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Asunto: EL ESCÉPTICO DIGITAL - Edición 2001 - Número 09
Fecha:Viernes, 26 de Enero, 2001  02:53:21 (+0100)
Autor:Pedro Luis Gomez Barrondo <gargantua @..........es>

=====================================================================

                           EL ESCÉPTICO DIGITAL

       Boletín electrónico de Ciencia, Crítica a la Pseudociencia y
Escepticismo
       © 2000 ARP-Sociedad para el Avance del Pensamiento Crítico

    Edición 2001 - Número 09 - 26 de Enero de 2001

Boletín de acceso gratuito a través de:
http://www.elistas.net/foro/el_esceptico/alta

=== SUMARIO =========================================================

  - Desenmascarando el mundo paranormal.

  - Lo útil de conocer (Parte I)

  - Échale la culpa a la Luna.

  - El magma marciano contuvo agua hace millones de años.

  - El Ministerio de Sanidad de Israel termina con el monopolio
religioso de las circuncisiones.

  - Tres Cortos: El Pincel Cósmico, nueva especie de dinosaurio y
veranos más calientes

  - Demuestran que los animales también sueñan.

  - La versión mortal de una bacteria tiene 1.400 genes más que la
inocua.

  - IT. Pero ¿qué es “Eso”?

  - Vladimir Putin crea las “Fuerzas Espaciales de Rusia”.

  - Éxito en las pruebas de un sistema óptico para derribar misiles
balísticos

  - Un “Miró” permite demostrar que se pueden ampliar las señales de
radio.

  - España. Dificultades legales retrasan el plan de choque para evitar
la “fuga de cerebros”

  - Parte la nave Progress que permitirá hundir la “MIR” en el pacífico.

=== NOTICIAS =========================================================

DESENMASCARANDO EL MUNDO PARANORMAL
Por:  Marcelo Sabbatini

Infociencia, n.2. Salamanca
http://www.webpraxis.com/msabba/cp001.htm

En febrero de este año, recién llegado a Salamanca y dedicado a conocer
la ciudad, tuve una sorpresa agradable. Al ver el afamado astronauta
oculto entre las diversas imágenes de la fachada de una de las puertas
de la Nueva Catedral, símbolo último de la creatividad de los artesanos
salmantinos, mi primera reacción fue de diversión, ante la ironía que
esta imagen contradictoria presentaba. Poco después, sin embargo, empecé
a imaginar si un alma más inocente no afirmaría un día que esta era la
prueba irrefutable de la existencia de vida extraterrestre, ya que esta
figura en una construcción del siglo XVI, sólo podría explicarse por la
visita de ETs y sus platillos volantes, propiamente retratada por los
artistas de entonces.

Mi pensamiento no reveló una idea original, al contrario, estaba
esencialmente inspirado por las teorías del escritor suizo Erich von
Däniken, que en sus libro Gods from Outer Space, afirma que seres
extraterrestres visitaron la Tierra muchas veces en el pasado, y que su
presencia fue registrada en la mitología y en la historia. Éstas y otras
teorías son refutadas por James Randi, mago profesional dedicado a
desenmascarar las fraudes de la pseudociencia y del sobrenatural, en su
libro Fraudes Paranormales: fenómenos ocultos, percepción extrasensorial
y otros engaños (Tikal Ediciones, 1994).

Randi discute algunas de las pruebas presentadas por Däniken, por
ejemplo el grabado de la tapa de un sarcófago encontrado en una pirámide
en México, que muestra a un hombre en posición fetal semejante a un
astronauta, además de encontrar equipos como tubos de oxígeno y los
fuegos que dejan su nave espacial. El análisis de Randi revela que
varios motivos identificados como parte de los supuestos equipos están
presentes en otros monumentos aztecas, en contextos libres de
astronautas, y que por tanto son parte de la cultura de este pueblo.

Otro de los misterios que Randi desvela en su libro está relacionado al
famoso Triángulo de las Bermudas, una extensión del océano limitada en
sus tres vértices por la Islas Bermudas, Puerto Rico y Miami donde una
fuerza desconocida atrae aviones, naves y personas, hasta hacerlos
desaparecer. Tal mito fue creado principalmente por el libro The Bermuda
Triangle, de Charles Berlitz en el cual se relatan estas misteriosas
desapariciones. Al final, Randi simplemente marca la ubicación de los
eventos relacionados con el enigma y nos muestra que la mayoría de éstos
sucedieron a una considerable distancia del área referida...¡una de las
naves hundidas está en el Océano Pacífico!

Además de estos dos temas, que tienen en común haber sido relatados en
libros de venta extraordinaria, traducidos a varios idiomas, y que a
pesar de desenmascarados continúan a la venta, Randi se dedica a temas
como las visiones de platillos volantes, las cirugías psíquicas, la
astrología, el viaje astral, la levitación, enfatizando la percepción
extrasensorial y a la parapsicología.

Es oportuno recordar que James Randi evidenció al psíquico israelí Uri
Geller, famoso en los años 70 por torcer cucharas y afirmar ser capaz de
localizar petróleo y depósitos minerales simplemente con la fuerza de su
mente. El desenmascaramiento de Geller es relatado en el libro La Magia
de Uri Geller (Random House, 1975), aunque hoy el psíquico mantenga un
sitio personal en Internet anunciando sus "hechos". La lectura del libro
es decepcionante para aquellos que esperan revelaciones espectaculares
porque la explicación de la mayoría de los casos es prosaica: trucos
sencillos, grandes dosis de credulidad, falta de rigor de los
observadores y la falacia explican la mayoría de los casos. Sin embargo,
la obra no deja de ser entretenida por el estilo irónico del autor,
quien es considerado uno de los miembros más activos del Comité para la
Investigación Científica de las Alegaciones del Paranormal (CSICOP -
siglas en inglés), asociación que tenía como miembros a los renombrados
científicos y divulgadores: Carl Sagan e Isaac Asimov.

Dos lecciones sobre la comunicación social de la ciencia pueden
observarse en esa obra. La primera, que el sensacionalismo, el misterio
y lo paranormal venden y ganan la atención del público y de la prensa,
mientras la explicación racional y escéptica de los mismos hechos pasa
desapercibida. Además de los casos presentados en esta revisión, llama a
la atención el hecho que la edición original del libro, planeada a tener
17.500 copias se redujo a 5.000 y pronto fue declarada fuera de
impresión, a pesar del interés demostrado por bibliotecas y escuelas.
La segunda, y de la qué trata Asimov en la introducción de este libro,
se refiere a la responsabilidad del comunicador y de los medios de
comunicación frente a la pseudociencia. En un momento en que la
humanidad se encuentra fundamentalmente dependiendo de la ciencia y de
la tecnología, tanto para la continuación del carácter industrial y
técnico de nuestro tiempo, como para superar la crisis de energía y del
medio ambiente, no existiría, como señala Asimov, "crimen más grande que
informar de una manera deliberada y errónea al público con respecto a la
ciencia, que engañarlo deliberadamente, que defraudar y estimular su
ignorancia."

Además, la pseudociencia puede afectar profundamente y de una manera muy
negativa la vida de las personas que gastan su salud, sus esperanzas y
sus economías en tratamientos médicos fraudulentos y otros engaños. Es
deber del profesional de la comunicación, delante de las alegaciones
paranormales, ocultistas y relacionadas, actuar con prudencia, descubrir
y verificar los hechos e información cuidadosamente y consultar el "otro
lado", es decir, la ciencia establecida, antes de jugar con la
comprensión, las capacidades y las limitaciones del conocimiento humano.

Para más información:
James Randi Educational Foundation http://www.randi.org/
Uri Geller on-line http://www.urigeller.com/
Guía Web CTS de la Universidad de Salamanca
http://www.webpraxis.com/msabba/cts/

                           ------------------

LO ÚTIL DE CONOCER (Parte I)
Por: Pedro Miguel Etxenike Landiribar

A la hora de escoger un título, he elegido para este texto el de Lo útil
de conocer porque quizá hablar de la importancia que tiene la
Investigación básica para el conocimiento, para la cultura y la
economía, pudiera parecer demasiado árido, mientras que algo titulado Lo
útil de conocer podría resultar atractivo aunque fuese simplemente por
intentar descifrar qué quería decir.

Pero antes de llegar a lo sustancial, me voy a permitir reflexionar
sobre otros temas que también me parecen interesantes y que nos
permitirán situarnos. Por ejemplo, probablemente ustedes se han
preguntado alguna vez cuáles son los hitos más importantes en la
Historia de la Humanidad. ¿Han pensado alguna vez cuáles elegirían si
tuviesen que resumirlos para contárselos a un nieto o a un hijo, porque
la mayoría de ustedes son muy jóvenes?

Seguramente, los más pensarán que el año cuatrocientos y pico antes de
Cristo, corresponde a la instauración de la democracia en Atenas por
Pericles, tendría que ser incluido en esta lista. Buda y Confucio
ocuparían también sendos lugares en esa lista e, indudablemente, el
cristianismo ocuparía un lugar central. Un Cristianismo que, por encima
de todo, e independientemente de lo que piense cada uno, trae a la
Humanidad la idea de compasión o de piedad, la idea de que no se debe
dejar atrás al que se queda rezagado. Estas ideas todavía hoy colorean
muchas discusiones y debates.

