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EL ESCÉPTICO DIGIT Pedro Lu
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Asunto:EL ESCÉPTICO DIGITAL - Edición 2000 - Número 51 - 05 de octubre de 2000
Fecha:Jueves, 5 de Octubre, 2000  00:56:58 (+0200)
Autor:Pedro Luis Gomez Barrondo <TXINBO @.....es>

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                           EL ESCÉPTICO DIGITAL

       Boletín electrónico de Ciencia, Crítica a la Pseudociencia y
Escepticismo
       © 2000 ARP-Sociedad para el Avance del Pensamiento Crítico

    Edición 2000 - Número 51 - 05 de octubre de 2000

Boletín de acceso gratuito a través de:
http://www.elistas.net/foro/el_esceptico/alta

=== SUMARIO =========================================================

  - Un Western con extraterrestre y UFO-Crash incluido.

  - El “agujero de ozono” abarca ya 29 millones de kilómetros cuadrados.

  - El arzobispo de Bolonia continua su particular Cruzada contra los
musulmanes.

  - El Consejo de Constructores de Tecnología Espacial de Rusia propuso
hundir en el Pacífico la estación orbital ‘MIR’ para febrero de 2001.

  - El huracán 'Keith' amenaza el próximo lanzamiento espacial del
Discovery.

  - Que interés tiene la Luna para la ciencia?.

  - En la pista de la inmortalidad.

  - Michel Allard: "el cerebro es el órgano humano que menos envejece".

  - Estados Unidos selecciona un  nuevo sistema de encriptación de datos
para los próximos treinta años.

  - Entrevista a Rolf Tarrach, presidente del CSIC.

  - Algunos hitos históricos en el proceso de secuenciación del genoma
humano..

  - Un “metro” cósmico más preciso.

=== NOTICIAS =========================================================

“UFO-CRASH EN EL SALVAJE OESTE”
Por: Dr. Zenón Sanz

Uno de los temas recurrentes de “Ovnilandia” es el de los UFO-Crashes;
las historias sobre artilugios, más o menos alienígenas, estrellados,
que son capturados por los ejércitos y/o servicios secretos oportunos,
con el alevoso fin de ocultarnos la verdad. Pero, como en todo buen
relato de suspense, luego hay alguien que destapa la olla, siempre
podrida en estos casos, y descubre finalmente la verdad que los agentes
del gobierno nos querían escatimar.

Las historias de UFO-Crashes tienen su propia imaginería cultural,
imágenes que ya son arquetipos familiares porque se han convertido en
parte de la mitología popular de finales del siglo XX: un platillo
estrellado, alienígenas muertos por el suelo, uno que agoniza asustado
en presencia del granjero perplejo que presenció el accidente, los
militares que llegan y echan a empellones al granjero mientras acordonan
“manu militari” la zona, historias de piezas de materiales extraños con
ignotos signos grabados, secretísimas películas de autopsias, fotos de
alienígenas custodiados por temibles agentes secretos con el
inconfundible aspecto que todo buen agente secreto debe tener... Bueno,
todo eso que hemos visto desfilar por Expediente X., fumador incluido.

En el principio fue Roswell,  lugar de peregrinaje de cualquier ufólatra
que se precie. Pronto le salieron molestos competidores en las
cercanías. Posteriormente, llegó la apoteosis, las historias sobre OVNIs
estrellados crecieron y se multiplicaron por doquier hasta el punto de
que hoy en día deberíamos sentirnos acomplejados todos aquellos que no
habitamos en un país, región o comunidad autónoma que no cuente con su
propio platillo descacharrado y convenientemente escamoteado y oculto
por ya sabemos quienes.

Tenemos OVNIs averiados y accidentados en Escandinavia, Turquía, Brasil,
Rusia -¿alguien dijo Tunguska?-. No se sabe bien si también en España
hemos sufrido de los inconvenientes del sobresaturado tráfico
alienígena, porque al final siempre parecen haber sido más bien
artefactos militares, más o menos clandestinos, que aparatos pilotados
por extrañas inteligencias extraterrestres de pic-nic dominical. Y todo
esto si dejamos a un lado las historias peculiares sobre Platillos
Volantes estrellados durante la Guerra Civil.

Así que a estas alturas es difícil sorprenderse con toda esta historia.
Sin embargo, buceando en este marasmo de las listas negras de las
compañías de seguros siderales, me he encontrado con una novedad: ¡El
OVNI que se estrelló en el Salvaje Oeste!

Apareció –la noticia, no el OVNI- en la lista de correo “Escépticos” .
Un colistero la había encontrado en
www.geocities.com/Area51/Quadrant/5152/, página crédulo-magufa al uso.
Pero, para mi sorpresa, en este caso la novedad era reseñable y jugosa.
El resumen de la historia viene a decir que: erase una vez el Far West,
allá por 1897, 16 de abril, en Aurora, condado de Wise, estado de la
indómita Texas. A eso de las seis de la mañana apareció, revoloteando
por el cielo, un disco volador. Al parecer tenía dificultades, porque al
tratar de sortear el campanario de la iglesia, el artefacto se dio de
bruces con ese depósito de agua elevado que hemos visto en tantas
películas del oeste. El platillo acabó bajo el epígrafe de “siniestro
total”, al igual que su desconocido tripulante, quien fue
convenientemente enterrado en el cementerio local, ignoramos si
convenientemente cristianizado o no. La noticia fue recogida en su
momento por el prestigioso periódico “Dallas Morning News”.

Según los responsables de la página web citada arriba se trata del único
extraterrestre enterrado del que se tiene noticia. No indican si el
periódico de entonces utilizaba términos como “extraterrestre” para
referirse al infortunado piloto. En todo caso, sería interesante
localizar el cementerio, la tumba y exhumar el supuesto cadáver. Quizá
la prueba definitiva de la existencia de vida inteligente más allá de
nuestro mundo descansa en paz, desde hace más de cien años, mientras que
aquí seguimos nosotros discutiendo minucias como si tal o cual
fotografía tiene visos de no ser un fotomontaje o de si aquel implante
del abducido fulano es un empaste o un microchip alienígena de extraña
aleación. ¿A qué esperan los ufólogos para presentarse allí con sus
chalecos del Coronel Tapioca, su Diccionario temático de ufología, una
buena pala de desenterrar marcianos trompeteros y el resto de la
indumentaria de campo?

De todas estas historias de OVNIs accidentados lo que más llama la
atención es la profusión de casos, la absoluta inexistencia de la más
mínima evidencia en relación a dicha supuesta abundancia y lo absurdo
que parece que algo tan maravilloso como un platillo volante de otro
mundo/dimensión/plano de existencia astral sufra problemas con el
embrague o con la junta de culatas.

