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Asunto: EL ESCÉPTICO DIGITAL - Edición 2001 - Número 10
Fecha:Martes, 30 de Enero, 2001  03:05:58 (+0100)
Autor:Pedro Luis Gomez Barrondo <gargantua @..........es>

=====================================================================

                           EL ESCÉPTICO DIGITAL

       Boletín electrónico de Ciencia, Crítica a la Pseudociencia y
Escepticismo
       © 2000 ARP-Sociedad para el Avance del Pensamiento Crítico

    Edición 2001 - Número 10 - 30 de Enero de 2001

Boletín de acceso gratuito a través de:
http://www.elistas.net/foro/el_esceptico/alta

=== SUMARIO =========================================================

  - Fantasmogénesis radiofónicas.

  - Milenio Frankenstein.

  - Lo útil de conocer (Parte II).

  - La secuencia completa genética del arroz al descubierto.

  - Finalizado con éxito el acoplamiento entre la Progress M1-5 y la
MIR.

  - Riesgos para la salud humana derivados de la enfermedad de las
“vacas locas”.

  - Científicos de Italia y EEUU anuncian un plan de clonación humana.

  - Los expertos temen que el plan para clonar niños obstruya los
cultivos celulares para trasplantes.

  - El tren magnético.

  - El transplante de sangre periférica gana terreno.

  - Científicos chinos ”crean” orejas con forma humana en ratas.

  - La NASA utiliza miles de voluntarios en Internet para cartografiar
Marte.

=== NOTICIAS =========================================================

FANTASMOGÉNESIS RADIOFÓNICAS
Por: el Dr. Zenón Sanz

El insomnio, ese cruel compadre de nuestros desvelos, nos obliga a veces
a hacer cosas realmente extrañas; me atrevería incluso a decir que
rayanas en lo escalofriante. Cosas que no haríamos jamás en un estado de
ánimo normal. Cosas como, por ejemplo, escuchar programas de radio del
tipo de "La Rosa de los Vientos".

La radio como somnífero ha sido y es un viejo remedio que, transmitido
de generación en generación, puede incluso llegar a revestir ciertos
tintes de hipnótico, alternativo al balium. En mi caso, reconozco que
constituye el intento a la desesperada por procurarme un sueño que, la
mayor parte de las veces, me resulta huidizo, esquivo y difícil. Así
pues, ¿por qué no autorecetarme unas pocas insensateces paranormales a
fin de combatir el insomnio y alcanzar, vía estupefacción, el ansiado
sosiego?
Es en estas ocasiones cuando "La Rosa de los Vientos", programa de Onda
Cero conducido por Juan Antonio Cebrián, me resulta especialmente útil
en el menester de convocar a Morfeo; aunque debo reconocer que algunas
veces resulte un escalofriante arma de doble filo.

Normalmente, suelo roncar como a la media hora de empezar a escuchar la
verborrea pseudocientífica que destilan los colaboradores de Cebrián,
pero la noche del viernes pasado me debatí en esa inquietante zona del
duermevela, que nos sitúa a medio camino entre la vigilia y el sueño.
Tal fue mi desconcierto y asombro, ante la cantidad de tonterías por
minuto que allí se dijeron - a causa de algo tan chusco como la foto de
un supuesto fantasma obtenida en casa de Verdi, el compositor italiano
de cuya muerte se celebra, ¡Oh casualidad!, el centenario estos días –
que apenas pude hacer otra cosa más que mantenerme pegado a las
insensateces que la emisora se empeñaba en lanzar a los cuatro vientos
de la Rosa esa.

Allí estaban, oficiando su tertulia de todos los viernes, el capitoste
Cebrián y sus tres inefables camaradas: Jesús Callejo, Carlos Canales y
Bruno Cardeñosa cuando, de repente, se obró el milagro de la revelación.
Resulta amigos que, al decir de los mencionados dicharacheros
reporteros, existe una foto muy especial: la foto de un supuesto
fantasma.
Debo reconocer que tampoco es que estuviese prestando demasiada
atención, ni tomando notas, así que no podría afirmar fehacientemente
quien fue el que abrió el grifo de los despropósitos. ¡Da igual!. Por lo
visto, una fotógrafo quiso retratar el piano de Giuseppe Verdi y le
salió un pianista indeseado, un fantasmagórico y malencarado individuo a
medio materializar. ¡No se pueden imaginar ustedes, amigos lectores, el
juego que dio esa espectral foto del supuesto ectoplasma pianista!.
Baste con decirles, para que se hagan una idea, que Bruno Cardeñosa
hasta se permitió el inhabitual lujo de ejercer de escéptico en el
debate.

Empezaron por divagar sobre la "fantasmogénesis", un peculiar fenómeno
de cuya existencia ni se permitieron dudar. Se ve que, por lo visto,
fantasmogénesis demostradas se han dado y se dan con cierta frecuencia,
por lo que de sobra está el intentar demostrar o aportar pruebas a favor
de la realidad del fenómeno. ¿Fantasmogénesis? ¡Todos los días y a todas
horas, amigos! ¡Pero si es una cosa de lo más normal!. Eso sí, según
decía el señor Callejo, o el señor Canales, no recuerdo - pues ambos se
me antojan intercambiables en su desmesurado talento a la hora de
formular despropósitos sin despeinarse -, hasta la fecha ninguna tan
fielmente retratada como esta del pianista advenedizo.
Así que, dado que la fantasmogénesis era incuestionable, se pusieron
todos a comentar el que parecía ser el quid de la cuestión. ¿Quién podía
ser el fantasma retratado?

Los argumentos fueron para no perdérselos. El fantasmón de la foto no
tiene barba así que, puesto que Verdi usaba una frondosa y bien cuidada,
éste no puede ser. A lo mejor se trata de su profesor de piano, aventuró
Callejo (o quizá Canales), o un tenor enemistado, apuntó Canales (o
quizá Callejo). En este punto Cardeñosa optó por plantear la
posibilidad, al parecer remotísima, de que lo de la foto podría ser un
fraude (¡horrible anatema!) o una doble exposición. Pero ¡todos
tranquilos!. Resulta que unos prestigiosos laboratorios estaban
analizando el negativo y se avanzó que, en principio, no había prueba de
truco o de mal funcionamiento de la cámara.