Probablemente algunos (los más avanzados) incluirían la entrada de los
visigodos en Roma en el 410, cuando asolan el Imperio Romano ya en
franca decadencia. También se incluiría la hégira de Mahoma y algunos,
mirando la influencia geopolítica y de pensamiento del Islam en la
actualidad, podrían preguntarse qué habría podido pasar en Europa si
Carlos Martel no hubiese frenado el avance musulmán en Poitiers o si,
aproximadamente 900 años más tarde, Juan Sobielsky en Viena no hubiera
detenido la expansión del Imperio Otomano.

Pero desde luego, la Ciencia, en general, no ocuparía sorprendentemente
un lugar destacado entre estos hitos. Algunos, los más eruditos, quizás
recuerden que Roger Bacon describió, hacia 1249, la fórmula de la
pólvora, inventada antes por los chinos. Los europeos fueron mucho más
eficientes que sus inventores a la hora de utilizarla como arma de
guerra y, desde luego, mucho menos compasivos a la hora de limitar su
utilización. Si alguien quiere encontrar una fecha equivalente a la de
la pólvora en el siglo actual, esa fecha sería, obviamente, 1945 en
Hiroshima.

Fíjense, sin embargo, que, a pesar de que los chinos habían inventado
cosas, la Ciencia es un descubrimiento europeo. Si tenemos motivos para
estar orgullosos de ser europeos, además de otras razones, es sobre todo
por dos cosas: La Ciencia y los Derechos Humanos. Hoy se celebra el día
de los Derechos Humanos y espero que, algún día, todos celebremos
también el día de la Ciencia.

En 1456 se edita la Biblia de Gutenberg y esa sí que es una contribución
de la Ciencia que cambia la Humanidad porque permite la difusión de las
ideas, buenas y malas, de forma que no sean privilegio de unos pocos
sino que alcancen a toda la Humanidad. Ahora asistimos a algo
equivalente con la revolución informática, que ha sido posible gracias
fundamentalmente a un descubrimiento básico, aunque haya otras muchas
contribuciones, como la Física Cuántica, que permite entender el
comportamiento de la materia. El equivalente contemporáneo al
descubrimiento de Gutenberg es el de Baird, que en 1926 inventa la
televisión. No parece que la TV haya traído nada cualitativamente
superior a la imprenta, aunque, obviamente, las emociones generadas por
aquélla afectan más profundamente. No es lo mismo que le cuenten a uno
que está muriendo gente que ver un bombardeo en directo., Y me viene a
la mente una reflexión sobre los políticos hacia quienes existe una gran
tendencia a desacreditarlos. Yo tengo un profundo respeto por ellos y no
comparto esa especie de descrédito generalizado que se está extendiendo
últimamente sobre la clase política. Todas las encuestas dan ahora la
profesión de político como la menos apreciada.

Incidentalmente, la de científico resulta ser la más apreciada.
Científicos y médicos. Esto me parece bien para con los científicos pero
es una injusticia para con los políticos porque la Política es una
actividad muy difícil y muy noble y una Sociedad que no respeta a la
gente a la que encarga articular la convivencia no va bien. Otra cosa es
que haya que exigir responsabilidades a quienes no usen bien el poder
que la Sociedad ha puesto en sus manos, pero, en general, el error de
pocos afecta a muchos y esa tendencia comentada es un error.

Pero, en general, la Política, la Historia, etc., demuestran que el
hombre tiene gran dificultad a la hora de vencer sus prejuicios. Cuando
a alguien se le explica algo que va contra lo que él quiere o cree, se
niega a aceptarlo. Un libro de una historiadora norteamericana explicaba
muy claramente cómo los americanos se habían negado a aceptar lo que
estaba a punto de ocurrir en Pearl Harbour a pesar de que los japoneses,
en 1904, ya habían realizado un ataque sorpresa tremendo contra la flota
rusa sin avisar y rompiendo todas las reglas internacionales. Lo que
esta historiadora nos viene a decir es que los hombres no creen en lo
que no encaja en sus previsiones.

Observamos que en los análisis que se están haciendo ahora del pasado
como base para prever la evolución futura, políticos, diplomáticos e
historiadores, tienden a despreciar, por ejemplo, a los militares de los
que suelen decir que siempre están preparando la guerra del pasado. Y
creen que son sus propios análisis los únicos acertados. Quizás les pase
lo mismo a políticos, historiadores y diplomáticos cuando analizan los
cambios y transformaciones que la Ciencia ha traído y está trayendo a la
Humanidad. Esto ha ocurrido siempre. Les voy a citar algo que leí hace
poco. En la antigua Grecia, incluido el propio Platón, se reían y
despreciaban a los que en aquella época equivaldrían a los ingenieros de
ahora. Decía platón: "Le desprecias a él y a su arte, y burlona y
despectivamente le llamas constructor de motores y no permitirás a tu
hija que se case con su hijo o que se casen tu hijo y su hija".

Los efectos, sin embargo, de la evolución científica, de la revolución
informática hoy, son más profundos que todos los anteriores. Conceptos
como el de soberanía nacional están cambiando y lo digo sin ánimo de
entrar en un debate político. El concepto de soberanía nacional no es de
origen divino sino que ha sido acuñado por el hombre de acuerdo a sus
intereses y a un empeño concreto por mantener el propio poder. Y, de la
misma manera que los americanos en Pearl Harbour no querían aceptar lo
que venía, también se percibe una resistencia, por parte de quienes
ejercen el poder, a aceptar cambiar estos conceptos.

Sin embargo, es evidente que la tecnología ha cambiado el concepto de
soberanía. La guerra era uno de los ejemplos paradigmáticos del
ejercicio de la soberanía. La revolución informática, y concretamente,
las telecomunicacionees, y la televisión, cambian esto de forma radical.
EEUU no habría actuado igual en Vietnam si no hubiese existido la
televisión dando imágenes todos los días de los féretros que iban
aterrizando en los aeropuertos norteamericanos, obligó al Gobierno a
cambiar su política. Es un ejemplo de cómo la tecnología, cómo la
Ciencia, cambian el ejercicio de la soberanía. Esto ha sido ya admitido
por políticos ilustres.

Por ejemplo, Anthony Eden decía ya en 1945 (los ingleses suelen dar
muestras de finura; Inglaterra produce siempre, a la vez que hooligans,
personajes muy refinados, los dos extremos). Yo soy un enamorado de
Inglaterra, más que de cualquier otro país del mundo (excluido el mío,
naturalmente): "Cada sucesivo descubrimiento científico convierte en un
desatino mayor las antiguas concepciones de soberanía".

Respecto al lenguaje, sucede lo mismo. En la figura 1 se puede ver la
situación actual, por ejemplo, del idioma español en Internet. Se
comparan el porcentaje de personas que hablan un idioma dado y el
porcentaje de uso en Internet. Y ahí ven dónde está el futuro, cuál es
el cambio cultural que viene. Es motivo de preocupación, y lógica, de
gente que ama y quiere, como nosotros, por ejemplo, el idioma español;
pero debe ser, todavía mucho más, motivo de preocupación para gente que
ama y quiere un idioma que hablamos menos de un millón de personas. Ahí
tienen una muestra de lo que significa la tecnología respecto al cambio
cultural. La velocidad del cambio es tan grande que lo que no podemos es
hacer lo que hacían los americanos: no aceptarlo porque no encaje en
nuestros planes o no convenga a nuestras previsiones. La reciente crisis
económica, por ejemplo, y así empiezo a acercarme al tema central, que
afecta a áreas tan importantes del mundo como Asia, Latinoamérica,
Rusia, etc., no nos debe hacer olvidar el tremendo cambio acelerado que
la Economía ha sufrido en las últimas décadas.

Gran Bretaña necesitó más de 150 años para industrializarse. Los EEUU lo
consiguieron en 100 años. Los famosos tigres asiáticos (que luego están
resultando ser gatos o al menos no tan tigres, eso ya se irá viendo) lo
consiguen prácticamente en una o dos décadas. Ha habido un movimiento.
Estamos asistiendo, en tiempo real, a algo que en los libros de Historia
será analizado como el momento de cambio económico más rápido y
sostenido de la historia.

A pesar de todo, y aunque los problemas, inestabilidades y peligros
inherentes a esta forma de crecimiento son muchos, se está creando un
mundo de gran interdependencia. Al unir nuestras economías por cables,
fibras ópticas, computadoras y satélites estamos uniendo nuestros
intereses. Y al unir nuestros intereses estamos uniendo, como nunca
antes en la historia de la Humanidad, nuestro futuro.