Woody Allen, que es el autor del mejor artículo sobre OVNIs que se haya
escrito jamás -excepción hecha naturalmente del que tiene usted estimado
lector ahora en sus manos -, afirmaba que los OVNIs realizan tales
proezas y acrobacias que requieren necesariamente una tecnología, un
mantenimiento y unas bujías únicamente disponibles en Plutón. Y, añadía,
que además es indudable que pertenecen a civilizaciones adelantadas en
el tiempo respecto a la nuestra; adelantadas aunque sólo sea en quince
minutos.

Entonces, si las naves de otros mundos sufren averías ¿no disponen del
equivalente a una grúa, una ambulancia o un equipo de rescate? Según los
creyentes en los OVNIs, estos artefactos plagan nuestros cielos y son
varias las civilizaciones que se molestan en revolotear por la atmósfera
de nuestro planeta. ¿Dónde se esconden todos cuando uno de los suyos
sufre un pinchazo? ¿dónde están los talleres de asistencia veinticuatro
horas, y esos quince minutos que decía Woody, en la espacio vía?
Todos los indicios parecen apuntar a que los extraterrestres
accidentados no disponen de medios para pedir ayuda.. Tal parece ser que
cuando ET se queda sin batería no puede llamar a casa.

[Nota] * Este artículo ha sido realizado con la inestimable ayuda de
don. Julio Arrieta, autor de alguno de los mensajes que me han servido
de inspiración. De ahí mi agradecimiento.

Para más información:
FAQ de la lista Escépticos
http://www.cs.umd.edu/~arteaga/escept/FAQ.html

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El Correo http://www.elcorreodigital.com/

EL ‘AGUJERO’ DE OZONO NO DEJA DE CRECER, PESE A DISMINUIR LOS NIVELES DE
CFC
Por: Luis Alfonso Gámez – Bilbao

Abarca 29 millones de kilómetros cuadrados, 700.000 más que al inicio de
septiembre, y su superficie es ya cuatro veces la de Australia

Como les ocurre a los protagonistas de las películas de acción cuando se
encuentran en situaciones límite, los científicos de la NASA dieron ayer
una buena y una mala noticia a la comunidad internacional acerca de la
situación atmosférica en la Antártida. La buena es que la concentración
de clorofluorocarbonos (CFC) -los gases implicados en la destrucción del
ozono- se ha estabilizado en la estratosfera y se reduce en capas
inferiores de la atmósfera. La mala, que el ‘agujero’ de la capa de
ozono no deja de crecer.

Satélites de la agencia espacial detectaron a principios de septiembre
que el ‘agujero’ de ozono había alcanzado su máximo histórico: 28,3
millones de kilómetros cuadrados, más de tres veces la superficie de
Estados Unidos. Ayer, científicos del Instituto Nacional de
Investigaciones del Agua y la Atmósfera de Nueva Zelanda (NIWA)
indicaron que la zona de baja concentración de este gas abarca ya 29
millones de kilómetros cuadrados, cuatro veces la superficie de
Australia.

Un escudo natural

La capa de ozono, que se ubica entre los 12 y los 25 kilómetros de
altura, actúa como un filtro natural que protege a la Tierra de la
radiación ultravioleta del Sol. Si disminuyese a escala planetaria, ello
se traduciría en el aumento de cánceres de piel, mutaciones genéticas y
enfermedades oculares. Los CFC, por su parte, se utilizan desde hace
décadas como componentes de aerosoles, refrigerantes y otros líquidos a
presión. Su uso ha descendido paulatinamente desde que se les achacó la
destrucción del ozono. Sin embargo, ahora que los niveles de CFC parecen
estar bajo control, el ‘agujero’ de la Antártida es más grande que
nunca.

La paradoja, según Richard McPeters, investigador del Centro Goddard de
Vuelos Espaciales de la NASA, se debe a que «pasa mucho tiempo desde que
los CFC ascienden hasta la estratosfera y también pasa mucho tiempo
hasta que luego desaparecen». De hecho, transcurren dos años desde la
emisión de una molécula de CFC hasta que llega a la estratosfera, donde
está el ozono; pueden pasar décadas hasta que la luz solar la convierte
en una variante dañina para el ozono; y su acción se prolonga durante
años hasta que baja a la troposfera en forma de cloruro de hidrógeno y
la lluvia la precipita a la tierra. Los modelos elaborados por los
científicos apuntan a que discurrirán entre dos y cuatro décadas hasta
que la capa de ozono recupere los niveles de antes de 1980.

Los récords alcanzados por el ‘agujero’ este año se deben, según los
expertos, a factores meteorológicos y, en concreto, a la formación de
nubes de cristales de hielo que aceleran el proceso destructivo, al
propiciar reacciones químicas por las que moléculas inocuas para el
ozono se convierten en dañinas. Cuanto más frío sea el invierno polar -y
este año lo está siendo mucho-, mayores son estas nubes y los daños en
la capa de ozono.
A esto hay que añadir, según Mike Newchurch, de la Universidad de
Alabama, que el aumento del dióxido de carbono en la atmósfera enfría la
estratosfera, provoca los mismos efectos que un frío invierno y, además,
crea un gigantesco remolino de aire frío. Este vórtice aísla al
continente helado e impide la llegada a la Antártida de aire cargado de
ozono, un gas que en su mayor parte se genera en los trópicos.

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EL ARZOBISPO DE BOLONIA, CONTRA LOS MUSULMANES
Redacción El Escéptico Digital

El cardenal Giacomo Biffi, arzobispo a la sazón de Bolonia, destapó de
nuevo la caja de Pandora y fustigó una vez más a los inmigrantes
musulmanes mediante la increíble afirmación de que están "decididos a
permanecer ajenos a nuestra humanidad en lo esencial".

En un seminario sobre el tema de la  inmigración, Giacomo Biffi acusó a
los seguidores del Islam de querer "mantenerse sustancialmente
diferentes esperando que nosotros cambiemos para ser sustancialmente
como ellos".
El cardenal Biffi, al parecer desconocedor de lo que un sistema
democrático comporta frente a uno totalitario, sostuvo igualmente que el
Estado italiano "debería autorizar a los musulmanes sólo lo que es
consentido a otras religiones en los países musulmanes" y que se debería
salvaguardar el catolicismo como la única religión histórica de Italia.

Esta actuación de Biffi, por otra parte, no es algo novedoso ni que
pueda tomarnos por sorpresa dado que ya pidió a mediados de septiembre
que Italia y Europa permitiesen exclusivamente "la entrada de
inmigrantes católicos, con el fin de salvar la identidad cultural de la
nación y de Occidente".

Cuando uno lee declaraciones como las del primado boloñés y repasa
someramente nuestra historia más o menos reciente no puede dejar de
asombrarse por el modo en que algunas personas e instituciones se
convierten en reiterados valedores de las ideas que  subyacen –a saber
la inhumanidad en lo esencial del contrario- en tanto pasado y presente
Holocausto.