En este punto debí pegar un par de cabezadas, porque cuando intenté
seguir el debate el sesgo del mismo había cambiado y ahora Canales (o
Cardeñosa, o Callejo) disertaba alegremente sobre las casas impregnadas,
las líneas energéticas y la capacidad de los animales para detectarlas.
Todo comprobadísimo y verdad verdadera de la buena. No recuerdo
exactamente qué tenía que ver todo esto con el pianista traslúcido, pero
da igual. El caso es que al parecer hay casas impregnadas, en las que se
dan las fantasmogénesis y poltergeist, y todo esto tiene además que ver
con la red Hartmann de energías telúricas. Y de ahí a que existen puntos
negativos en las casas. ¿Cómo detectarlas? Nada más fácil amigos, nos
aclaró Callejo (o Canales o Cardeñosa). ¡La clave está en el gato!.
Usted agarra a su gato y lo suelta dentro de la casa. ¿A donde irá? Pues
allá en donde esté más a gusto, a uno de esos nodos de energía
negativos. Si, en cambio, realiza la operación con su perro el resultado
será el inverso, porque los perros, como es evidente y hecho probado,
según nos dijo Cardeñosa (¿o fue Callejo? ¿o quizás Canales?), se
sienten más a gusto en los puntos de energías positivas.

Así que, ya saben, huyan ustedes del rincón favorito de su gato pero
frecuenten el de su cánido compañero, porque es bastante probable que en
el habitáculo del gato se den fantasmogénesis en abundancia, lo que debe
resultar realmente molesto. ¡Imagínense! Va uno por el pasillo y se
encuentra al profesor de piano de Verdi o, lo que es aún peor, a un
enfurecido tenor emperrado – ¿o deberíamos decir engatillado? – en
aullarnos la Traviata.

Todo esto es sencillamente estupendo porque, gracias a los nuevos
Rosacruces (¡Dios mío!, ¡que cruz de muchachos estos de la Rosa de los
Vientos!), he descubierto que los puntos negativos de mi humilde morada
se encuentran, además de en el sillón de mi despacho y de los pies de mi
cama, encima del video, del microondas y de los calefactores. Los
positivos están, miren ustedes por donde, detrás del sofá, en el felpudo
de la puerta, debajo de la mesa de mi despacho y allá donde, por mero
azar, se encuentren mis mullidas pantuflas.

Por el momento, por más que me he fijado atentamente, no me he
encontrado a ningún pianista en mi despacho, ni a ningún tenor rabioso
encima del microondas, pero, por si las moscas, he decidido trabajar a
partir de ahora debajo de la mesa de mi despacho, encima del felpudo de
la puerta o sencillamente sentado sobre mis pantuflas, tras el diván que
acompaña la lectura en mis noches de vigilia.

No sé que opinará el señor Cebrián de todo esto (o Canales, o Callejo, o
Cardeñosa) pero me da  exactamente lo mismo. Tras el episodio del
desvarío de las energías negativas y las fantasmogénesis gatunas, rendí
mis naves, apagué la radio, me levanté de la cama, me repantingué en mi
humilde sillón de fuerzas negativas - previo desplazamiento de mi gato,
of course- y opté por un somnífero realmente fuerte: la lectura de
"Psychiatric interpretations of Russian history", en el volumen 9 de
American and Slavic East European Review.  Ni que decir que me quedé
frito a la media hora.

                           ------------------

http://www.noticiasdenavarra.com/

MILENIO FRANKENSTEIN
Por: Javier Armentia

 Como vamos a convivir durante bastante tiempo con el asunto de las
vacas locas, puede empezar a ser conveniente alertar de una Frankenstein
línea de opinión en el asunto que ya comienza a aparecer y que, me temo,
florecerá con la impunidad de las tonterías que se dicen en las
tertulias, de los miedos que se agitan en los medios. La argumentación
viene a decir que, en cierto modo, todo el fenómeno de las
encefalopatías espongiformes es una especie de respuesta a la osadía
humana por cambiar el orden natural de las cosas.

Como por motivos económicos, buscando el beneficio y el rendimiento, se
comenzaron a dar proteínas animales a los animales que eran herbívoros,
se han desatado unas fuerzas que no sabemos controlar. Un poco el mito
de Frankenstein, o el del aprendiz de brujo... El argumento es falaz,
aunque tiene un fondo de razón: nadie pensó en consecuencias sanitarias
antes de comercializar las harinas que engordan al ganado. Y esto se
debería haber hecho: la historia de la relación entre los humanos y la
tecnología está llena de este tipo de inconsciencias, y cabe pensar que
seguirá siendo así. De ahí la importancia de regular y controlar estos
asuntos. Y cuanto antes mejor.

Pero eso del orden natural de las cosas, esa manía de encumbrar la
Naturaleza a algo sagrado, no tiene ni pies ni cabeza: nuestro destino
como especie siempre ha sido alterar ese orden para nuestro beneficio. Y
las vacas, en su medida, han hecho lo mismo, como lo hacen los virus o
los
insectos o las alcachofas. Cada uno a su escala y como puede. Y son
precisamente nuestra inteligencia y nuestra capacidad ética, frente a
otras especies, las que nos tienen que ayudar a comprender esas
interacciones con la naturaleza (nuestro ecosistema) y a saber qué
podemos y qué no debemos hacer. No hay castigos divinos, hay
inconsciencia y ánimo de lucro a toda
costa.

                           ------------------

http://www.noticiasdenavarra.com/

LO ÚTIL DE CONOCER (Parte II)
Por: Pedro Miguel Etxenike Landiribar

La importancia de la Investigación básica para la economía se refleja en
un estudio publicado en EEUU, cuyas conclusiones se resumen en una
frase. El estudio lo ha realizado el Comité para el Desarrollo
Económico, un organismo privado en el que están presentes las grandes
empresas norteamericanas, y viene a decir: "Ojo, no seamos demasiado
pragmáticos". José Antonio Garrido ha dicho algo que me ha impresionado
mucho. De vez en cuando tiene esas frases que yo llamo de segunda
derivada, con las que acierta plenamente. Decía que "Un excesivo
pragmatismo es poco pragmático". Es una frase similar a la que Tucídides
decía sobre la democracia: "Creer fanáticamente en la democracia puede
convertirla en inviable". Pero, siguiendo con la importancia de la
Investigación básica, hay otro estudio que aporta un dato importante: el
73% de las patentes industriales norteamericanas, en las que se basa
gran parte de la producción americana, se fundamentan en descubrimientos
hechos en las Universidades, publicados y abiertos a todos, y
financiados con dinero público.

Los propios dirigentes norteamericanos, preocupados por este, en
apariencia, exceso de pragmatismo, han escrito una carta preciosa al
Congreso. Titulada El momento de la verdad para América, fue publicada
en el New York Times en 1995. El primer nombre entre los que firman la
carta es Jack Welch, de General Electric, al que muchos conocerán, y
también los presidentes de IBM, Motorola, etc. Las 15 empresas más
importantes de EEUU se dirigen al Congreso en una carta preciosa, que
concluye de la forma siguiente: "Nuestro mensaje es simple, nuestro
sistema educativo y sus programas de investigación juegan un papel
crítico y central en el avance de nuestro conocimiento. Sin el apoyo
federal adecuado, el nivel de la investigación universitaria se
deterioraría. La industria americana dejaría de tener acceso a
tecnologías básicas y a científicos e ingenieros bien educados que han
servido tan bien a los intereses de América". Este es el gran producto
de la Investigación. Más que las propias ideas, el producir gente que
sepa pensar, flexible, capaz de pensar críticamente y que aporte
Innovación al sistema empresarial.