Estamos de acuerdo, pues, en que nos encontramos ante un tremendo
proceso de globalización de la economía. Se ha convertido en un tópico
pero no hay que tener miedo de repetir tópicos cuando creamos que son
ciertos. Hay quien prefiere ser original a tener razón, pero es mejor
acertar que ser original. Y la globalización de la economía es un hecho.
La discusión puede estar en si realmente esta globalización va a ser
positiva o negativa para la Humanidad, si la globalización es o no
controlable, etc. Si realmente es globalización o mundialización o
simplemente americanización. ¿Qué significa esto para el cambio
cultural? ¿Qué países se van a beneficiar más de la mundialización? ¿Es
posible una mundialización que no esté basada en el sistema capitalista,
en el mercado, en el liberalismo? ¿Va a dar lugar a una lucha de
civilizaciones como algunos están anunciando, por ejemplo, Huntington en
Harvard? Estos son temas discutibles, pero lo que no es discutible es
que la globalización es el hecho económico y político más importante del
siglo. O por lo menos de nuestro tiempo. Y el desafío inicial es si
somos capaces, cada uno en nuestro sitio, de compaginar nuestro apego a
lo local con una creciente interdependencia económica. Y la
globalización está extendiendo los instrumentos de desarrollo económico,
tecnológico y social. Y lo importante de esto es que el conocimiento es
la principal materia prima del nuevo sistema globalizado.
El Conocimiento es diferente a la tierra, al trabajo e incluso al propio
capital, porque es intrínsecamente móvil y con una capacidad de
expansión casi ilimitada. La Información y el Conocimiento son capaces
de generar de forma ininterrumpida, y casi sin límites más información y
más conocimiento. Esto no es del todo nuevo, pues la Sociedad del Saber
fue anunciada hace años por gurús como Bell o Peter Drucker. A mí no me
entusiasman los gurús que hablan sobre muchos temas, y tienen soluciones
para todo. Pero éstos, Bell y Peter Drucker, ya habían anunciado lo de
la Sociedad del Saber. Lo de ahora es distinto porque es la combinación
de una Sociedad del Saber con una Sociedad del Conocimiento, con la
globalización económica y con la revolución de las telecomunicaciones. Y
esto es una mezcla explosiva, donde no se trata de querer estar o no,
sino de estar de forma adecuada o ser expulsado. Y eso, mejor que yo, lo
saben ustedes por las consecuencias económicas que estarán sufriendo
todos los días.

El Conocimiento crece a través de tres factores: la Investigación
básica, la Investigación aplicada y la Innovación. Hay muchas clases de
Innovación, por supuesto. No sólo Innovación científica y tecnológica.
Están la Innovación de procedimientos, la Innovación de gestión y la
Innovación de relación. Pero de eso no voy a hablar aunque sea un tema
que también me gusta y del que soy un amateur. Probablemente sé menos
que ustedes y, aunque tenga opiniones muy definidas, no significa que
sean correctas. Hoy prefiero referirme a la primera parte, a la
Investigación relacionada con las cuestiones básicas y fundamentales
como, por ejemplo, el origen del Universo, el origen de la vida, cómo
funciona la mente, por qué el aluminio es un metal y el silicio un
semiconductor (cuestión que puede parecer aburrida, pero sobre la que
luego podemos ver algunos datos relacionados con la industria de
semiconductores y de microelectrónica).

Para hacernos preguntas sobre todas estas cuestiones básicas no
necesitamos ninguna justificación económica. Basta considerar que en
toda Sociedad desarrollada, el Conocimiento es un elemento constitutivo
de la calidad de vida, como lo son el Arte o la Música; de hecho, quizá
todo ello, aunque con distinto lenguaje, sea arte. Ahora bien, el
volumen de recursos que necesita hoy el avance científico-tecnológico,
sí que requiere de una defensa, un apoyo y una justificación desde el
punto de vista de su utilidad económica.
El año pasado leí un discurso del presidente Clinton, que no se refería
precisamente al Conocimiento o, por lo menos, al tipo de Conocimiento al
que me refiero, pero decía que la mitad de la riqueza creada en los EEUU
en la última mitad de siglo, al menos la mitad, se debía a la Tecnología
y a la Ciencia en que se apoya. La microelectrónica, los nuevos
materiales, la informática, las telecomunicaciones, la biotecnología
aplicada a la agricultura, por ejemplo, o a la industria farmacéutica,
han cambiado el mundo. Aproximadamente el 85% de los científicos de
todos los tiempos viven en estos momentos, con lo cual es lógico que el
avance sea espectacular y espectacularmente acelerado. Un estudio
realizado por el Caltech (Califorman Institute of Technology) indicaba
que la productividad en la Revolución Industrial mejoró por factores de
cien. En la industria de la microelectrónica la productividad, ya en los
últimos 30 años (luego explicaremos más datos) ha aumentado en factores
de millón. La ciencia y la tecnología, pues, son factores claves del
desarrollo económico sostenido. Sin embargo, entre el crecimiento de la
calidad de vida y el avance de la Ciencia y de la Tecnología, la
relación no es lineal.

No se trata de que lo que invertimos ahora en nuestras Universidades,
dentro de unos años se transforme en investigación aplicada en nuestros
Centros aplicados y más tarde los transformaremos en riqueza y en
mercado. Es algo mucho más complejo. La relación es compleja, no lineal
y de lo que se trata es de lograr un desarrollo armónico de todo el
sistema.

En el momento actual, lo que sí está claro es que la conexión será la
que sea, pero existe, está presente. Ya en nuestros días observamos una
tendencia a dirigir la Ciencia desde la Política y, a veces, aunque
menos, desde los estamentos dirigentes universitarios, determinando su
dirección estratégica, marcando las pautas a seguir y haciendo, se dice,
que sirva a las necesidades siempre más inmediatas del mercado. Muchas
veces, los ejecutivos de las industrias y los políticos actúan como si
la Ciencia y la Tecnología fuesen predecibles, como si los científicos
pudiésemos anticipar el futuro. Esta tendencia aparece en otras ramas de
la acción política. Yo recuerdo de cuando participaba en el Gobierno
Vasco, hace muchos años, la irritación que, siendo un jovencito (espero
que se me permita esta arrogancia) me producía la tendencia que había a
analizar los problemas, aunque de forma honrada, profunda, honesta e
inteligente, eso sí, pero creyéndonos el Espíritu Santo y tratando de
anticipar todas las posibles consecuencias y regulando con todo detalle
a través de las leyes. Luego, esas leyes, en vez de ser catalizadoras e
impulsoras de soluciones al problema, se convertían en corsés e
inhibidoras. Yo siempre he sido partidario de leyes cortas, y así lo
hice, por ejemplo, en la Ley de Normalización del uso del euskera. Leyes
cortas, breves, marco de verdad, que permitan su adaptación, sin grandes
traumas, en el futuro.

Esa tendencia a las regulaciones muy detalladas, incidentalmente, es una
de las pegas, por ejemplo, de la Constitución. En aquel momento no pudo
ser de otra forma, estoy convencido; no quiero criticarla, pero, desde
el punto de vista conceptual, para mí es una de las pegas de la actual
Constitución Española, que es tan prolija y detallada que el cambio es
difícil, incluso cuando el consenso para el cambio prácticamente existe.
Pero es otro tema. Lo que yo quiero decir es que, muchas veces, los
ejecutivos de las industrias y los políticos actúan como si los
científicos pudiésemos anticipar el futuro, como si la Ciencia fuese
predecible.

Echando la vista atrás unos cuantos años, tenemos algunos ejemplos de
esto que estoy diciendo, sin entrar siquiera en ejemplos científicos,
que los hay y tremendos. Heisenberg, uno de los físicos más insignes del
siglo, en mil novecientos veintitantos, decía que la Física había
muerto. Diecisiete años más tarde, se descubre el transistor, que ha
cambiado las telecomunicaciones. Marconi, hace 100 años, envió su
primera señal de radio abriendo una nueva era en las telecomunicaciones.
El Gobierno italiano decidió rechazar el proyecto diciendo que todas las
posibles aplicaciones presentes o imaginables ya estaban cubiertas por
los cables de entonces...

Sigamos con otros errores tremendos en la predicción para que veamos
cómo es mejor andarse con tiento. Lord Kelvin, quizá uno de los grandes
científicos y pensadores de todos los tiempos, dice, en 1895, que
máquinas más pesadas que el aire no pueden volar. El presidente de la
Oficina de Patentes norteamericana dijo en 1899: "Todo lo que puede ser
inventado ya lo ha sido". El jefe de cirujanos de la Reina decía: "El
abdomen, el pecho y la mente siempre estarán cerrados a la intervención
del sabio cirujano humano". Para que vean qué errores de predicción se
cometían.

Errores más cercanos los podemos encontrar en la propia industria de los
semiconductores y los computadores. Fíjense en estas tres frases que
podríamos calificar de legendarias y que nos suenan hoy a broma. El
presidente de IBM, en 1943: "Creo que hay mercado en el mundo para cinco
computadores". ¡El presidente Watson de IBM! Y, sin ir más lejos, en
1977 el presidente de Digital no veía ninguna razón para que alguien
quisiese tener un ordenador en su casa. Y el propio Gates, en 1981, no
puede resistirse a aportar su comentario, y dice que una capacidad de
640 K debe ser suficiente para cualquiera. Cualquiera que tenga un
ordenador en casa se da cuenta de lo que esto supone.
De todo lo dicho se desprende lo importante que es dejar el espíritu
libre a los investigadores. Los grandes avances de la Humanidad vienen
de la Investigación pura, abierta, donde investigadores de gran
capacidad son libres de seguir la dirección que su inteligencia, su
instinto y su formación les indiquen. No puede haber Investigación
aplicada de verdadera calidad, sin un sustrato de Investigación básica.
Esta afirmación, sin embargo, no minimiza la importancia de la
tecnología, sino que la refuerza.