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El Correo http://www.elcorreodigital.com/

EXPERTOS PROPONEN AL KREMLIN HUNDIR LA ESTACIÓN ESPACIAL ‘MIR’ EN EL
PACÍFICO EN FEBRERO
EFE – Moscú

El Consejo de Constructores de Tecnología Espacial de Rusia se manifestó
ayer a favor de hundir en el Pacífico la estación orbital ‘MIR’, que
vuela sin tripulación en el espacio por falta de financiación. «La
estación ‘MIR’ debe ser hundida en el Pacífico en febrero de 2001», dijo
un portavoz oficial al comentar las conclusiones adoptadas por el
Consejo, que aglutina a las empresas vinculadas con la construcción y
utilización de la plataforma espacial.
El portavoz aclaró que la resolución de los constructores es una
recomendación, porque la decisión final sobre el destino de la ‘MIR’
depende de la Agencia Aeroespacial Rusa y, en última instancia, del
Gobierno. La misma fuente anunció que el 16 de octubre viajará a la ‘MIR
’ una nave de carga ‘Progress-M’ con combustible suficiente para elevar
la altura de órbita de la estación, que entró en servicio en 1986 y ha
superado con creces los años de vida útil previstos inicialmente.

Maniobra automática

Según los especialistas rusos, para hundir la estación en el Pacífico,
se necesitan al menos 600 millones de rublos (unos 4.000 millones de
pesetas) y también se requiere la modernización de una nave de carga de
la clase ‘Progress-M1’ para controlar el retorno seguro de la ‘MIR’
desde el espacio hasta una zona apartada en el mar. Inicialmente, la
maniobra se realizará en régimen automático, aunque, en el caso de un
fallo en los sistemas de navegación a distancia, estará lista una
tripulación de cosmonautas que viajaría al ingenio a bordo de una nave
‘Soyuz’.
Los cosmonautas rusos Serguéi Zaletin y Alexander Kaleri fueron en junio
los últimos ocupantes de la ‘MIR’. Durante su estancia en la estación,
de casi tres meses, repararon una escotilla que no cerraba
herméticamente y acondicionaron el sistema de orientación de las
baterías solares, de cuyo funcionamiento depende el suministro eléctrico
del ingenio. Las labores de reparación finalizaron el 12 de mayo con un
paseo espacial, en el que los cosmonautas examinaron el estado de la
estructura externa de la estación.

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El País http://www.elpais.es/

EL HURACÁN 'KEITH' AMENAZA EL LANZAMIENTO ESPACIAL DE LÓPEZ-ALEGRÍA
Por: Alicia Rivera – Cabo Cañaveral

La NASA teme que la tormenta se reavive

El lanzamiento del transbordador Discovery mañana, en el que el
astronauta nacido en España Michael López-Alegría hará su segundo vuelo
espacial, está amenazado por los efectos periféricos que se registran en
Florida (EE UU) del huracán Keith, que renace en el golfo de México. Las
últimas observaciones de ayer indican un cierto debilitamiento de la
tormenta, pero la NASA teme que se reavive.

La probabilidad de que la misión se inicie el jueves es del 60%, explicó
ayer el responsable de la predicción meteorológica en la base espacial
Kennedy de Cabo Cañaveral, que ya está sufriendo fuertes lluvias y
vientos. Lo malo es que el fin de semana la situación meteorológica
puede complicarse más aún, con la llegada de un frente frío. A las
fuertes lluvias y densas nubes que mañana se esperan en el norte de
Florida achacan los expertos ese 40% de probabilidad en contra del
lanzamiento, que está previsto para las 21.38 hora local (3.38 de la
madrugada del viernes en España).

Este vuelo de casi 11 días de duración está íntegramente dedicado a la
Estación Espacial Internacional (ISS), formada hasta el momento por tres
grandes módulos unidos (uno estadounidense y dos rusos). "Ya se han
puesto los cimientos de la ISS y con esta misión comienza la auténtica
construcción en órbita", ha dicho Ron Dittemore, director de los
transbordadores de la NASA.
Pese a la incertidumbre por las condiciones meteorológicas continuaban
ayer todos los preparativos del vuelo, que hace el número 100 de los
lanzamientos de transbordadores. López-Alegría, que en esta misión
saldrá por primera vez de la nave para realizar dos paseos en espacio
abierto, voló desde el centro espacial de Houston hasta la base de Cabo
Cañaveral con sus seis compañeros de tripulación el pasado domingo a
última hora de la tarde.

Desde entonces, y hasta dos horas y media antes del despegue, cuando
empezarán a acomodarse en el Discovery, los astronautas quedarán
aislados en instalaciones especiales de la base, en condiciones de
cuarentena, pendientes de los últimos preparativos de la nave y de la
meteorología. El comandante de la misión es Brian Duffy, que ha estado
ya tres veces antes en el espacio; la piloto es Pamela Melroy; y los
especialistas de la misión, además de López-Alegría, son el japonés
Koichi Wakata y los estadounidenses Leroy Chiao, Peter Wisoff y William
McArthur.

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CNN http://www.cnnenespanol.com/

LA LUNA: ¿QUÉ INTERÉS TIENE PARA LA CIENCIA?
Redacción CNN – Atlanta

Hace treinta años, la NASA se anotó una victoria política y tecnológica
de importancia: puso al primer ser humano sobre la Luna.
En los tres años que siguieron a la hazaña, la Dirección Nacional de
Aeronáutica y el Espacio (NASA) envió cinco misiones más a nuestro
vecino gris, hasta que el programa Apolo llegó a su fin, con el aporte
de más rocas y polvo lunar, como para mantener ocupados a decenas de
científicos durante el resto de sus vidas.
Pero algo quedó atrás después de los festejos y la victoria contra el
enemigo de la guerra fría.

La Luna

¿Que pasó con las colonias lunares? ¿La ciencia lunar? ¿Y el comercio
lunar?
Jeffrey G. Taylor, un geofísico de la Universidad de Hawai comenzó a
trabajar con las rocas de las misiones Apolo en 1970, cuando llegó la
información más importante sobre la Luna. Todavía hoy continúa
trabajando con el mismo material.
"El programa Apolo no fue una expedición científica", dice. "Fue un gran
acontecimiento político".
Sin embargo, reconoce que ese hecho político trajo, como un beneficio
lateral importante, una gran cantidad de datos científicos. "De las seis
zonas de alunizaje, trajeron muchas rocas y polvo que nos ha mantenido
ocupados hasta ahora", dice Taylor. "Todavía estamos investigando esas
muestras. En parte porque son complejas, y en parte porque ahora tenemos
nuevos sistemas para analizarlas", agrega.

