde los sobres a los cubos de
la basura a las lechugas, tendrán que inventarse algoritmos de control
que permitan comunicarse a todos estos pedazos tontos de silicio.