La Tecnología es muy importante. La Investigación tecnológica y, en
general, la aplicada, no son menos primordiales que, por ejemplo, la
investigación en Física Cuántica. Muchos de los grandes avances
científicos no habrían sido posibles sin avances tecnológicos. El propio
descubrimiento del electrón, cuyo centenario conmemoramos el año pasado,
no habría sido posible en el Cavendish Laboratory de la Universidad de
Cambridge, si no hubiesen mejorado los sistemas de tubos de vacío y si
no hubiese sido posible lograr el vacío en tubos de vidrio. Pensemos que
han pasado 100 años desde el descubrimiento del electrón, un
descubrimiento realizado cuando la Reina Victoria estaba en el trono de
Inglaterra y los coches eran carruajes conducidos por caballos en las
afueras del viejo laboratorio. La mejora en los tubos de alto vacío,
también permitió a Davisson y Germer comprobar lo que se llama la
naturaleza ondulatoria del electrón. O el propio descubrimiento del
transistor, que ha cambiado el mundo más que muchas ideas.
Han cambiado nuestra forma de comunicarnos, nuestra forma de pensar, de
relacionarnos, de producir y nuestra forma de vivir. Ha cambiado la
Cultura, en una palabra. El descubrimiento se lleva a cabo en un
laboratorio industrial, no en la Universidad. Sin embargo, en la
actualidad, las empresas le reprochan a la Universidad que su trabajo de
investigador no sea más aplicado. No es malo recordar que las empresas
financiaron la Investigación básica que llevó al descubrimiento del
transistor en los laboratorios de la Compañía telefónica norteamericana.
La propia tecnología de rayos X es la que permitió a Watson y Crick,
también en el Cavendish Laboratory, descubrir la doble hélice del DNA.
Tres de los grandes descubrimientos del siglo son hechos en el
laboratorio de una universidad pequeña, como Cambridge, que sólo tiene
10.000 alumnos: el electrón, el DNA y el neutrón, en 1932, que abre
camino a la energía nuclear.

Sin embargo, el contacto con la industria resulta esencial también para
la Ciencia básica. Es cierto que no puede haber verdadera Investigación
tecnológica si no hay Ciencia básica de calidad, pero lo opuesto también
es cierto y todavía más. Es difícil que haya Ciencia básica de calidad
si no hay alta Tecnología de calidad. Por eso, creo que la Industria no
debe considerar a la Universidad como un taller barato, sino como una
fuente de ideas y de respuestas a sus problemas. Y la Universidad no
debe mirar a la Industria como un manantial de fondos, sino más bien
como un foco de inquietudes y desafíos, incluso básicos, interesantes.

                           ------------------

ÉCHALE LA CULPA A LA LUNA
Por: Javier Armentia

El pasado día 9 se producía el primer eclipse lunar del año. Habrá otros
dos más, pero ni serán totales como éste ni podremos observarlos desde
esta parte del mundo. En el momento del máximo eclipse, a las 21:20, la
alineación entre Sol, Tierra y Luna era casi completa. Debido a esto, la
fuerza de marea que producen ambos astros sobre nuestro planeta era la
mayor que vamos a tener todo este año. A la marea propia de la Luna se
le unía la del Sol, que tiene una intensidad aproximadamente la mitad de
la lunar. Fue noche, por lo tanto, de mareas vivas. ¿Acaso también había
otras influencias que se sumaban?

Desde antiguo, los eclipses han sido vistos como fenómenos extraños,
especialmente los de Sol, cuando se produce una breve noche en pleno
día. Las conjunciones y oposiciones de los dos astros más brillantes de
nuestro cielo, que se producían de manera inesperada, eran vistas con
recelo por quienes no entendían qué estaba sucediendo: dragones
comiéndose el Sol o la Luna, como decían en la antigua China; raptos
entre los dioses correspondientes como se creía en Babilonia. Pero desde
hace casi 25 siglos existen explicaciones más prosaicas para estos
fenómenos, y a lo largo de la historia, la Astronomía ha conseguido
poder predecirlos con pasmosa exactitud. Hoy en día, las creencias de su
influencia son consideradas, salvo por unos cuantos ignorantes, pura
patraña.

Sin embargo, un porcentaje importante de la población sigue considerando
que la Luna influye sobre nuestro planeta mucho más allá de las mareas
producidas sobre los océanos o los eclipses: en diversos estudios se
habla de una cifra cercana al 50% de personas que creen en una
influencia directa sobre la conducta humana. A la Luna, especialmente a
la Luna Llena, se le suele echar la culpa de crímenes, suicidios,
locuras (seguimos usando la palabra “lunático” para hablar de un loco),
accidentes o nacimientos... por no hablar de hombres-lobo o vampiros. Si
bien casi todo el mundo entiende que estos últimos son creencias
populares sin base real, por el contrario, las otras se toman por
ciertas, incluso por profesionales relacionados con los servicios
sanitarios o policiales de urgencia.

Repasando la bibliografía sobre el tema, se encuentran literalmente
cientos de estudios publicados sobre diferentes efectos lunares, y gran
parte de ellos podrían ser concluyentes: no existe efecto de la Luna en
los suicidios, ni en el nacimiento de los niños, ni en accidentes o
crímenes. Los servicios de urgencias tienen más trabajo en fines de
semana, o en épocas cercanas a las vacaciones; hay más intentos de
suicidio al comienzo del otoño o al final del invierno. Pero la
influencia lunar no aparece por ningún lado.

¿Por qué se sigue entonces creyendo en tal influjo? Psicólogos como Ivan
Kelly, James Rotton o Ian Culver (coautor este último con el astrónomo
Philip Ianna del libro “Astrología: ¿mito o realidad?”, Ed. Tikal)
proponen cuatro factores: la influencia de los medios de comunicación,
la tradición, errores, y sesgos cognitivos. Los dos primeros funcionan
como un cemento de la creencia: puesto que normalmente se habla de esta
influencia, de siempre, se asume como algo corriente que no ponemos en
duda. El sesgo cognitivo podría explicar por qué se suele hablar más de
la Luna llena que de otras fases: la Luna llena se ve durante la noche.
Si algo sucede durante una noche de plenilunio (un nacimiento, un
suicidio...), podríamos establecer un nexo con ese astro pálido y
redondo. Si fuera, por el contrario, Luna nueva, tal conexión no
existiría. Según los psicólogos, este tipo de conexiones pueden hacer
creer en la existencia de una relación causal donde no la hay.

Finalmente, hay numerosos razonamientos erróneos que hacen plausible la
creencia en el influjo lunar. El falso silogismo se suele plantear de la
siguiente manera: puesto que la Luna provoca las mareas, y siendo los
seres humanos agua en un 80%, cabe pensar que hay una especie de marea
biológica en nuestro cuerpo que nos afecta. En primer lugar, hay que
decir que la marea lunar no solo afecta al agua, sino a toda la materia.
Pero para que sea importante, hay tres condiciones necesarias: en primer
lugar, la masa (cuanto más masa, más atracción); en segundo, el tamaño
(a mayor tamaño, mayor marea); finalmente, si el cuerpo se puede mover
libremente, la marea será más notoria. Un mar tiene gran cantidad de
agua, y un tamaño enorme, por otro lado, el agua puede fluir libremente.
Sin embargo, en una persona no se dan estas condiciones. Por otro lado,
el efecto de marea no sólo proviene de la Luna: una persona situada a un
metro nos afecta con una fuerza de marea unos dos millones de veces más
intensa que la lunar. Y lo mismo el edificio en el que estamos. Cuando
uno está naciendo, la fuerza de marea de la madre es casi 10 millones de
veces la lunar. Cuando uno echa cuentas, se ve que la marea lunar no es
una hipótesis válida.

Si bien es cierto que durante la luna llena hay más luz (y
algunas –pocas- especies de cereales pueden realizar la fotosíntesis, de
manera que siguen su crecimiento en esas noches) lo cierto es que las
tradiciones que ligan labores agrarias a la Luna tienen que ver con la
necesidad antigua de poder utilizar el cielo como calendario agrario. La
influencia lunar se desvanece, salvo una que se ha podido medir en el
clima de nuestro planeta: las temperaturas globales de la atmósfera
terrestre a baja altura tienen una pequeña variación con el ciclo lunar,
siendo mayores tras la luna llena y menores en luna nueva. La variación,
que es en cualquier caso de 2-3 centésimas de grado. Parece, de todas
formas, demasiado poco como para echarle la culpa a la Luna de tantas
cosas.