Después de las misiones Apolo, los científicos pudieron ofrecer algunos
datos relevantes sobre la Luna. Tiene 4.500 millones de años. Está
constituida de una materia rocosa que ha sido derretida, erosionada y
golpeada por meteoritos. Y esas muestras, al menos las recolectadas por
los astronautas de Apolo, no contienen ni una sola señal de vida en el
satélite terrestre. Pero sí contienen varias pistas sobre la edad de
nuestro planeta y sus vecinos, y sobre cómo todos ellos fueron
evolucionando.

Solamente en la Luna

Los científicos que trabajan con la información aportada por Apolo dicen
que la superficie rocosa de la Luna está sobre una costra gruesa de unos
60 kilómetros de espesor. Debajo puede verse una litosfera uniforme (940
km.), una pequeña astenosfera (740 km.) y un núcleo pequeño.
Las rocas lunares más jóvenes tienen casi la misma edad que las rocas
más viejas de la Tierra. Los procesos y acontecimientos tempranos que
probablemente afectaron a ambos cuerpos planetarios ahora pueden ser
descubiertos solamente en la Luna.
Los científicos averiguaron que la Luna y la Tierra son mezclas
diferentes de los mismos tipos de materiales.

En los años finales de las misiones Apolo, comenzó a hablarse de fundar
colonias lunares, y de explotar la Luna con fines comerciales. Pero
luego, una montaña de trastornos y agitación social en Estados Unidos y
en todo el mundo sepultaron toda discusión sobre futuras exploraciones y
explotaciones del satélite.

Intervalo lunar

A la misión Apolo 17 le siguieron 22 años de pausa en las misiones
estadounidenses a la Luna.
Durante ese período, los científicos se aferraron a la información
proporcionada por Apolo. Seis sondas espaciales soviéticas llegaron a la
Luna después de la Apolo 11. Pero hasta ese esfuerzo fue cancelado en
agosto de 1976.
Finalmente, en 1994, la sonda espacial Clementine orbitó la Luna y
ofreció las primeras indicaciones de que podría haber agua en el
satélite de la Tierra. La misión Lunar Prospector siguió, en enero de
1998, y ofreció un mapa del cuerpo lunar.
Taylor dijo que la NASA explicó su pausa en la exploración lunar
diciendo que aún tenía una montaña de datos sobre la Luna, y nada sobre
los planetas.

Para el científico, una parte importante del mérito de la reactivación
en los años 90, es de Alan Binder, quien encabezó los proyectos. "Creo
que pudimos poner en marcha el Lunar Prospector porque Alan lo ofreció a
tan bajo costo (63 millones de dólares)", explicó Taylor. "Trabajó en el
proyecto durante mucho tiempo. Fue muy tenaz".

Prospector impulsa la ciencia lunar

El lanzamiento del Lunar Porspector marcó el comienzo de un nuevo
capítulo en la exploración de la Luna. Su meta fue realizar un mapa de
toda la superficie lunar, y analizar de cerca su composición.
Al terminar las misiones Apolo, quedaba por explorar el 75 por ciento de
la superficie de la Luna. Las naves Apolo se habían quedado siempre
cerca del Ecuador lunar, y alunizaron cerca de mares de polvo, donde la
exposición al Sol ya había evaporado cualquier rastro de agua mucho
tiempo antes.
El proyecto Apolo apenas si arañó la superficie de la Luna, explica
Binder. La Luna tiene un territorio que equivale al continente
americano, pero los astronautas estadounidenses trabajaron allí
solamente durante tres días en total. "Estamos hablando de todo un nuevo
mundo que explorar", dice.

La misión de 18 meses del Lunar Prospector tenía previsto un gran final
para el 31 de julio, con la posibilidad de que trajese información
pertinente sobre el recurso más preciado y más recientemente descubierto
de la Luna: el agua.

Por qué importa tanto el agua

El agua es la sustancia más esencial para los seres humanos y sus
máquinas. "El agua es probablemente uno de los materiales
estratégicamente más valiosos que podríamos encontrar en el sistema
solar", argumenta Paul Spudis, del Instituto Lunar y Planetario.

El agua, por supuesto, es necesaria para la vida humana. Pero también
puede servir para ser separada en hidrógeno y oxígeno, los dos
componentes del combustible para los cohetes.
¿Y por qué importa esto? Porque la gravedad de la Luna es solamente una
fracción de la de la Tierra y la velocidad que necesita una nave para
escapar de su campo gravitacional es de únicamente 2,38 kilómetros por
segundo (11,2 km./segundo en la Tierra).
Por ello, muchos expertos consideran que una base en la Luna puede ser
esencial para lanzar misiones tripuladas a los planetas vecinos.
El despegue desde la Luna dejaría más combustible sin usar para el resto
del viaje y aumentaría la distancia que podría alcanzar la misión.

Hasta ahora, la misión del Prospector no ofreció evidencia directa de la
existencia de agua, pero sí una firma electromagnética de hidrógeno, una
señal de la posible presencia de agua.

El chapuzón del Prospector

Binder creía que se obtendría la primera evidencia directa del agua
cuando la sonda espacial se estrellase intencionalmente contra la
superficie lunar. La meta era que chocase contra un cráter del tamaño de
una ciudad pequeña, que aparentemente estaría lleno de hielo. "Queremos
determinar si es realmente agua lo que estamos observando", explicó.
En el caso de que las sospechas hubiesen sido ciertas, el impacto habría
levantado una columna de vapor de agua que podría haber sido vista desde
el observatorio en Mauna Kea, en Hawai y por otros telescopios, como el
Hubble.
"Luego de esa experiencia estaremos seguros de que se trata de agua",
afirmó Binder.

Pero ése no sería el único logro de la misión Prospector: "Teníamos
indicaciones poco claras -- después del Apolo -- de cómo estaba
conformada la estructura global de la Luna, porque con solamente el 20
por ciento del total no era fácil saber lo que uno tenía. Ahora sabemos
exactamente de qué se trata. Este es un gran salto", dice Binder.

El futuro de la Luna

Uno de los principales objetivos de Binder y su misión Prospector fue
demostrar que se podía realizar exploración lunar a bajo costo.
Binder, quien no cumplió su sueño de ser astronauta, dijo que la NASA
desperdició la oportunidad de explorar totalmente la Luna hace 25 años.
"La misión Prospector está reanudando ese proceso y lo está haciendo de
una manera comercial", indica. Igualmente, se imagina ya un futuro en el
que la humanidad coloniza el espacio, incluyendo la Luna y Marte.
Taylor coincide y además considera que la Luna es un buen lugar para
realizar astronomía espacial.
Binder propone con entusiasmo que puede ser una buena idea instalar
paneles solares gigantescos en la Luna, para recolectar energía solar y
enviarla a la Tierra, especialmente a los países del Tercer Mundo.
Estas no son ideas nuevas. Tienen 25 años de edad, casi los mismos que
el programa Apolo. Sólo que Binder es uno de los pocos que hablan al
respecto.
"La Luna se convertirá en la ciudad de Nueva York del complejo terrestre
del futuro", sostiene.