La carta sigue: "Por lo tanto, respetuosamente solicitamos que en
nuestra Universidad se mantenga el apoyo a un vibrante programa de
investigación universitaria con visión de futuro".

Otro ejemplo de los grandes logros de la Investigación básica es el
diagnóstico médico por resonancia magnética nuclear. Este hallazgo tiene
su origen en quienes pensaron y estudiaron cómo responde un spin nuclear
a un entorno de hidrógeno, por ejemplo, en un sólido. Claro que ellos no
pudieron adivinar la trascendencia futura de su trabajo pero ahora
disponemos de un instrumento que quizás podamos utilizar, incluso, para
entender nuestra mente, que es el elemento más complejo y poderoso que
existe. Ahora empezamos a vislumbrar cómo opera la mente y en estos
momentos ya somos capaces de observar su funcionamiento en tiempo real.
Podemos ver cómo algunas zonas se iluminan y no me refiero a iluminarse
en el sentido de luz pero no voy a entrar en detalles. En definitiva, la
resonancia magnética es un ejemplo excelso de la utilidad de conocer.

Hasta ahora hemos visto dos logros que todos consideramos de gran
trascendencia: el transistor y la resonancia magnética pero hay algo más
que considero especialmente importante. Casi todas las ramas de las
tecnologías más avanzadas de hoy están muy alejadas de los límites
físicos. Todavía estamos en el comienzo. Por ello, es razonable esperar
cambios drásticos en el futuro. Cambios que van a influir sobre nuestra
calidad de vida como, por ejemplo, la nanotecnología.

Ahora me voy a referir a la microelectrónica. El transistor se descubre
en los años 40 y sus aplicaciones más importantes las encontramos en los
90. En los 90 hemos podido ver que, de una idea simple, cual es la del
comportamiento de los electrones en el germanio, o de las reglas de la
Física Cuántica, surgen los microprocesadores. Un Pentium de ahora tiene
tres millones de transistores. Y esto es lo que constituye el corazón de
los computadores, que avanza con arreglo a la ley de Moore, según la
cual el poder de computación se duplica cada 18 años aproximadamente.
Gordon Moore, fundador de Intel, con ocasión del Centenario del electrón
en Cambridge, dio una charla preciosa sobre cómo había afectado el
electrón a la microelectrónica y a la economía mundial. En la figura 2
se recoge la producción de semiconductores en el mundo. El número de
transistores que ahora hay en un chip se ha multiplicado por 10.000.
Pero, sobre todo, fíjense: en 1968 un transistor valía un dólar mientras
que hoy, 20.000 transistores valen un dólar. Si hubiese cambiado todo a
escala similar, el viaje Bilbao-Los Ángeles nos llevaría unos 15 minutos
y costaría dos o tres dólares.

La citada ley del cambio ha conseguido aumentar la velocidad con la que
camina la industria de la microelectrónica. Pero es que ahora,
probablemente, tenemos un desafío distinto. Ahora el camino lleva hacia
la miniaturización de los componentes. Vamos ya hacia la Electrónica
molecular. En el pasado, la microelectrónica consistía en el paso del
milímetro a la micra. Esto es un cambio no científico. La física del
milímetro, la física de las dimensiones del milímetro, de los electrones
que están en un centímetro cúbico es igual que la física de los
electrones que están en una micra cúbica. Para quienes no sean
científicos, les podría poner un ejemplo. En un gramo de cualquier
material hay tantos electrones que, si fuesen pesetas, tendríamos
suficiente dinero para darle 200.000 millones de dólares a cada uno de
los 5.000 millones de habitantes de la Tierra. Entonces, prácticamente
pasar del milímetro a la micra es igual porque no hay más que millones y
millones de electrones. Pero ya el paso siguiente es el paso al
nanómetro. El nanómetro equivale a 10 Aº, es decir, a la diezmilésima de
micra.

La dimensión del átomo ya es algo muy distinto, implica ideas distintas
y distinta Física, y envuelve una gran investigación. En la figura 3 se
puede observar un ejemplo de algo que se ha conseguido ya, mover un
átomo individual. Esto indica (lo de abajo es una superficie de níquel,
lo de arriba es una punta de tungsteno o wolframio) que han conseguido
mover un átomo de un sitio para otro y, en consecuencia, esto ha
permitido la formación de lo que han llamado corrales cuánticos (Figura
4). Podemos hacer ya corrales de átomos. Naturalmente, si consiguiésemos
almacenar una información en un átomo, el poder de computación cambiaría
de tal forma que todos los computadores de ahora juntos podrían tener
menos volumen que uno cualquiera de los personales que estamos
acostumbrados a ver.

Lo que quiero decir es que la capacidad de manejar átomos y moléculas
puede ofrecer la posibilidad de vivir un mundo casi de ciencia ficción.
Todavía no estamos en la fase ingenieril de este proyecto, pero existe
una posibilidad real y ya no es una quimera. Por ejemplo, se nos podría
ocurrir la posibilidad de crear submarinos de tamaño atómico, que puedan
viajar por la corriente sanguínea para destruir un coágulo. El
transistor se descubrió en los 40 y la microelectrónica está
aprovechando sus frutos en los 90.

Esto es un tema de investigación para los 90. ¿La aplicación llegará en
los próximos 20 años? Quizá sí, pero quizá no. Lo único que se puede
decir es que de la investigación básica aprenderemos si la Ingeniería a
escala atómica es más fantasía que realidad y en eso estamos. Lo que
quiero transmitir aquí es que la mayoría de las tecnologías actuales
están muy lejos de sus límites físicos. Y, por lo tanto, no debemos
hacer predicciones sobre lo que pueda venir y debemos estar preparados
para que lo que venga sea más importante y más drástico, para bien o
para mal, que esa es otra cuestión, que cualquiera de las predicciones
más osadas que hagamos. Esta es la única predicción que yo me atrevo a
hacer.

Por último, quiero hablar de Innovación. La Innovación es mucho más
compleja que la Investigación. La Innovación exige empresarios, gestión,
políticas macro y micro, y muchas más cosas. Por ejemplo, exige una
cultura de riesgo. Una Sociedad que considera como fracasado a alguien
que intente algo y no le salga, obviamente nunca será innovadora. Pero
de esto no vamos a hablar. Tampoco voy a detenerme a examinar qué es lo
que hace grande al sistema americano, pensando que aquí realmente hemos
asistido a una masificación del sistema universitario, que es de donde
tienen que surgir las ideas. ¿Más, significa necesariamente peor? Esta
es una pregunta que podemos debatir. Mi respuesta es que sí, si todo es
uniforme. Que no, si hay flexibilidad en el sistema. Pero esto podemos
discutirlo en otra charla si la oportunidad de presenta.