La Luna y el ciclo menstrual

Una de las creencias irracionales en torno a la Luna que más se mantiene
está relacionada con el estro femenino y el ciclo menstrual.
Etimológicamente la relación es clara: por término medio, éste tiene una
duración de 29 días, bastante similar a los 29,53 días del ciclo de las
fases de la Luna, el llamado mes sinódico. De ahí que popularmente se
hable de “el mes”. Sin embargo, se olvida que los ginecólogos consideran
normal que una mujer sólo tenga cuatro o cinco ciclos de ovulación al
año. En un estudio publicado en 1980, la bióloga Winnifred Cutler decía
haber encontrado que “un 40% de las mujeres disparan sus ciclos en la
zona central del mes lunar” (en las dos semanas que rodean la luna
llena), aunque este dato oculta que, en cualquier caso, el 60% no lo
hace. Lo que parece más determinante a la hora de olvidar la creencia en
esta influencia lunar es que no hay ningún estudio que haya demostrado
que la liberación de hormonas que, como la progesterona, controlan la
fertilidad femenina, tenga relación con las fases lunares.

Por otro lado, de entre todos los mamíferos (incluyendo los primates)
tan sólo el lemur tiene un periodo menstrual similar al humano. El
abanico es enorme: muchas especies tienen ciclos anuales, y podemos
encontrar desde los 5 días de los ratones a los 37 de las chimpancés.
¿Por qué las mujeres habrían de sufrir más influencia lunar que las
ballenas o las elefantas? Más probablemente, la coincidencia se debe a
la casualidad.

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El Correo http://www.elcorreodigital.com/

UN METEORITO REVELA QUE EL MAGMA MARCIANO CONTUVO AGUA HACE MILLONES DE
AÑOS
Por: Luis Alfonso Gámez – Bilbao

Científicos de Estados Unidos han descubierto en los minerales del
interior de la roca, procedente del planeta rojo, una elevada proporción
de elementos solubles en agua El meteorito Shergotty, de cinco
kilogramos de peso, se formó hace 175 millones de años y fue hallado en
India en 1865

La composición de Shergotty, un meteorito de cinco kilos procedente del
planeta rojo, demuestra que el magma marciano contuvo en el pasado gran
cantidad de agua, según investigadores de la Universidad de Tennessee,
el Instituto de Tecnología de Massachusetts (MIT) y otras instituciones.
La roca, que se formó hace 175 millones de años en la región volcánica
de Tharsis y fue hallada en India en 1865, sólo tiene de 130 a 150
partes de agua por millón. Sin embargo, el equipo dirigido por Harry
McSween, de la Universidad de Tenneesse, asegura hoy en ‘Nature’ que la
única explicación a los minerales presentes en el interior del meteorito
es que la roca fundida a partir de la cual se formó contuviera
«alrededor de un 2% de agua», un porcentaje nada despreciable.

Las imágenes de Marte captadas por sondas orbitales muestran valles y
barrancos que los planetólogos atribuyen al efecto erosivo de corrientes
de agua. En los últimos años, crecen las evidencias a favor de la
existencia de agua líquida en la superficie y el subsuelo marcianos;
pero se ignora de dónde salió ese agua. Ahora, el estudio de Shergotty
apunta a que, a unos cinco kilómetros de profundidad, el magma estaría
compuesto por «significativas cantidades de agua», que llegarían hasta
la superficie durante las erupciones volcánicas.

Elementos solubles

McSween y su equipo han descubierto en los minerales del interior del
meteorito (formados en la profundidad de la corteza) una alta proporción
de elementos solubles en agua frente a la medida en los del exterior de
la roca, «que se cristalizaron en ó cerca de la superficie». «Esto
implica que el agua estaba presente en los piroxenos en profundidad,
pero se perdió en gran medida cuando los piroxenos fueron arrastrados
hacia la superficie durante el ascenso del magma», explican. Los
investigadores creen que el magma ascendente -cargado de vapor de agua-
«posiblemente liberó significativas cantidades de agua sobre la
superficie marciana en épocas recientes», un proceso que se ha dado en
la historia geológica de nuestro planeta.

Timothy Grove, del MIT, ha recreado por su parte en el laboratorio
piedras marcianas y lunares para comprobar la verosimilitud de la
hipótesis. Tras someter rocas sintéticas a condiciones de alta
temperatura y presión similares a las que pudieron dar lugar a
Shergotty, afirma que sus resultados son compatibles con la posible
explicación para la formación de la roca. «Lo que mi experimento hace es
medir la cantidad de agua implicada en el proceso de formación de los
meteoritos marcianos. La única manera de poder reproducir la composición
química de estos minerales es tener agua».

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EL MINISTERIO DE SANIDAD DE ISRAEL TERMINA CON EL MONOPOLIO DE LAS
CIRCUNCISIONES
Por: Judy Siegel-Itzkovich – Jerusalén
Traducción al español por: Gorka Moral López (ARP-SAPC traductores)

Los médicos israelíes podrán solicitar una certificación para llevar a
cabo la circuncisión, conforme a los planes sanitarios del ministerio
para terminar con un prolongado monopolio, llevado a cabo por personas
sin cualificación médica. La resolución se ha realizado después de la
decisión del ministerio de no impugnar un pleito en el Alto Tribunal de
Justicia, interpuesto por un grupo de clínicas privadas de Tel Aviv.

Mila Tova (buena circuncisión en hebreo) llevó al ministerio ante el
tribunal por negarse a certificar a sus tres urólogos para que pudieran
realizar circuncisiones. El ministerio de sanidad acordó desde entonces
enviar una directiva a hospitales israelíes que les permitía, por
primera vez, que certifiquen a médicos capaces de llevar a cabo tales
procedimientos. El actual director general del ministerio, el Dr. Boaz
Lev dijo, "el propio ministerio no establecerá qué tipo de médico podrá
llevarlos a cabo."
Las nuevas normas en la práctica, según el rabino Yosef Weisberg, jefe
de la comisión nacional que supervisa a los médicos tradicionales, van a
"condenar la profesión" de circuncidador ritual no médico (mohels). El
rabino Weisberg, mohel certificado que ha llevado a cabo el ritual en
decenas de miles de niños, dice que muchos de sus colegas en el área de
Tel Aviv han abandonado ya la profesión para hacerse profesores o
inspectores de comida kosher, pues la tradición se ha ido perdiendo poco
a poco.-

Muchos padres seculares, e incluso algunos observadores de la religión,
han elegido a médicos no certificados para circuncidar a sus hijos. "El
público tiene más confianza en los médicos, aunque los circuncidadores
rituales ortodoxos [todos hombres] tienen mucha más experiencia y
pericia." Dijo el rabino Weisberg. Añadió, que muchos padres hoy día
piden al circuncidador que lleve guantes quirúrgicos para realizar el
brit mila (circuncisión ritual), aunque la ley judía lo prohíbe excepto
en casos poco usuales, como cuando la madre tiene hepatitis B o el VIH.
La ley judía, dice el rabino, "requiere que se rasgue el borde del
prepucio utilizando la uña, lo cual no puede hacerse llevando guantes.
Hay también padres que insisten en el uso de anestesia, pero esto está
prohibido también por la tradición judía. Los médicos no se van a
preocupar de ser tan estrictos "

El Mila Tova, fundado por el científico Zvi Paltiel y otros cuatro
hombres de negocios, protestó cuando el ministerio se negó a incluir a
sus médicos en la lista de circuncidadores certificados, o a permitir la
publicidad de sus servicios en los medios. El ministerio adoptó el mes
pasado la nueva política cuando se percató de que no podía limitar la
práctica de la circuncisión solamente a profesionales no médicos.

Paltiel dice que se han llevado a cabo centenares de circuncisiones en
las tres clínicas de Mila Tova desde que se abrieron el pasado año. "No
llevamos a cabo el ritual de poner nombre al niño, ni recitamos
oraciones, pero los miembros de la familia pueden hacerlo ellos mismos
si lo desean. La operación se lleva a cabo en una sala de operaciones
esterilizada, con una enfermera. A diferencia de las circuncisiones
rituales, en que los amigos y los parientes rodean al bebé y a la que
sigue una comida festiva, no permitimos ni invitados, ni comida. Usamos
medicación para eliminar el dolor de la inyección del anestésico,
guantes quirúrgicos, y un equipo quirúrgico que algunos rabinos dicen
que está prohibido por la ley judía. Pero es limpio y no causa dolor al
bebé. Los bebés sufren en una circuncisión tradicional. Queremos
ahorrarles el dolor. Darle al niño el extremo de un pañal empapado en
vino puede aliviar el dolor un poco, pero no es suficiente. "

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TRES CORTOS

Astronomía: hallan la fuerza que da forma a las nebulosas

El llamado ‘pincel cósmico’, que crea algunas de las imágenes del cielo
nocturno, ha sido hallado por investigadores de la Universidad de
Rochester. Una dinamo magnética, similar a la que produce las tormentas
en nuestro Sol, parece moldear las nebulosas planetarias, las nubes de
luz menudas que irradian de algunas estrellas moribundas. Cuando algunas
estrellas mueren y expelen sus capas externas, generan campos magnéticos
masivos que tornean el material irradiante en hermosas y originales
formaciones.

Ciencia: descubren una nueva especie de dinosaurio

Paleontólogos estadounidenses ha descubierto en Madagascar los restos de
una nueva especie de dinosaurio, cuya mandíbula curvada y largos dientes
le convierten en uno de los más peculiares. El Masiakasaurus
Knopfleri -en honor del líder de Dire Straits- se ha venido a sumar a
las casi 900 especies de dinosaurios que se conocen. Los dientes de este
animal, que era un veloz depredador de metro y medio de largo, están
situados de tal manera que la mandíbula inferior se ha convertido en un
instrumento especializado para desbrozar la tierra y atrapar serpientes
u otros reptiles.