[Nota] *Con la colaboración de Andy Walton, de CNN Interactive

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El País http://www.elpais.es/

EN LA PISTA DE LA INMORTALIDAD
Por: Henry Gee

La teoría de la evolución, la genética y la biología intentan explicar
el envejecimiento en el ser humano

Para explicar por qué envejecemos y morimos, se barajan hipótesis
relacionadas con la teoría de la evolución y con el avance de los
conocimientos en genética y en biología. El papel de los radicales
libres de oxígeno, subproductos del metabolismo muy agresivos con el
material genético, se ha confirmado en trabajos con un gusano, pero este
resultado es difícil de extrapolar al hombre. Un estudio realizado con
un millar de centenarios no ha permitido desvelar el secreto de su
longevidad pero sí que el cerebro es el órgano humano que mejor resiste
el paso de los años. Y la mera mejora de las condiciones de vida y de
salud ha permitido aumentar espectacularmente a lo largo de un siglo la
esperanza de vida de los habitantes de los países desarrollados.

¿Por qué razón no permanecemos eternamente jóvenes y vigorosos? La
teoría de la evolución aporta varias respuestas a esta pregunta. En un
principio, se basan en la separación entre el germen, o línea
germinal -el conjunto de células sexuales que permanecen sanas y en
perfecto estado de funcionamiento-, y el soma, el cuerpo que alberga
esas mismas células reproductoras. Los organismos en que no existe
diferenciación entre el germen y el soma, como las amebas, se reproducen
por simple duplicación y son, de hecho, inmortales. En los demás, como
en el hombre, se puede decir que una vez hecho el esfuerzo de la
reproducción el cuerpo declina lentamente hasta la muerte.

Tres teorías genéticas contribuyen a explicar en mayor profundidad el
mecanismo del envejecimiento y de la muerte. La primera es la
acumulación de las mutaciones del linaje germinal que aparecen con la
edad, cuando la mayoría de los organismos restantes han perecido por
accidente o por ser víctimas de los depredadores (el caso habitual en
los animales salvajes) y la selección natural no es suficientemente
fuerte para oponerse a estas mutaciones. La segunda hipótesis,
relacionada con la primera, es que los genes que tienen efectos
perjudiciales a una edad avanzada son conservados por una población
debido a las ventajas que proporcionan durante la juventud. Este
compromiso entre pérdidas y beneficios está relacionado con la tercera
teoría, según la cual las reservas de energía son escasas y deben ser
repartidas entre supervivencia y reproducción.
En cambio, nada explica las enormes disparidades en la duración de vida
de los organismos. Su hámster favorito vivirá poco más de dos años,
aunque confíe sus cuidados al mejor veterinario y lo ponga a salvo de su
gato. Este último vive 10 veces más tiempo que el más viejo de los
hámsters; pero los gatos están ya decrépitos cuando los humanos apenas
salen de la adolescencia. Y el hombre rara vez supera el siglo, que
corresponde a la flor de la edad para las tortugas gigantes.

Vida breve

Se sabe desde hace tiempo que los animales con un metabolismo rápido
suelen tener una vida breve. Esta hipótesis de que quien vive rápido
muere joven se comprueba de una forma muy general, pero no resiste un
examen en profundidad. Numerosos primates y pájaros tienen un
metabolismo más rápido que lo que su longevidad permite pensar. En
especial, es el caso del hombre -uno de los animales que viven más
tiempo- y del loro.

El metabolismo proporciona un dato importante. Segrega unos subproductos
sumamente reactivos, los radicales libres de oxígeno. Estos oxidantes
son sumamente peligrosos para las células, los tejidos y el ADN. Hay
cada vez más pruebas de su implicación en las manifestaciones físicas
atribuidas al metabolismo. También se sabe que su producción se
establece en función del ritmo del metabolismo. La relación entre los
oxidantes y el envejecimiento permite suponer que los
antioxidantes -sustancias que protegen de los radicales libres- podrían
ser utilizados para retrasar los efectos de la edad. Pero el problema no
es tan sencillo. Los radicales libres tal vez desempeñan una función
beneficiosa. Éste parece ser el caso del anión superoxidante del que se
sirven los glóbulos blancos para luchar contra los agentes infecciosos.
Otro compuesto oxidante -el monóxido de nitrógeno (NO)- interviene en la
regulación del tono de los músculos lisos (y, por lo tanto, de la
tensión arterial) así como en la neurotransmisión.

Por otro lado, existen mecanismos que reparan los daños provocados por
los oxidantes. Pero, paradójicamente, estos daños también pueden
presentar ventajas. Forman parte de un fenómeno conocido con el nombre
de estrés oxidativo. Parece que el envejecimiento está menos relacionado
con los radicales libres que con una aptitud reducida del organismo para
reaccionar al estrés oxidativo. De poco sirve que se haya podido
encontrar una multitud de genes y proteínas que relacionan el
alargamiento de la vida con la aptitud a resistir al estrés oxidativo.
Lo que ocurre, en especial, con el gusano de laboratorio Caenorhabditis
elegans. Pero los gusanos están muy lejos de los humanos. Sin embargo,
en un informe publicado en 1999, Pier Giuseppe Pelicci y su equipo del
Instituto Europeo de Oncología de Milán demostraron que los ratones que
carecen de una determinada proteína resisten al estrés oxidativo y viven
más tiempo que los demás, lo que parece estar relacionado también con la
reacción a los compuestos oxidantes. Los investigadores consideran hoy
que los radicales libres, el estrés oxidativo y la reacción bioquímica a
este estrés son elementos clave en la longevidad natural o prolongada.
Pero hay otros elementos y muchas preguntas quedan en el aire, como
saber en qué medida se pueden aplicar todos estos descubrimientos al ser
humano

El modelo del gusano

Los genetistas moleculares progresan como nunca en los caminos de la
inmortalidad. Un grupo de investigadores ingleses y estadounidenses ha
revelado que ha logrado aumentar de forma espectacular la esperanza de
vida de un gusano de pequeño tamaño, bien conocido por los especialistas
y bautizado como Caenorhabditis elegans.
Unos investigadores identificaron en él el gen implicado en los ritmos
biológicos y demostraron hace unos meses que, mediante la manipulación
de esta región del genoma, se podían obtener gusanos mutantes capaces de
vivir un poco más que sus congéneres salvajes.

Un equipo dirigido por Simón Melov fue aún más lejos. Sus integrantes
explican en Science (1 de septiembre) que, sin tocar los genes del
animal, consiguieron aumentar en un 44% la duración de la vida de unos
gusanos salvajes que, habitualmente, apenas supera las tres semanas de
media. Esto fue logrado sin alterar la morfología o la función de la
reproducción. Si lo extrapolásemos al hombre, este resultado permitiría
a cualquiera de nosotros superar, como media, el siglo de vida.
Esta prolongación de la vida del C. elegans se obtuvo gracias a la
utilización de una molécula conocida porque protege contra el estrés
oxidativo. Los investigadores completaron su demostración al lograr
aumentar del mismo modo en un 67% la esperanza de vida de gusanos
modificados genéticamente en su cadena respiratoria, programados para
morir antes de una hora.