Estamos en una Sociedad del Saber y en esta Sociedad las ideas cuentan
mucho más que los factores de producción tradicionales. Y junto a las
ideas, nuestra capacidad para usarlas y transformarlas en riqueza.

Nuestra Universidad, las universidades en general y, en concreto, la
Universidad del País Vasco, se presenta no sólo como un activo, como el
laboratorio de investigación del país, que también lo es, sino como algo
más, algo que permite a una nación mejorar su capital humano. Porque ya
sabemos que lo que en concreto aprendamos ahora no va a ser tan
importante, puesto que vamos a tener que evolucionar y asumir lo nuevo
que nos venga en cinco, seis u ocho veces a lo largo de la vida. El
capital humano es el factor clave que permite a una nación adecuarse,
adaptarse al cambio para poder responder a los futuros desafíos que ni
siquiera podemos prever. Por eso, yo soy muy contrario a la
especialización.

Hoy es más necesario que nunca, en el sistema educativo, acertar en un
núcleo básico, que luego permita la flexible adaptación a lo que venga.
No son tan importantes los contenidos, la obsesión por terminar las
Carreras, que éstas duren cinco años, cuatro, qué más da. Nuestros
estudiantes saben demasiado, pero entienden poco. Y entender va más allá
que saber. Entender significa adueñarse de lo que uno sabe, hacerlo
propio, de forma que ese conocimiento se transforme, en manos de uno, en
instrumento de creatividad, en definitiva, de Innovación.

Por lo tanto, hay que abandonar la dictadura del contenido y esta
obsesión por las materias y la valoración de su importancia. Eso no es
tan importante. Lo que sí es importante, sin embargo, es darse cuenta de
que el pensamiento, el debate, el desarrollo del Conocimiento, requieren
un caldo de cultivo, una atmósfera adecuada, espacios donde sea posible
aprender, aprender a aprender, aprender a discrepar también y discrepar.
Y hay que romper con esa búsqueda que existe de un consenso enfermizo,
que es extraño a la vida intelectual universitaria. En la Universidad
debe existir una jerarquía del saber que no puede ser sustituida por un
igualitarismo demagógico.

El Conocimiento también es algo más complejo que los contenidos.
Consiste en capacidades genéticas, en una forma de ver y adecuar las
cosas. Y creo que, con este sistema y esta economía del Conocimiento, la
pasión por aprender, que era un lujo en el pasado, algo que sólo podían
permitirse algunos, hoy es perfectamente posible. No ya como ideal o
placer intelectual, sino para lograr personas capaces de adaptarse a
este cambio acelerado.

Por pragmatismo, hoy nos debe parecer oportuno intentar transmitir al
sistema educativo no sólo a las Universidades sino desde más abajo, la
inquietud por aprender. Esta pasión de aprender debe estar incluso por
encima del placer legítimo de descubrir algo o del reconocimiento
académico porque es mucho más útil. Yo creo que nuestro sistema tiene
que llegar a ser capaz de producir personas flexibles capaces de pensar
críticamente y traer innovación a todo el sistema. Y no resultará
extraño que un físico teórico trabaje en la empresa pues no creo que las
personas tengan que trabajar necesariamente en lo que han estudiado.

Sólo capacidades genéricas sería lo que el sistema educativo debería
transmitir. Las personas con capacidades genéricas serán las que se
moverán con más facilidad en un mundo complejo e incierto. Y creo que
nuestra Sociedad tiene que evolucionar hacia ello. Creo que, entre lo
imposibles que se dice son algunas cosas y lo obligatorio que son otras,
tiene que haber un amplio margen para la creatividad.

                           ------------------

El País http://www.elpais.es/

DOS EMPRESAS ANUNCIAN EL GENOMA COMPLETO DEL ARROZ

La secuencia completa genética del arroz está ya depositada en los
ordenadores de Syngenta (fusión de las secciones agrícolas de las
multinacionales Novartis y Astra-Zeneca) y Myriad Genetics (de Estados
Unidos), anunciaron ayer estas dos empresas. El cereal, la segunda
planta de la que se obtiene el genoma completo, tiene unos 430 millones
de pares de bases, frente a los 125 millones de pares de bases de la
arabidopsis, cuyo genoma completo fue anunciado recientemente. Su
conocimiento tiene gran interés para la agricultura.

La secuencia no será hecha pública como tal aunque ayer se presentaron
los primeros resultados en un congreso. Las empresas citadas buscan su
aprovechamiento comercial mientras se termina -en 2003- el genoma del
arroz que están haciendo actualmente varios grupos del mundo con
financiación pública y que será el definitivo. Sin embargo, al igual que
hizo Monsanto cuando obtuvo el primer borrador del genoma del arroz hace
un año, Syngenta y Myriad Genetics permitirán el acceso limitado a
algunos científicos para que trabajen sobre los datos. Las empresas
aseguran que han localizado ya la mayor parte de los genes del arroz,
aunque no dicen cuántos son y otros muchos datos del genoma. No se
espera que el arroz supere en número de genes a los 25.000 de la
arabidopsis.

                           ------------------

FINALIZADO CON ÉXITO EL ACOPLAMIENTO ENTRE LA PROGRESS M1-5 Y LA MIR
EFE - Moscú

El cohete transporta las 2,7 toneladas de combustible imprescindibles
para las últimas maniobras del complejo orbital ruso

La Progress M1-5, que carga con el combustible para las últimas
maniobras de la estación espacial MIR, se ha acoplado con éxito a este
complejo orbital en una de las últimas operaciones antes del hundimiento
de la plataforma en el océano Pacífico.

El acoplamiento entre las dos naves tuvo lugar a las 08.33 hora de Moscú
(06.33 hora peninsular española) después de que la Progress entrara en
la zona de maniobras para el ensamblaje una hora y media antes, según
han indicado desde el Centro de Control de Vuelos Espaciales de Rusia.
El cohete transporta 2,7 toneladas de combustible, imprescindible para
garantizar las últimas maniobras automáticas antes de que la MIR, que en
febrero cumplirá 15 años en el espacio, se precipite, en torno al 6 de
marzo, sobre la atmósfera terrestre.

Parte de las 130 toneladas del complejo espacial se desintegrarán con la
fricción de la atmósfera y otra parte caerá en forma de lluvia metálica
en un área deshabitada del océano Pacífico. La región escogida para el
hundimiento de la MIR se sitúa en los 47 grados latitud sur y los 140
grados longitud oeste, y los fragmentos que caigan al mar tardarán unos
30 minutos en alcanzar la superficie del océano.