Antártida: la NASA confirma veranos más calientes

Las temperaturas más templadas en la superficie durante unos meses en la
Antártida pueden escindir una capa de hielo y exponerla a un colapso
importante, informaron científicos de la NASA quienes confirmaron así
que la bonanza de los meses de verano está incidiendo de forma
importante en la capa de hielo superficial del continente helado.

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El Mundo http://www.elmundo.es/

UN EXPERIMENTO DEMUESTRA QUE LOS ANIMALES TAMBIÉN SUEÑAN
EFE - Cambridge (EEUU)

Cuando los ratones analizados se quedaban dormidos registraban una
actividad neuronal similar a la que marcaban cuando realizaban un
ejercicio

Un experimento realizado en el Instituto de Tecnología de Massachusetts
(MIT) ha demostrado que los animales también sueñan cuando duermen, con
periodos de sueño ligeros y otros profundos, al igual que los humanos.

El científico Mathew Wilson y su equipo de investigadores han realizado
experimentos con ratones de laboratorio para reproducir en el cerebro de
los animales algunos de los eventos sucedidos durante el tiempo en que
estaban despiertos.
Los científicos entrenaron varias ratas para que recibieran una
recompensa de comida, si andaban un camino circular. Según Wilson:
«nadie sabía con exactitud que los animales soñaran del modo que
nosotros lo sabemos ahora».

Los investigadores han controlado la actividad cerebral de los animales
cuando desarrollaba ese trabajo y después cuando estaban dormidos. Las
pruebas demostraron que si los animales corrían, las neuronas
registraban un comportamiento diferente en el hipocampo, una región del
cerebro que tiene gran importancia en la formación de la memoria.

Tras estudiar la grabación de 40 episodios de sueño comprobaron que la
mitad de los ratones reproducían el mismo comportamiento neuronal que el
registrado mientras los animales corría en círculos.

Para el profesor Wilson, este experimento demuestra que los ratones
sueñan y que lo hacen con periodos de sueño ligeros y otros profundos,
al igual que los humanos.

En los seres humanos, la mayoría de lo sueños tienen lugar en la parte
onírica conocida como REM o de ondas cortas. En los ratones del
experimento, la mayoría de los episodios de sueño registrados también se
encontraban dentro de ese mismo periodo REM.

Tratamiento de los trastornos del sueño

Las pruebas con animales sobre el sueño pueden ser muy importantes para
el tratamiento de dolencias que afectan al cerebro humano, como la
amnesia o la enfermedad de Alzheimer, además de para tratar los
trastornos del sueño como el insomnio.

Mathew Wilson ha explicado que «si pudiéramos analizar los contenidos
del sueño, seríamos capaces de averiguar por qué algunos episodios de
nuestra vida son evocados de nuevo en el sueño y otros no».

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El País http://www.elpais.es/

LA VERSIÓN MORTAL DE UNA BACTERIA TIENE 1.400 GENES MÁS QUE LA INOCUA
Por: Javier Sanpedro – Madrid

La bacteria E. coli O157:H7 se hizo tristemente célebre en 1982 al
contaminar una partida de hamburguesas en Estados Unidos que causó dos
brotes mortales de hemorragia gastrointestinal. Desde entonces ha
aparecido en todo el mundo, casi siempre contaminando al ganado vacuno y
a sus derivados alimentarios. Los científicos han completado ahora la
lectura de su genoma y se han llevado una sorpresa mayúscula: la versión
inocua de esta bacteria (E. coli) tiene 4.405 genes, pero la versión
letal tiene 1.387 genes de más.

Nicole Perna y sus colegas de la Universidad de Wisconsin esperaban,
desde luego, encontrar algunas diferencias significativas que explicaran
que una bacteria que normalmente vive en el intestino humano sin causar
ningún problema se transformara en un agente patógeno mortal. Pero 1.387
genes son muchísimo más que una diferencia significativa. Son más bien
una revolución de los esquemas habituales que rigen la biología
evolutiva.

Los genes extra aparecen dispersos, en cientos de grupos (islas de ADN)
de tamaño variable, a lo largo de todo el genoma de E coli, que por lo
demás está razonablemente intacto y reconocible. Algunos de ellos pueden
muy bien explicar el carácter ponzoñoso de la cepa patógena, ya que
contienen la información para fabricar toxinas muy peligrosas para el
ser humano. Pero la gran mayoría de los genes nuevos no tienen,
probablemente, nada que ver con las intoxicaciones alimentarias.

Un proceso normal

De hecho, la adquisición de grandes cantidades de genes extra no es una
rareza de la cepa mortal. La cepa inocua de referencia también tiene, si
se la compara con la mortal, un gran número de genes añadidos (528, en
concreto), igualmente dispuestos en islas de ADN salpicadas a lo largo
del genoma. Los científicos nunca se hubieran percatado de este hecho si
no hubieran secuenciado ambos genomas para compararlos. Es muy posible
que las comparaciones de este tipo deparen sorpresas similares cuando se
practiquen en otras especies.

¿De dónde salen todos esos genes extra? Perna, que presenta hoy sus
resultados en Nature, tiene pruebas de que los genes se transfieren de
unas bacterias a otras viajando como polizones en el interior de un tipo
de virus (fagos) que infectan a una bacteria, capturan ocasionalmente un
trozo de su ADN y lo trasladan al genoma de una nueva víctima.

Este tipo de transacciones genéticas son bien conocidas desde hace
décadas, pero nadie sospechaba que ocurrieran con semejante velocidad y
magnitud. Los genomas, a los que se les suponía la reposada estabilidad
de una sobria base de datos, se están revelando más bien como el
resultado de un chat genético, como verdaderos mosaicos de ADN dotados
de un extraordinario dinamismo, embarcados en un continuo trasiego de
información entre individuos y entre especies.

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El País http://www.elpais.es/

IT. PERO ¿QUÉ ES 'ESO'?
Por: Isabel Piquer – Nueva York

Las expectativas sobre un misterioso invento aún no presentado levantan
millonarias especulaciones en EE UU

Es Eso o, dicho en inglés, It, también conocido por su nombre en clave:
Ginger. Es tan secreto y revolucionario que la Harvard Business School
Press ya ha desembolsado 250.000 dólares para dedicarle un libro en el
año 2002. Es el misterio que más rumores está desatando en la comunidad
científica norteamericana, la última creación de Dean Kamen, el inventor
que ha dado al mundo la silla de ruedas todoterreno o la bomba portátil
de insulina. Total, que nadie sabe realmente si It nos acercará a la
teleportación o se quedará en uno de esos cotilleos desmesurados que
luego se desinfla ante la cruda realidad. Timo especulativo o
descubrimiento sin precedentes, Eso hace correr ríos de tinta.

La noticia empezó a circular la semana pasada, cuando el magacín de
Internet Inside.com reveló que DEKA, la empresa del multimillonario
Kamen, había llegado a un acuerdo con el editor de Harvard Press, Steve
Kemper, para escribir un libro sobre el famoso y desconocido invento por
una suma más que considerable para la venerable institución. Inside.com
describía al It como "una alternativa a los productos que son sucios,
caros, a veces peligrosos y a menudo frustrantes, especialmente para la
gente en las ciudades. Cabe en una bolsa y se puede montar con un
destornillador. Afectará profundamente nuestra forma de vivir". Palabras
mayores.

El mundo, tal y como lo conocemos, iba a tener que adaptarse a It. En un
breve resumen de su libro, Kemper anticipó que "las ciudades, los
legisladores, las grandes compañías comerciales y los presidentes de
universidades tendrán que pensar en cambiar para poder utilizar Ginger".

De la noche a la mañana, Eso se convirtió en la estrella de las
tertulias: Larry King, de la CNN, le dedicó una hora; el Today show, el
primer programa matutino de la televisión norteamericana, se lanzaba en
conjeturas sobre sus repercusiones sobre la humanidad o lo increíble de
una campaña de publicidad bien montada. Nadie sabía (ni sigue sabiendo)
exactamente de lo que estaba hablando.
La popularidad de Ginger tuvo unos buenos padrinos. Jeff Bezos, el
creador y presidente de la librería cibernética Amazon.com, uno de los
poco iniciados en el misterio, dijo: "Es tan revolucionario que no
tendrá problema en venderlo; el problema es: ¿estará permitido
utilizarlo?". Steve Jobbs, fundador de Apple, otro de los pocos en haber
visto Ginger, tampoco ocultó su entusiasmo, asegurando que ciudades
enteras se construirán en torno al invento.