El investigador francés Bernard Malfroy, que ha participado en el
proyecto, ha dicho: "Con estos trabajos no deseamos en absoluto poner a
punto y comercializar una nueva versión del elixir de la eterna
juventud", pero también ha manifestado sus grandes esperanzas de ofrecer
tratamientos contra algunas enfermedades relacionadas con el
envejecimiento y las secuelas de la radioterapia

Para más información:
Revista Science http://www.sciencemag.org/

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El País http://www.elpais.es/

MICHEL ALLARD: "EL CEREBRO ES EL ÓRGANO HUMANO QUE MENOS ENVEJECE"
Por: Jean-Yves Nau

Pregunta. Usted se interesa desde hace casi 20 años por los secretos de
la longevidad humana, en especial, a través de un amplio estudio
realizado en casi un millar de franceses de más de 100 años, llevado a
cabo en el marco de la Fundación Ipsen. ¿Ha logrado sacar conclusiones
sobre las razones que hacen que algunas personas vivan mucho más tiempo
que otras?
Respuesta. Por desgracia, en este ámbito seguimos en la fase de las
hipótesis. Ciertamente, se trata de una de las cuestiones más complejas
planteadas por la biología humana. Mientras que resulta fácil comprender
y descubrir las razones, las bases moleculares y las consecuencias de
una patología, el estudio de la longevidad humana plantea problemas de
otro orden. Para vivir 100, 110 ó 120 años, es necesario reunir un
conjunto de factores. Es necesario que, biológicamente, todo funcione a
la perfección, sin que tampoco pueda excluirse, hacia el final de la
existencia, una parte de azar. Hoy, en los países industrializados, el
90% de las personas alcanza y supera los 75 años. Es una verdadera
revolución. En la práctica, aquellos que logran superar el siglo se
desmarcan de sus semejantes en el momento en que la mortalidad es más
fuerte, hacia los 80 ó 90 años. La cuestión principal es saber si esa
referencia se debe al comportamiento de los futuros centenarios a partir
de los 90 años o al modo en que vivieron desde su más tierna edad.

P- Por lo tanto, ¿no ha podido discernir criterios que permitan prever
una esperanza de vida mayor que la normal?
R- No del todo. He conocido a muchísimas personas mayores de 100 años y
una de las enseñanzas más sorprendentes que he podido extraer es que su
cuerpo sufre numerosas deficiencias e insuficiencias, mientras que su
cerebro, en definitiva, no funciona tan mal. En el plano físico, los
centenarios en mejores condiciones no podrían rivalizar con el peor de
los sexagenarios. Hemos podido observar que salvo en el caso de una
patología neurodegenerativa, el cerebro es, de todos los órganos
humanos, el que mejor resiste al envejecimiento. Es cierto que más allá
de esta cronorresistencia cerebral, disponemos de algunas pistas
psicológicas sorprendentes.

P- ¿Cuáles?
R- Diferentes estudios suecos, estadounidenses o alemanes concluyen que
las personas mayores de 100 años tienen un perfil psicológico de tipo un
poco particular que se caracteriza, en especial, por una cierta
capacidad de resistir a los choques físicos y psicológicos y una clara
confianza en sí mismos.

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El Correo http://www.elcorreodigital.com/

EE UU ELIGE SU NUEVO SISTEMA PARA ENCRIPTACIÓN DE DATOS
EP/AFP – Washington

Estados Unidos ha seleccionado un sistema de encriptación de datos para
los próximos treinta años para remplazar el anterior, que databa de 1977
y presentaba fallos frente a la potencia cada vez mayor de los
ordenadores. «Una vez aprobado, el AES -Estándar de Encriptación
Avanzado- será un algoritmo concebido para proteger perfectamente las
informaciones sensibles durante el siglo XXI», señaló ayer el
Departamento de Comercio. Tras tres años de estudio, Washington ha
elegido el sistema Rijndael, creado por los ingenieros informáticos
belgas Vincent Rijmen y Joan Daemen.

El AES remplazará al DES -Estándar de Encriptación de Datos-, utilizado
en la protección de los datos del Gobierno estadounidense y actualmente
muy extendido en los sectores privados, principalmente en el financiero
para proteger, por ejemplo, los códigos de las libretas de ahorro. «La
elección del AES afecta a millones de consumidores y empresas», explicó
ayer el Departamento de Comercio, que subrayó que el uso cada vez mayor
de las tarjetas electrónicas ‘on line’ requiere reforzar la encriptación
de datos.

Un ordenador actual necesitaría cerca de 150.000 millones de años para
dar con los secretos del nuevo sistema, que, frente a la clave de 56
bits del DES, se prevé que posea una de 128, 192 y 256 bits. El AES debe
todavía ser sometido a una investigación pública durante tres meses.
Sólo después, Estados Unidos lo adoptará definitivamente. «Es un
importante paso hacia la creación de una economía digital más segura»,
declaró el secretario de Comercio, Norman Mineta.

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El País http://www.elpais.es/

ENTREVISTA A ROLF TARRACH • PRESIDENTE DEL CSIC
Por: Alicia Rivera - Madrid

"Los jóvenes investigadores son la pieza clave"

"Desde hace años he sido crítico, diciendo que aquí se habla mucho y se
hace poco, y cuando a una persona que ha sido crítica se le da la
oportunidad de actuar -y espero tenerla- no debe negarse", contesta Rolf
Tarrach a la pregunta de por qué ha aceptado el cargo de presidente del
Consejo Superior de Investigaciones Científicas (CSIC), un cargo nada
cómodo si realmente quiere encarar los problemas de una institución tan
compleja. Este catedrático de Física Teórica de la Universidad de
Barcelona, de 52 años, ha sido nombrado hace poco más de dos semanas, y
afirma: "Estoy viendo que actuar es mucho más difícil que criticar".
Tarrach, además de investigador de física de partículas, ha sido decano
de su facultad y asesor de política científica de la Generalitat de
Cataluña. Ahora, desde la sede central del CSIC en Madrid, tiene bajo su
responsabilidad 120 institutos de investigación en toda España. "Me han
recibido bien, y esto no era obvio, porque soy un desconocido en el
CSIC", dice. Esta misma semana, Tarrach ha dicho que considera
insuficiente el presupuesto previsto para el CSIC en el próximo
ejercicio.