Aunque la fecha de la desconexión está fijada para el 6 de marzo, ésta
podría variar si se producen nuevos fallos como los ocurridos en las
últimas semanas con los sistemas de alimentación de los aparatos de a
bordo.

En la última semana hubo problemas también con el sistema de giroscopios
que permiten la orientación de la nave hacia el sol, necesaria para el
acoplamiento de la Progress con el combustible. Estos fallos se
resolvieron y la plataforma se logró estabilizar recurriendo a los
motores de la estación, en una operación dirigida desde tierra.

                           ------------------

El País http://www.elpais.es/

RIESGOS PARA LA SALUD HUMANA DERIVADOS DE LA ENFERMEDAD DE LAS 'VACAS
LOCAS'
Por: Andreu Palou y Francisca Serra

El vicepresidente segundo del Comité Científico de la Alimentación
Humana de la UE y una investigadora especializada en nutrición revisan
aquí los hechos científicamente establecidos sobre la enfermedad de las
vacas locas y los riesgos de su transmisión al ser humano por medio del
consumo de carne de vacuno contaminada. Los autores analizan la
evolución de la epidemia en Europa y justifican las medidas adoptadas
por la UE para frenar su expansión. Su principal conclusión es que la
enfermedad puede erradicarse con la normativa en vigor, pero que para
ello resulta imprescindible que los países extremen el celo para
garantizar los controles del ganado y la exclusión de las harinas
animales.

El fenómeno neurodegenerativo denominado, en una acepción general, como
encefalopatías espongiformes transmisibles es conocido desde hace
tiempo. El nombre proviene de las observaciones al microscopio que
permiten ver el cerebro infectado lleno de poros, como si fuera una
esponja. Estas enfermedades cursan con un fallo en el control motor,
seguido, en general, por demencia y a veces por parálisis, y,
finalmente, la muerte.

Los orígenes

La referencia más temprana se tiene en 1732, cuando se describieron los
síntomas en ovejas. En esta especie animal y en la cabra, la
encefalopatía se denomina scrapie o tembladera , pero no fue hasta dos
siglos más tarde, en 1938, cuando se demostró que era una enfermedad
transmisible. Existen enfermedades neurodegenerativas similares en
diversas especies animales, tales como ciervo, alce, visón, felinos
(gatos) y bovinos (vacas), llamándose en este último caso encefalopatía
espongiforme bovina (EEB). En humanos, la enfermedad de
Creutzfeldt-Jakob fue identificada en 1920, aunque no se asoció al
scrapie hasta finales de 1950.

La EEB es, pues, una forma de encefalopatía espongiforme transmisible
que afecta al ganado vacuno. Se describió por primera vez en el Reino
Unido en 1986 y desde entonces se han contabilizado unos 180.000 casos
en dicho país. La incidencia de la enfermedad en terneros nacidos en
otros países europeos es mucho más baja, sumando un total de 1.300
casos, la mayoría correspondientes a Francia, Irlanda, Portugal y Suiza.
Alemania y España han detectado sus primeros casos en noviembre de 2000,
e Italia, en enero de 2001.

La transmisión

Aunque la enfermedad en las reses se conoce coloquialmente con el nombre
de vacas locas, no hay locura en dichos animales. La vaca parece
nerviosa, pierde peso, tiene dificultades para andar y la producción de
leche desciende. El periodo de incubación es variable, en general entre
tres y cinco años, aunque puede ser superior. El origen de la enfermedad
en vacas es todavía objeto de debate. Parece ser que la forma bovina
tiene su origen en el scrapie de las ovejas, pero no parece probable que
las vacas se hayan infectado por contacto con ovejas en las granjas.
Estudios epidemiológicos indican que la fuente de contaminación ha sido
la utilización de carcasas de animales contaminados (vacas y ovejas)
para fabricar piensos para vacas. Se cree que la enfermedad ha derivado
de la inclusión de material bovino contaminado en la fabricación de los
piensos, que se produjo entre 1978 y 1980.

El rápido incremento de la enfermedad a mediados de los noventa (850
casos por semana en 1994) se debe probablemente a la inclusión de
animales enfermos, no diagnosticados como tales, en la fabricación de
piensos para consumo bovino. Esta práctica se prohibió en julio de 1988
en el Reino Unido, pero la materia prima siguió exportándose. La mayor
parte de los casos descritos en países europeos tiene su origen en
animales exportados del Reino Unido o alimentados con harinas de dicha
procedencia.

Por otra parte, en el Reino Unido han aparecido unos 18.000 casos de EEB
en terneros nacidos después de la prohibición de 1988. Se desconoce si
estos animales han sido infectados directamente a través de su comida o
por madres asintomáticas que hubieran ingerido dicha comida contaminada.
La posibilidad de que la EEB pudiera ser contagiada a humanos se había
considerado mínima hasta que en noviembre de 1989 la UE adoptó la
primera medida comunitaria para evitar el consumo humano de carne
contaminada.

Incidencia en Europa

En estos momentos, la incidencia de la EEB en el conjunto de la Unión
Europea está disminuyendo. En el Reino Unido se ha producido un descenso
del 40% en el número de casos descritos en 2000 respecto a 1999 (1.136
casos), valor que debe compararse con los 36.000 casos descritos en
1992, el año de mayor incidencia. En Holanda se ha descrito un nuevo
caso a principios de 1999, en Luxemburgo no han tenido lugar nuevos
casos desde 1997, en Portugal se tienen valores estables desde mediados
de 1999. Sin embargo, en Francia, Bélgica e Irlanda la incidencia está
en fase de aumento. En 1999, el número de casos descritos ha pasado de
95 a 110 en Irlanda, de 3 a 9 en Bélgica y de 31 a 103 en Francia. Los
primeros casos en Dinamarca, Alemania y España han sido descritos en
2000, y en Italia, en enero de 2001. Cuatro Estados miembros (Finlandia,
Suecia, Grecia y Austria) no han registrado oficialmente ningún caso.

La medida comunitaria que obliga desde el 1 de enero a la realización de
un test post mórtem para descartar el mal en todos los bovinos de más de
30 meses que vayan a entrar en la cadena alimentaria, es de esperar que
produzca un aumento del número de animales enfermos detectados en todos
los Estados miembros. Con todo, los casos positivos corresponden, cada
vez más, a animales de mayor edad, lo cual es un buen síntoma, ya que
puede presuponerse que la mayoría han nacido, y probablemente han sido
infectados, antes de la crisis de marzo de 1996 (cuando se detectó la
nueva variante de la enfermedad de Creutzfeldt-Jakob en la especie
humana, muy probablemente asociada al consumo de carne afectada). Debido
a que el periodo de incubación en las vacas es de 3-5 años, con cierta
variación, la eficacia de las medidas adoptadas sólo podrá ser valorada
totalmente en 2004-2005.