Pero ¿qué es Eso? La descripción de la patente, "vehículo de movilidad
personal", lo especifica como "un tipo de transporte que puede llevar a
individuos sobre una superficie incluso irregular". Los primeros esbozos
que han salido en la prensa muestran algo muy parecido a un escúter,
como esos que arrasan últimamente por las calles de Europa y Estados
Unidos, una especie de aspiradora volante, un Hovercraft personal, una
versión más elaborada de la famosa silla de ruedas todoterreno de la
factoría DEKA, la iBot, que puede subir escaleras y moverse por
cualquier parte. No se sabe nada sobre si funcionará con gasolina sin
plomo o con un vaso de vodka.
Kamen no ha querido ser más específico. "Nuestro proyecto está en
desarrollo, pero, por los requisitos de confidencialidad con nuestro
cliente, no podemos dar más detalles". Lo único que ha dejado caer es
que costará unos 2.000 dólares (algo menos de 400.000 pesetas) y que
podrá montarse en unos diez minutos.

Lo malo es que los rumores han ido un poco más allá de lo esperado. La
comunidad tecnológica norteamericana está tan hambrienta de buenas
noticias, después de sus recientes descalabros en la Bolsa, que se
agarra a cualquier cosa para retomar confianza. A principios de esta
semana, Kamen tuvo que desinflar la burbuja de especulaciones asegurando
que It era revolucionario, pero no tanto. "Tenemos un proyecto
esperanzador, pero no de una naturaleza tan increíble como se ha venido
diciendo".

Aun así prefiere no desvelar más detalles. Kamen ha esgrimido otra razón
para mantener el secreto: teme las represalias de la industria, aunque
no especifica de cuál. Al ver el producto, la del automóvil parece de
las más directamente afectadas. "Podría utilizar sus recursos masivos
para poner obstáculos contra nosotros o, peor aún, simplemente
apropiarse de la tecnología montando un equipo de ingenieros que nos
adelanten y miles de empleados que lo puedan producir". ¿Paranoia?

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El Mundo http://www.elmundo.es/

EXPLORACION ESPACIAL Y DEFENSA: VLADIMIR PUTIN CREA LAS “FUERZAS
ESPACIALES DE RUSIA”
EFE – Moscú

Tratará «cuestiones relacionadas con el espacio»

El presidente Vladímir Putin ha creado las «Fuerzas Espaciales de
Rusia», separadas de las Fuerzas Nucleares Estratégicas, en una aparente
resurrección de lo que en su día se llamó «Guerra de las Galaxias».

Putin ha anunciado su decisión al abrir en el Kremlin una reunión del
Consejo de Seguridad nacional convocada simplemente para tratar
«cuestiones relacionadas con el espacio».
«El cosmos no es sólo cuestión de prestigio nacional, que también tiene
su importancia, sino que supone tecnologías avanzadas, base de una
economía competitiva y de la seguridad del país», ha dicho.

El presidente ruso ha asegurado que «sin exageración, el cosmos es la
base de la estabilidad mundial», en alusión indirecta al proyecto de
Estados Unidos de crear un escudo antimisiles.
La intervención de Putin ha mezclado tanto cuestiones defensivas y de
seguridad como el programa de exploración espacial, al exigir que el
previsto hundimiento el próximo marzo de la estación orbital MIR «debe
evitar problemas técnicos y consecuencias ecológicas».

Putin ha criticado con dureza la marcha tanto de la investigación
cósmica pacífica como defensiva y ha asegurado que «ni civiles ni
militares pueden sacar pecho» por los resultados obtenidos.
«El componente militar espacial eleva la operatividad y eficacia de unas
fuerzas armadas modernas», ha explicado el presidente en otra frase
vinculada al plan de defensa antimisiles (NMD) norteamericano. Putin ha
manifestado que sin ese componente militar, «será imposible fortalecer
la estabilidad estratégica global en el mundo».
Rusia se ha opuesto desde el primer momento a ese proyecto porque
violaría el vigente tratado ABM de misiles antibalísticos de 1972 entre
Moscú y Washington, que prohíbe explícitamente ese escudo.

Antimisiles

El nuevo presidente de EEUU, George W. Bush, adelantó sin dejar dudas al
respecto que seguirá adelante con el plan defensivo, que no estaría
dirigido contra Rusia, sino contra eventuales ataques terroristas o de
"países díscolos" como Irak.

Colin Powell, nuevo secretario de Estado, y Donald Rumsfeld, nuevo jefe
del Pentágono, han apoyado también decididamente el NMD en sus recientes
audiencias de confirmación en el Senado.
Moscú, que en tiempos del saliente presidente norteamericano Bill
Clinton amagó durante más de un año con «medidas asimétricas» si
Washington violaba el ABM, ha dado señales últimamente de haberse
"resignado a lo inevitable", según fuentes rusas.

El anuncio de Putin de la creación de las Fuerzas Espaciales es su
segundo mensaje en menos de 24 horas referido al NMD, a cuyo despliegue
no podría responder con otro similar Rusia por falta de fondos
presupuestarios.
El Kremlin divulgó el miércoles una carta de felicitación del presidente
ruso a Bush por su toma de posesión en la que sutilmente le sugirió
trabajar «conjuntamente o en paralelo».
Pese a que el ministerio de Asuntos Exteriores ha desmentido la
existencia de ese «mensaje», la expresión fue exactamente la misma
transmitida hace meses al entonces candidato republicano por el jefe de
la diplomacia rusa, Igor Ivanov, según medios occidentales.

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EXITO EN LAS PRUEBAS DE UN SISTEMA ÓPTICO PARA DERRIBAR MISILES
BALÍSTICOS
REUTERS - Washintong

La Fuerza Aérea de EEUU y tres empresas contratadas han anunciado la
realización con éxito de unas pruebas a un sistema óptico, por el que un
láser instalado en el espacio podría ser usado para derribar misiles
balísticos.

El experimento, que duró seis segundos, fue realizado en una cabina de
vacío que simula las condiciones espaciales, y ha proporcionado
importantes datos acerca de cómo enfocar un haz de alta energía para
alcanzar y destruir un misil objetivo.
Lockheed Martin Corp., TRW Inc. y Boeing Co., tres compañías
estadounidenses, se han unido para desarrollar un proyecto de 240
millones de dólares (unos 42.000 millones de pesetas). Estiman que el
láser podría estar en el espacio en el año 2012.
El 'láser del espacio' intentaría probarse en pleno funcionamiento en el
año 2013, y posiblemente pasaría a formar parte del controvertido
'escudo antimisiles' que el Ejército estadounidense desarrolla para EEUU
y sus aliados.
La Fuerza Aérea y las empresas implicadas en el proyecto están
desarrollando también un láser de gran intensidad que podría instalarse
en un Boeing 747 Jumbo, capaz de destruir misiles desde una gran
distancia.

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El Correo http://www.elcorreodigital.com/

UN “MIRÓ” PERMITE DEMOSTRAR QUE SE PUEDEN AMPLIAR LAS SEÑALES DE RADIO

Un estudio publicado en la revista ‘Nature’ explica cómo aumentar la
capacidad de portar señales de radio en las bandas. Para poner a prueba
su descubrimiento, los autores del estudio emplearon una pintura de Joan
Miró codificada en una señal de radio de 880 megahercios, que fue
transmitida y recibida por tres antenas. Los tres colores de la pintura
(rojo, verde y azul) fueron transmitidos mediante señales de radio en
una distancia de 25 metros.

Tales avances pueden ser de gran utilidad para las emisoras comerciales
de radio, cada vez más cargadas en los receptores de frecuencias. El
profesor Michael Andrews, de Lucen Technologies de Murria Hill en Nueva
Jersey (EE UU), muestra que hay mucho más espacio del que ahora se cree
en una banda de radio.

Los autores del estudio explican que si se utilizan tres antenas
perpendiculares para transmitir señales polarizadas consistentes, tanto
de estados polarizados como de estados magnéticos, las antenas
receptoras pueden distinguir seis señales separadas, todas a la misma
frecuencia, a medida que llegan tras ser reflejadas por objetos del
entorno. Esto triplica el ritmo al cual se pueden transmitir datos en la
doble banda que emplean las emisoras comerciales.

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El País http://www.elpais.es/

DIFICULTADES LEGALES RETRASAN EL PLAN DE CHOQUE PARA EVITAR LA “FUGA DE
CEREBROS”
Por Mónica Salomone – Madrid

El Ministerio de Ciencia aún no tiene la fórmula para contratar
científicos

Centenares de investigadores españoles trabajan en el extranjero y otros
muchos han abandonado la ciencia porque el sistema español, tras haber
financiado su formación, no les ofrece trabajo. A pesar de que el
Ministerio de Ciencia y Tecnología se comprometió el año pasado a poner
en marcha a principios de este año un plan de choque para paliar esta
fuga de cerebros mediante los primeros 800 contratos (de cinco años
prorrogables otros cinco) previstos en el IV Plan Nacional de
Investigación (2001-2003) aún está buscando la fórmula para hacerlo
porque no caben en el marco legal actual.

El problema de la fuga de cerebros, aunque se ha agravado en los últimos
años, no es nuevo, y tampoco la intención de resolverlo. Hace seis años
se crearon contratos de reincorporación en un intento de copiar la
fórmula más frecuente en los países del entorno para atraer a los
investigadores jóvenes más brillantes. Pero la copia fue burda: en vez
de ofrecer un contrato de unos cinco años de duración, tras el cual el
investigador es evaluado para acceder a una plaza permanente -lo
habitual por ejemplo en Francia y Estados Unidos-, se crearon contratos
de tres años, renovables por otros dos (llamados 3+2), que siempre deben
estar asociados a un proyecto de investigación en marcha. Y apenas se
han creado puestos de trabajo nuevos, ni en las empresas ni en el sector
público, para absorber a estos investigadores.