Pregunta- ¿Qué planes tiene?
Respuesta- Por ahora sólo puedo hablar en abstracto, pero lo más urgente
es incrementar los recursos humanos dedicados a investigación. En España
hay, según datos de la OCDE, unos 60.000 investigadores; para estar, en
el plazo de 20 años, cerca del nivel de nuestros países vecinos del
Norte y del Este, tendremos que tener unos 100.000 investigadores, lo
que significa incrementar unos 2.000 por año. Si tenemos esperanza, y
debemos tenerla, de que parte de ese aumento vendrá de la empresa, donde
hay un importante déficit, corresponderían al sector público entre 500 y
1.000 investigadores más cada año.

P- Todo el mundo cuenta con el milagro de la empresa, de su
participación en el sistema de I+D, pero nunca acaba de producirse.
R- Efectivamente. Debería cambiar el discurso de la política científica
española y empezar a hacer uno mismo en lugar de pedir siempre que los
otros hagan. Los investigadores piden que el Gobierno haga más; la
empresa, también, y el Gobierno dice que son las empresas las que tienen
que empeñarse. Esto debe cambiar y que cada uno se comprometa. Es un
proceso lento. Yo, desde luego, no tengo soluciones milagrosas.

P- En España la inmensa mayoría de los científicos son funcionarios -en
el CSIC y en la universidad- cosa que choca con la situación de los
países anglosajones. Aquí se es investigador para toda la vida,
independientemente del rendimiento.
R- Es cierto que el sistema público de investigación esta basado en el
funcionariado. Se debería de abrir una vía de investigadores
contratados, pero bien contratados, no en precario. Una ventaja de esto
sería tener flexibilidad para poder pagar mejor, porque una de las
ambiciones del ministerio, y mía desde luego, es poder recuperar algunos
científicos españoles muy buenos que están en el extranjero y poder
evitar que nos quiten algunos de los mejores. Esto requiere una cierta
flexibilidad a la hora de negociar. Lo cierto es que con el sueldo de un
catedrático, que teóricamente es un buen sueldo, no te traes a un buen
investigador del extranjero, a no ser que tenga motivos personales.

P- Hay muchos problemas con los jóvenes científicos, y entre ellos
saldrán los grandes investigadores del futuro.
R- Los jóvenes investigadores son la pieza clave. Traer algunas grandes
figuras está bien, pero con eso sólo no funcionará el sistema, porque
son los jóvenes los que marcarán lo que será la ciencia en España en los
próximos años. Además, la edad media de nuestros científicos empieza a
ser peligrosamente alta

P- ¿Con qué criterios se debe aumentar el número de investigadores?
R- El fundamental siempre tiene que ser la excelencia, elegir al mejor
candidato. El segundo es el valor añadido, es decir, hay que poner a los
investigadores en centros que impliquen beneficio máximo para la
investigación del país. Luego hay otros dos criterios a tener en cuenta:
reforzar las líneas que estén de moda, las más fuertes, las que la
sociedad y las empresas piden, las que se cultivan más en la UE y en EE
UU. Finalmente, no hay que descuidar nada, porque a veces el progreso
científico viene de áreas de las que uno no esperaba nada interesante.

P- Hay grandes desigualdades de nivel dentro del CSIC en cuanto a la
calidad.
R- Es cierto. Hay 120 institutos en el CSIC, unos muy buenos y otros
menos buenos. Obviamente hay que mover todo este espectro hacia la parte
mejor, de manera que los buenos sean mejores, los intermedios pasen a
ser buenos y los peores... Hay dos políticas posibles: la mejora o la
desaparición. Todavía no puedo dar una respuesta.

P- ¿Cómo piensa conseguir la excelencia allá donde no la hay? A veces se
han hecho evaluaciones en centros del CSIC que se han archivado y no han
servido para nada.
R- La evaluación de los institutos es uno de los temas más importantes y
difíciles. Pero primero hay que tener un mecanismo que permita decidir
qué se hace con los institutos o grupos que no funcionen y luego vienen
las evaluaciones. Es un tema muy delicado y no tengo un diseño hecho,
pero no soy partidario de hacer evaluaciones que luego no sirven para
nada

P- Y mientras tanto puede seguir gastándose dinero en grupos que no
sirven.
R- Pero es que a veces la evaluación no soluciona nada si no se tiene
clarísimo qué hacer después. Esto me recuerda el problema de la
evaluación de docentes en la universidad: ¿qué hacer con los malos
profesores? ¿Los castigamos haciéndoles dar más clases y perjudicamos a
los alumnos, o los castigamos impidiéndoles dar clase y entonces viven
estupendamente porque cobran lo mismo y no tienen que dar clases?

P- ¿Entonces, cómo piensa conseguir la excelencia?
R- El mejor medio que tenemos es elegir a los mejores cuando se deciden
las plazas de investigadores. Obviamente la evaluación por pares, la
ANEP es fundamental para los proyectos de investigación.

P- ¿Y que va a hacer cuando un grupo o un investigador no pasan ni un
proyecto durante años por la ANEP?
R- Pregúntemelo dentro de un año.

P- ¿Cómo ve la relación con las universidades, ahora que han quedado en
un ministerio y el CSIC y otros organismos públicos de investigación
(OPI) han sido transferidos al nuevo?
R- Me hubiera gustado más tener al CSIC y a las universidades en el
mismo ministerio; eso hubiera facilitado mucho la política científica
que necesita España (que la investigación sea realmente una prioridad
del Gobierno), pero no ha sido así, y hay que tener una cooperación
constructiva.

P- ¿Considera que el CSIC debe poner énfasis en la investigación básica
o también aquí se corre el riesgo de que se interprete la I+D no como
investigación y desarrollo, sino como Internet y Desarrollo, como
ironizan algunos respecto al papel dominante de las comunicaciones en el
nuevo Ministerio de Ciencia?
R- El CSIC tiene que dedicarse ante todo a la investigación de máxima
calidad, desde luego básica, aunque también se debe hacer investigación
más aplicada y en colaboración con la industria. Enviar información y
poder acceder a ella es muy importante, pero no es ciencia, que consiste
en generar nueva información; son dos cosas muy diferentes.

P- ¿Ha aceptado usted presidir el CSIC por afinidad política con el
Gobierno?
R- Tengo mis opiniones políticas, pero nunca he sido de un partido.
Hasta cierto punto soy apolítico, pero me interesa mucho la
investigación y creo que en España los gobiernos y los empresarios aún
no le han dado la importancia que deben. En los últimos diez años, desde
mi punto de vista, que creo que comparten prácticamente todos los
investigadores españoles, se ha hecho poco por la investigación en
España
.
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DE LA OVEJA «DOLLY» AL DESCIFRAMIENTO DEL GENOMA HUMANO

Desde la creación de la oveja Dolly hasta el desciframiento del genoma
humano, estos son algunos de los hitos genéticos más importantes:

«Dolly»
En febrero de 1997 y por primera vez en la Historia, científicos del
Instituto Roslin de Edimburgo logran crear, mediante manipulación de
genes, la primera oveja clónica: Dolly. La Iglesia católica levanta la
voz de alarma.