Medidas europeas

-Se ha prohibido el uso de harinas de carnes y huesos de mamíferos para
la fabricación de alimentos para rumiantes a partir de julio de 1994. La
prohibición es total (a todo el ganado) a partir del 1 de enero de 2001.
-Se han introducido medidas más eficaces para tratar los despojos de
animales contaminados, con el fin de reducir la capacidad infecciosa al
mínimo (a partir de abril de 1997).
-Se han adoptado medidas de vigilancia activa para la detección, control
y erradicación de la EEB a partir de mayo de 1998, que se complementan a
partir del 1 de enero de 2001 con la obligatoriedad de analizar todas
las reses de más de 30 meses de edad antes de su introducción en el
mercado para consumo humano.
-Se ha obligado a la eliminación de los materiales considerados de
riesgo (médula espinal, cerebro, ojos y amígdalas) de ternera, oveja y
cabra en toda la UE a partir de octubre de 2000, a los que se ha añadido
el intestino a partir de diciembre de 2000. Dichos materiales no pueden
ser usados para el consumo de humanos ni para el de animales. Estos
restos animales, responsables de la infección en un 95% de los casos,
habían sido ya descartados en varios países miembros con anterioridad.
Sin embargo, el desbloqueo a las propuestas de la Comisión Europea por
algunos países no se ha producido hasta muy recientemente, tras la
aparición de casos de EEB en países como Alemania y España.
-Prohibición de usar animales no aptos para el consumo humano para la
fabricación de piensos a partir de marzo de 2001.

Aparte de éstas, algunos países, especialmente los que tienen una mayor
incidencia de la enfermedad, han adoptado otras medidas específicas. Es
de destacar que todas las decisiones comunitarias sobre este tema están
basadas en la evaluación y asesoramiento científico, y se revisan de
forma continua para actualizarlas en función de la nueva información
científica. Por su parte, la Comisión Europea realiza inspecciones en
los países miembros para verificar la correcta aplicación de las normas.

En definitiva, las medidas adoptadas han consistido en eliminar de la
cadena alimentaria (humana y animal) todas las partes del ganado
susceptibles de ser vehículos de alto riesgo de contaminación, es decir,
médula espinal, cerebro, ojos, amígdalas e intestinos. Se consideran
tejidos con un cierto riesgo de infección las vísceras (riñones, hígado,
pulmón, páncreas, nódulos linfáticos y placenta). El comité de
científicos de la Comisión Europea ha valorado en días pasados la
inclusión de los chuletones, ya que en principio pueden ser considerados
alimentos de riesgo, si no han sido bien cortados, por su cercanía a la
espina dorsal. Los bistés se consideran seguros, aunque se puede
incrementar (más exageradamente) la seguridad si se eliminan los nervios
y el tejido linfático a la carne. La leche y sus derivados, el sebo y la
gelatina son considerados seguros. Entre los materiales no alimentarios,
susceptibles de suponer algún limitado riesgo de transmisión, están las
vacunas (humanas y veterinarias) y los cosméticos preparados con
material bovino.

Vías no alimentarias

Una vez introducido el agente infeccioso en la especie humana, se genera
un nuevo riesgo que debe valorarse en su justa medida: la posibilidad de
contagio entre humanos. E n el momento presente no existen datos
científicos precisos acerca de la tasa de infección entre humanos. Los
datos de otras especies demuestran que el contagio es mucho más fácil
entre individuos de la misma especie, mientras que salvar la barrera
específica requiere una dosis infectiva mayor.

Aun cuando estemos ante una situación hipotética, debe recogerse que
ciertas organizaciones internacionales han elaborado una serie de
recomendaciones para minimizar dicho riesgo. Además, ciertos países han
adoptado ya medidas específicas. A continuación se enumeran algunas de
las vías no alimentarias que se han descrito como susceptibles de
suponer un cierto riesgo de contaminación:

-Cuando se determina el riesgo de infección de un tejido, debe tenerse
también presente la vía de exposición. El contacto cutáneo de la piel
intacta o de las mucosas no supone un riesgo notable, aunque de todas
maneras es altamente aconsejable que las personas que trabajan con
material infectado eviten el contacto directo con dicho material. Otros
tipos de contacto, como los trasplantes de córnea, las inoculaciones con
inyecciones y el contacto con material quirúrgico contaminado parecen de
alto riesgo potencial.
-Hasta el momento no ha sido detectado ningún caso de encefalopatía
espongiforme en humanos transmitida por transfusión sanguínea, aunque
exista un bajo riesgo teórico. Sin embargo, las autoridades sanitarias
de algunos países han adoptado medidas preventivas encaminadas a evitar
su aparición. El problema se valora, probablemente, teniendo en cuenta
que se tiene que conseguir un equilibrio entre rechazar ciertas fuentes
de sangre y, al mismo tiempo, mantener reservas de sangre suficientes y
seguras para los pacientes que requieran una transfusión.
El compromiso adoptado por Estados Unidos ha supuesto la no aceptación
de donantes de sangre que hayan pasado un total de seis meses en el
Reino Unido entre 1980 y 1996. Canadá, recientemente, ha añadido a dicha
restricción la de donantes que hayan pasado un total de seis meses en
Francia durante el mismo periodo. Estas medidas de precaución, que
algunos consideran exageradas, pueden contribuir a la reducción del
riesgo teórico, aunque habría que matizar que, incluso en países donde
la donación de sangre está muy bien organizada, no hay una gestión total
de los riesgos conocidos.
-Hasta el momento no se ha revelado ningún caso de transmisión de
encefalopatía entre humanos por manipulación dental. Sin embargo,
experimentos de infección en animales sí que han demostrado que la
inoculación intraperitoneal del agente infeccioso es capaz de contaminar
las encías y pulpas dentales, y éstas, a su vez, son capaces de
contaminar cerebros sanos. Es por ello por lo que la Organización
Mundial de la Salud ha recomendado, en casos de riesgo, la utilización
de material desechable y su destrucción por incineración. En los casos
en que esto no sea posible, entonces hay que seguir unos protocolos de
descontaminación específicos. También se recomienda dejar para el final
del día a los pacientes que requieren manipulación del tejido
neurovascular, para permitir una descontaminación y limpieza más
extensiva.
-Precauciones similares, aunque de mayor magnitud, se recomiendan en el
caso de pacientes susceptibles de estar contaminados y que deban pasar
por un proceso quirúrgico. Las precauciones están encaminadas a evitar
la contaminación de todo el personal hospitalario, además de a pacientes
que van a ser intervenidos usando el mismo instrumental quirúrgico.
-No se conoce que la encefalopatía sea transmisible de la madre al niño
durante el parto. Los casos de enfermedad de Creutzfeldt-Jakob familiar
son principalmente fruto de mutaciones genéticas. No parece necesario
adoptar medidas especiales en un parto de una madre infectada, excepto
en el caso de que haya procedimientos invasivos que supongan un contacto
con los tejidos considerados de alto riesgo. El recién nacido debe ser
manejado usando procedimientos de control de infección habituales y sí
que deben tomarse precauciones especiales para evitar el riesgo de
exposición a la placenta y a sus materiales y líquidos asociados que
después deberían ser incinerados.