José María Mato, presidente del Consejo Superior de Investigaciones
Científicas (CSIC) en 1994, recuerda que entonces "se intentaron
fórmulas distintas a la del 3+2, pero no fuimos capaces. El motivo fue
que, tal como estaba la legislación, si se contrataba a un investigador
por más de tres años había que hacerle fijo... ¿Y cómo te deshaces
entonces de los que no han ido bien en ese tiempo?".

Situación desesperante

Así que el 3+2, improrrogable, es la fórmula vigente hoy, y no ha
resuelto el problema del drenaje de investigadores. Además, la
obligación de que el contrato esté unido a un proyecto ya en marcha
implica que si tal proyecto finaliza antes de tres años el investigador
pierde su puesto, a menos que logre engancharse a otro grupo y completar
los años a que tiene derecho. Para Fernando Giráldez, vicerrector de
investigación de la Universidad de Valladolid, "la situación es muy
desesperante". Él y muchos de sus colegas han visto como los mejores
investigadores de su universidad, acabado su contrato, han tenido que
volver a marcharse o simplemente abandonar la ciencia. "Gente con entre
treinta y cuarenta años, con varios años de estancia en centros de
excelencia en el extranjero, filtrados a su vez para retornar con un
contrato de reincorporación y después... al paro", dice Giráldez.

En el IV Plan Nacional de I+D se retomó el compromiso de los contratos
de cinco años más otros cinco prorrogables pero el año pasado, el
primero de este plan, que coincidió con la creación del Ministerio de
Ciencia y Tecnología, no se hizo nada al respecto. El secretario de
Estado de Política Científica, Ramón Marimón, anunció repetidamente, sin
embargo, estos contratos (la última vez en diciembre en la Comisión de
Ciencia y Tecnología del Senado en la que hizo la oferta de 800 de estos
contratos para el primer trimestre del 2001). El pasado martes Marimón,
en Barcelona, recortó el plazo a dentro de un mes, es decir, finales de
febrero y aseguró que la mayor parte de los contratos sería para el
sector público y el resto sería para empresas (éstos ligados a
proyectos), informa Efe.

Pero el obstáculo que impidió estos contratos hace seis años sigue ahí,
y, según varios vicerrectores de investigación, miembros de la comisión
que se reúne semanalmente con responsables del ministerio para tratar
este asunto, éstos aún no han dado con la solución. Giráldez explica:
"El problema de estos contratos es el marco legal. Hoy por hoy sólo
podrían llevarse adelante por medio de lo que se llama contrato de obra
o servicio, lo que tiene muchas limitaciones, incluye a los
investigadores entre los PAS (personal de administración) y si supera
los 3 años, crea ciertas responsabilidades y obligaciones en las
instituciones que llevan a litigios frecuentes en magistratura. La Ley
de la Ciencia y la LRU no ofrecen margen de maniobra para hacer
contratos laborales de personal docente e investigador fuera de las
figuras actuales, que no contemplan el perfil de un investigador
contratado. Es decir, estamos entre la obra o servicio y los profesores
asociados, pero mal".

Para Agustín Zapata, vicerrector de Investigación de la Universidad
Complutense (Madrid), "no es que la situación esté bloqueada. El
ministerio tiene voluntad clara de sacarlos, pero hay aspectos muy
complicados por resolver. Y hay que hacer hincapié en que, o se trabaja
deprisa, o se perderá también el segundo año del plan nacional. Y sería
un desastre".

Una solución pasaría por cambiar la Ley de la Ciencia, que es la que
obliga a contratar para un proyecto -es decir, por obra o servicio-, lo
que a su vez impone el plazo máximo de tres años si no se quiere que el
contratado reclame la fijeza. Pero para los vicerrectores esto llevaría
demasiado tiempo. Su propuesta pasa más bien por "buscar fórmulas
transitorias mientras se modifica la ley", explica Marius Rubiralta,
vicerrector de investigación de la Universidad de Barcelona. Una de
estas fórmulas sería que el investigador "fuera contratado inicialmente
como ahora, por obra o servicio -unido a un proyecto ya existente-, pero
de forma que, durante la ejecución de ese proyecto, él pueda ya
solicitar un proyecto propio. Excepto al principio, el sueldo del
investigador se financiaría de ese segundo proyecto", explica Giráldez.
El cambio respecto a la situación actual sería un compromiso por parte
del Gobierno de ofrecer financiación para un horizonte de cinco años,
pero no está claro cómo se concretaría dicho compromiso. Sin él, la
promesa de los contratos por cinco años quedaría incumplido.

Una fundación

Los vicerrectores creen que la fórmula anterior daría tiempo a cambiar
las leyes actuales, para que sea finalmente posible contratar al
investigador por cinco años desde el principio. Otra posibilidad es la
creación de una fundación, "una entidad de derecho privado capaz de
emplear sin las restricciones de la administración pública", indica
Giráldez. "Es una buena idea, pero no sé cómo van a poder articularla".
Esta iniciativa ya ha sido tomada por la Generalitat de Cataluña, dentro
del tercer plan autonómico de investigación.
Algunas fuentes opinan, no obstante, que el problema de fondo es el
escaso dinero existente para la ciencia en España. "La idea es que al
final del ciclo completo de 5+5, tras una evaluación previa, la
institución ha de contratar al investigador. Y el problema entonces es
cómo financiarle", indica Rubiralta.

Sueldo de profesor

Los vicerrectores de investigación consultados creen que es "urgente"
convocar las plazas por contrato, "de las que hay mucha gente pendiente
fuera de España", como advierte Marius Rubiralta, de la Universidad de
Barcelona. Para Fernando Giráldez (Universidad de Valladolid) "ésta es
la prueba del algodón del sistema de ciencia y tecnología español: o
aquí se invierte en investigación, o el sistema hace aguas".

Un aspecto claro de los pocos que lo están sobre el reparto, proceso de
selección y características de los contratos es la cuantía, en los
universitarios. Los investigadores tendrían un salario equivalente al de
un profesor titular de universidad, lo que significa que a los 200
contratos a los que aspiran las universidades (del total de 800) se les
asignarían unos 1.500 millones de pesetas (7,5 millones brutos anuales
cada uno) para el primer año, según los vicerrectores. Respecto a la
forma de convocar las plazas, las universidades harían una propuesta de
áreas prioritarias y después una convocatoria abierta, publicada en las
principales revistas científicas.

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El País http://www.elpais.es/

PARTE LA NAVE PROGRESS QUE PERMITIRÁ HUNDIR LA 'MIR' EN EL PACÍFICO
Por: Rodrigo Fernández - Moscú

Las averías siguen afectando a la estación

Los días de la estación orbital MIR están contados: una nave de carga
tipo Progress partió ayer, con un retraso de seis días, rumbo al
complejo espacial ruso desde el cosmódromo de Baikonur con la misión del
sepulturero. Esta nave no tripulada ha sido modificada para que pueda
llevar más combustible que de costumbre, lo que es necesario para
asegurar el control del descenso de la MIR hasta que caiga sobre el
océano Pacífico a principios de marzo.

Las recientes averías en la estación espacial, actualmente sin
tripulación, pueden hacer que el Centro de Control de Vuelos Espaciales
de Rusia, en los alrededores de Moscú, se vea obligado a modificar esta
agenda. Hace seis días, la Progress no pudo ser lanzada desde las
estepas de Kazajistán debido a que la MIR había sufrido una nueva
descarga de sus baterías. Como consecuencia de ello, dejaron de
funcionar los giróscopos, que son los que permiten mantener la
orientación correcta de la estación orbital.

Los intentos de restablecer su funcionamiento fracasaron, y los
especialistas del centro de control decidieron utilizar los motores de
la MIR para orientarla, lo que derivó en un gran gasto de combustible.
Quedan menos de 120 kilogramos de carburante, que deben alcanzar hasta
que la Progress atraque en la estación. Después se intentarán poner en
movimiento por lo menos seis de los 12 giróscopos de la MIR.

Si la Progress no logra atracar, el centro de control la alejará para
colocarla en una órbita que se encuentre a una distancia prudente de la
MIR y enviará una nave tripulada para que los astronautas se acoplen a
la estación orbital y realicen manualmente el atraque.

El hundimiento de la MIR está fijado para el 6 de marzo. La mayor parte
de la mole, de unas 130 toneladas, se quemará en las capas densas de la
atmósfera, pero habrá fragmentos -se calcula que en total pesarán unas
30 toneladas- que pasarán dichas capas sin desintegrarse y que, si todo
va bien, deberán hundirse en el Pacífico, a 1.500 kilómetros al este de
Australia. En caso de que los problemas de la estación persistan, los
especialistas estudian la posibilidad de adelantar el hundimiento. Con
la muerte de la MIR termina toda una era de la astronáutica, en la que
Rusia -mejor dicho, la desaparecida Unión Soviética- desempeñó un papel
destacadísimo.





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