Dos madres
Un experimento llevado a cabo en la Universidad de Nueva York en 1998
amaga con abrir la puerta de la clonación humana. La técnica, una
transfusión de genes. Las pacientes, una mujer estéril y otra fértil que
se prestan a intercambiar el ADN de sus óvulos para concebir un hijo. El
resultado: un bebé con dos madres biológicas.

Genes descubiertos
La revista Discover se hace eco del furor genético de 1998 publicando un
listado de los hallazgos más relevantes. En el terreno del habla se
consigue relacionar un gen con el desarrollo del lenguaje. En el campo
de la psiquiatría, se logra un mayor conocimiento del síndrome de
Wolfram, una enfermedad neurodegenerativa. Todo gracias a un gen
localizado en el cromosoma 4. En lo tocante al retraso mental, se
investiga su origen genético. Un gen, el PAK3, la clave del asunto.

Tecnología china
Marzo del 2000. La Universidad Médica de Hunan, al sur de China, logra
desarrollar una técnica para clonar embriones humanos. El método:
inyectar los óvulos sin núcleo en el núcleo de células granuladas.

Diabetes
Un trabajo publicado en la revista Science a finales de abril de este
año muestra la utilización animal para beneficio humano. Con seis
terneras, científicos estadounidenses de Massachusetts consiguen
demostrar que la clonación podrá paliar, en el futuro, dolencias como la
diabetes, el Alzheimer o el Parkinson, y proporcionar tejidos y órganos
para los trasplantes.

Fines terapéuticos
En abril del 2000, el Gobierno británico estudia permitir la clonación
humana con fines terapéuticos. Las conclusiones de una comisión
independiente de científicos afirman que los beneficios potenciales
prevalecen sobre la objeción ética.

Genoma humano
A finales de junio del 2000 y después de una década de investigaciones,
comienza una nueva era para la Humanidad. Los científicos consiguen
completar y descifrar el genoma humano.

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El País http://www.elpais.es/

UN 'METRO' CÓSMICO MÁS PRECISO
Por: Malen Ruiz de Elvira – Madrid

Una medida directa del diámetro de una estrella cefeida permitirá afinar
mejor en al medición de las distancias galácticas

Las estrellas están tan lejos que da igual verlas a ojo que a través de
un telescopio. La capacidad de resolución de estos instrumentos no
permite observarlas más que como puntos luminosos en el cielo, pero
algunas estrellas se utilizan como vara de medir, aunque no muy precisa,
de las distancias cósmicas. Ahora, una medida directa del diámetro de
una de estas estrellas permitirá afinar mejor y quizás responder a la
gran pregunta: ¿cómo es de grande el universo?

El gran problema de medir distancias grandes en el universo es que no
hay referencias. Los astrónomos llevan casi un siglo utilizando como
vara de medir unas estrellas llamadas cefeidas, cuyo brillo es variable
y se puede relacionar directamente con la distancia a la que se
encuentran del observador. Esta vara de medir es crucial para la
cosmología porque permite estimar la distancia a los objetos más lejanos
observables y de ahí calcular el tamaño del universo y su ritmo de
expansión.
El brillo varía porque la estrella es pulsante, se encoge y se estira,
por decirlo de alguna manera, con un cierto ritmo, y su diámetro varía
ligeramente. Astrónomos de varias prestigiosas instituciones de Estados
Unidos han utilizado la incipiente técnica de la interferometría óptica,
en el histórico observatorio de Monte Palomar (California, EE UU), para
medir por primera vez directamente el diámetro máximo y mínimo de la
estrella Zeta Geminorum, en la constelación de los Gemelos, y deducir
que está a 1.100 años luz de la Tierra. El error es del 13%, lo que
quiere decir que la estrella puede estar a una distancia mínima de 960
años luz y máxima de 1.240 años luz, pero los resultados casan bien con
estimaciones anteriores. Desde el punto de vista de la observación
astronómica, ésta es una hazaña, ya que hasta ahora la resolución de los
telescopios ópticos no permitía logros semejantes. Desde el punto de
vista del cálculo de distancias, representa un estimación tres veces
mejor que las anteriores.

Los astrónomos de Caltech, una de las instituciones, explican cómo
funciona la estimación de distancias con cefeidas: "Si se observa una
bombilla a una distancia desconocida y sabemos que sólo las bombillas de
100 vatios se hacen más brillantes una vez al día, y observamos que esa
bombilla oscila una vez al día, entonces podemos calcular la distancia a
la que se encuentra midiendo el brillo de la luz que nos llega y
comparándolo con el brillo absoluto, que conocemos, correspondiente a
100 vatios".
"La medida de distancias absolutas a las cefeidas se considera como la
principal limitación para el cálculo de la constante de Hubble
[relacionada con la expansión del universo]", recuerda el director del
estudio, Benjamin Lane, estudiante de doctorado en Caltech. "Sabemos que
Zeta Geminorum se hace más pequeña y más grande porque vemos el efecto
Doppler, debido a que la superficie de la estrella se distancia y acerca
ligeramente al observador al expandirse y contraerse". En el nuevo
cálculo, publicado en la revista Nature (28 de septiembre), los
investigadores mezclan los datos del efecto Doppler con nuevos datos
obtenidos del interferómetro experimental de Monte Palomar, que combina
las imágenes de dos espejos de 6,4 centímetros separados 110 metros para
simular un telescopio con un espejo de 110 metros.

El interferómetro se ha construido con fondos de la NASA y bajo la
dirección de dos científicos del Jet Propulsion Laboratory y su objetivo
es probar los aspectos técnicos del interferómetro que pronto unirá los
dos telescopios mayores del mundo, los Keck, en Hawai, de 10 metros de
diámetro cada uno. A su vez, este interferómetro tendrá por objetivo
observar directamente planetas extrasolares.

Estas primeras medidas no serán ni las últimas ni las mejores. "La
precisión que conseguimos actualmente es una mejora importante respecto
a las anteriores medidas, pero esperamos llegar a errores de unos pocos
por ciento pronto", ha dicho otro de los científicos, Shri Kulkami.

En otro reciente estudio publicado en la misma revista (21 de
septiembre), otros astrónomos estadounidenses han confirmado la
situación del agujero negro existente en el centro de la Vía Láctea
(donde está en el cielo la estrella Sagitario A) y han estimado su
densidad. Los científicos observaron directamente la gran aceleración de
tres estrellas que rotan alrededor del agujero negro, en imágenes
tomadas a lo largo de cuatro años con el telescopio Keck. Esto les ha
permitido llegar a una conclusión asombrosa, que las estrellas situadas
cerca del centro de la Vía Láctea tardan sólo décadas en dar una vuelta
completa a su alrededor.

Para Más información:
Revista Nature http://www.nature.com/nature/