En definitiva, el método más seguro hasta hoy para garantizar que no hay
riesgo de infección residual por instrumentos contaminados y otros
materiales es su destrucción por incineración. Cuando ello no es
posible, se pueden usar otros métodos alternativos, aunque son menos
eficaces, como seguir un protocolo específico de lavado con sosa y
posterior esterilización, o de lavado de las superficies de contacto con
lejía.

La enfermedad humana

Hay diversos tipos de encefalopatías espongiformes en humanos, todas
ellas muy raras y de incidencia bajísima. Los más significativos son:

-El kuru . Fue descubierto en los años cincuenta en una tribu de Nueva
Guinea que tenía por costumbre comer el cerebro de sus muertos en los
ritos funerarios; precisamente este rito permitió establecer la relación
entre la enfermedad y su vía de transmisión. El número de casos de kuru
ha descendido notablemente desde que se prohibió su práctica en 1955.
-La enfermedad de Creutzfeldt-Jakob aparece de forma esporádica y tiene
una incidencia mundial de alrededor de un caso por millón y año,
afectando mayoritariamente a personas de entre 55 y 75 años. La
enfermedad se inicia con un deterioro mental progresivo, que rápidamente
se asocia a torpeza, inestabilidad, pérdida de visión, espasmos
musculares y una variedad de signos y síntomas neurológicos que a menudo
pueden asociarse con un electroencefalograma característico. En los
últimos estadios de la enfermedad el paciente está incapacitado para
hablar y moverse y, en la mayoría de los casos, la muerte sobreviene a
los pocos meses de la aparición de los síntomas.
Las encefalopatías espongiformes transmisibles son fatales y, hasta el
momento, no se conoce tratamiento para su curación. En España esta
enfermedad presenta la tasa de mortalidad más baja de un conjunto de 11
países incluidos en un estudio que ha seguido los casos registrados
desde 1993 (0,69 personas por millón).
-La variante (o nueva variante) de la enfermedad de Creutzfeldt-Jakob
(vCJ) es la nueva forma de encefalopatía humana aparecida en 1996 y que
se ha relacionado directamente con la bovina y la crisis de las vacas
locas. En contraste con la forma tradicional, la vCJ afecta
principalmente a pacientes menores de 30 años, el periodo de enfermedad
es más largo (de unos dos años) y está altamente relacionada con la
exposición a la EEB, probablemente mediante la ingesta de alimentos
contaminados. Los síntomas también son ligeramente diferentes.
Las evidencias científicas demuestran que la vCJ está causada por el
mismo agente que provoca la enfermedad bovina. Se tiende a considerar un
riesgo para contraer la enfermedad el residir en el Reino Unido, por su
alta incidencia de la EEB en los últimos años. En estos momentos hay
descritos 89 casos confirmados en la UE, de los cuales 85 corresponden a
habitantes en el Reino Unido, 3 en Francia y 1 en Irlanda.
Hay numerosos factores, incluso genéticos, que se escapan de la presente
revisión y que influyen en la susceptibilidad a contraer la enfermedad.
En el momento actual no hay ningún test adecuado para detectar la
enfermedad antes de la aparición de los síntomas clínicos. Pueden ser
útiles para el diagnóstico de la enfermedad la resonancia magnética, la
biopsia de amígdalas y un test de líquido cerebroespinal. En el momento
presente, el diagnóstico certero de la enfermedad vCJ sólo puede
confirmarse con el examen al microscopio del cerebro de los pacientes
fallecidos.

El prión

Las enfermedades infecciosas transmisibles suelen estar causadas por
microorganismos tales como los virus y las bacterias. En el caso de las
encefalopatías espongiformes transmisibles, la situación es claramente
distinta. Aunque todavía no está totalmente demostrado, la hipótesis más
aceptada es que el agente infeccioso es una proteína anormal, que se
denomina prión. Cuando esta proteína distorsionada llega a un cerebro
sano, entra en contacto con formas normales de la misma proteína y allí,
actuando como una especie de plantilla, va modificando la forma de las
proteínas normales y generando formas priónicas infecciosas.

A partir de este punto, los nuevos priones que han adoptado la forma
anormal serán capaces de modificar las formas normales de las proteínas
de su misma especie. La hipótesis sobre la naturaleza priónica de la
encefalopatía espongiforme fue formulada en los años ochenta por el
norteamericano Stanley Prusiner, que recibió el Premio Nobel en 1997 por
estos descubrimientos.

Detección

Las características del prión hacen que la metodología habitual de
detección, basada en métodos bioquímicos analíticos, no sea de
aplicación inmediata. Es probable que el agente infeccioso sea el propio
prión, pero no existe la certeza absoluta. Así pues, el agente
infeccioso no está claramente identificado ni aislado, por lo que es
difícil realizar una valoración fiable del riesgo de transmisión de la
EEB a humanos. A su vez, la precisión de los test de diagnóstico es
limitada. Además, tampoco se conoce la naturaleza de la función de la
proteína normal: experimentos realizados con ratones transgénicos, a los
cuales se les ha eliminado dicha proteína, no han demostrado que les
ocurra nada, aparentemente.

La infección por prión no parece causar ninguna reacción inmune (no se
detectan anticuerpos), y al no tener material genético conocido, no se
pueden usar las técnicas de biología molecular basadas en la
amplificación de fragmentos de ácido nucleico. Así pues, con la
información científica de que disponemos, los métodos para la detección
del prión tienen que estar basados en la capacidad de preparar
anticuerpos específicos contra él y revelar posteriormente su presencia.
Este fundamento es la base de metodologías (ELISA y Western-blotting) de
uso frecuente en los laboratorios que hacen investigación con proteínas.

Actualmente no hay ningún test de laboratorio capaz de detectar la
enfermedad en animales vivos. Los veterinarios confirman post mórtem la
EEB mediante examen y estudio histopatológico del cerebro al
microscopio.

No todos los métodos existentes para la detección de las formas
priónicas (que son probablemente el agente causante, o al menos un
marcador fiable de la enfermedad) son totalmente eficaces ni fiables. Es
muy importante que el test no dé falsos positivos ni tampoco falsos
negativos (es decir, que no deje de detectar un animal contaminado). Son
aspectos relevantes a tener en cuenta en la selección de un ensayo para
la detección de la EEB.

En 1995 se consiguió desarrollar los primeros anticuerpos para segmentos
sintéticos de formas priónicas. Estos anticuerpos permiten detectar la
presencia de priones en muestras de animales, y discriminar entre los
sanos y los infectados. La mayor parte de los métodos se basan en dichos
anticuerpos. Actualmente, la Comisión Europea ha aprobado tres test
diferentes que permiten, en un tiempo razonablemente corto (entre 6 y 24
horas), realizar determinaciones a gran escala (en mataderos) para
descartar la presencia de animales contaminados antes de permitir la
comercialización de su carne.

Por último, cabe añadir que si las medidas propuestas por la UE se
cumplen, existen claras garantías de poder controlar el problema en
Europa. Si no se cumplen, habrán de adoptarse otras. Las harinas han
sido claramente identificadas como la fuente de infección en las vacas.
No es beneficioso para el consumidor especular sobre otras fuentes que
no cuenten con evidencia científica. Lo importante ahora es forzar que
se cumplan las normas y que se adopten todas las medidas compensatorias
que garanticen su cumplimiento.

[Nota] *Andreu Palou es catedrático de Bioquímica y Biología Molecular
en la Universidad de las Islas Baleares y vicepresidente segundo del
Comité Científico de la Alimentación Humana de la UE. Francisca Serra es
catedrática de la Escuela Universitaria de Nutrición y Bromatología de
la Universidad de las Islas Baleares.

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CIENTÍFICOS DE ITALIA Y EEUU ANUNCIAN UN PLAN DE CLONACIÓN HUMANA
REUTERS – Chicago (EEUU)

Un grupo internacional de expertos en reproducción, integrado por
estadounidenses e italianos, planea lanzar un serio proyecto para clonar
células humanas, con el fin de que las parejas estériles puedan tener
hijos.

Un embrión viable, probablemente usando células principales o otras
células tomadas del hombre, podría estar disponible para la implantación
en el útero de la mujer dentro de 18 meses, según ha dicho el viernes el
doctor Panayiotis Zavos, del Instituto de Amirica de Andrologma y del
Centro de Kentucky para la Medicina Reproductiva y la Fertilización in
Vitro.

Zavos, un veterano con 25 años de experiencia en el campo de la
reproducción, organizó una conferencia en Lexington, Kentucky, donde él
y el italiano Severino Antinori —famoso por ayudar a mujeres italianas
pos menopaúsicas a convertirse en 'mamás-abuelas'— anunciaron sus planes
para formar una coalición científica dedicada a la clonación humana.
«Este va a ser el primer esfuerzo serio», dijo Zavos en una entrevista
telefónica. «Conozco varios grupos que actúan por su cuenta, pero les
falta apoyo». Agregó que 10 parejas estériles han expresado que desean
participar como voluntarios.

Los científicos han clonado ovejas, como la famosa 'Dolly' de Escocia,
también ratones y vacas, pero cualquier sugerencia de clonación de
humanos se ha encontrado siempre con una fuerte oposición, tanto dentro
de la comunidad científica, como en los círculos políticos y religiosos.
«Por revolucionario y ciencia ficción que pueda sonar, se hará. Es un
genio que esta fuera de la botella y será controlado», dijo Zavos.

Zavos dijo que su grupo celebrará una conferencia en Roma en marzo, y
que el consorcio tendrá su base de operaciones en un país del
Mediterráneo que no mencionó.

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LOS EXPERTOS TEMEN QUE EL PLAN PARA CLONAR NIÑOS OBSTRUYA LOS CULTIVOS
CELULARES PARA TRASPLANTES
AGENCIAS - Washington

El proyecto revelado el sábado por un científico estadounidense y otro
italiano para clonar seres humanos, y ayudar así a las parejas que no
pueden tener niños por otros medios, provocó ayer los primeros atisbos
de una polémica que se prevé colosal en los próximos días. Aparte del
bien conocido rechazo que toda clonación suscita entre los bioéticos, la
Iglesia y los sectores sociales conservadores, algunos científicos temen
que este proyecto de clonación reproductiva (es decir, para engendrar
niños) obstaculice los titubeantes comienzos de la clonación terapéutica
(producción de células para trasplantes), para la que el rechazo es
menor.

"Somos gente seria y lo podemos demostrar con nuestro currículo", ha
declarado Panayiotis Zavos, profesor de fisiología reproductiva en la
Universidad de Kentucky (EE UU) y uno de los dos expertos al frente del
proyecto. Su colega es Severino Antinori, un conocido especialista
italiano en fertilidad humana. Los dos científicos aseguraron el sábado
que tendrán el primer embrión listo para implantar en un útero en un
plazo de 18 meses. También revelaron que ya hay diez parejas estériles
que se han ofrecido voluntarias para la clonación de uno de sus
miembros, y que los experimentos se llevarán a cabo en un "país
mediterráneo" sin especificar.

Especialistas en clonación consultados por Los Ángeles Times expresaron
su temor de que Zavos y Antinori puedan provocar una reacción general en
contra que se lleve por delante los proyectos de clonación terapéutica,
es decir, de embriones de pocos días que no se implantan en un útero,
sino que se destruyen para obtener células y tejidos para trasplantes.
Ninguno de los dos tipos de clonación está prohibido en Estados Unidos.

Pero esa situación podría cambiar. El viernes pasado, el nuevo
presidente norteamericano, George Bush, manifestó su fuerte oposición
personal a que la Administración de su país financie experimentos con
fetos abortados, lo que provocó en círculos científicos el temor a que
el presidente pretenda dejar de nuevo sin fondos a las líneas de
investigación que implican cualquier manipulación de los embriones
humanos. La gran mayoría de los científicos cree que los cultivos
celulares obtenidos de embriones clónicos puede revolucionar pronto el
tratamiento de innumerables enfermedades.

"El proyecto de clonación [de Zavos y Antinori] invita a una prohibición
general que bloquearía las investigaciones que necesitamos para curar
enfermedades", declaró al mismo diario de Los Ángeles Ronald Green, un
bioético de la Universidad de Dartmouth.

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La Vanguardia http://www.lavanguardia.es/

EL TREN MAGNÉTICO
Por: Eusebio Val - Berlín

China será el primer país en adoptar la tecnología alemana de
ferrocarril flotante

El Transrapid ha resucitado. El tren de levitación magnética, uno de los
proyectos tecnológicos más ambiciosos de la Alemania moderna, que hace
un año se daba casi por fracasado, tendrá por fin una explotación
comercial. El pasado martes se firmó en Shanghai el acuerdo para la
construcción de un trazado de unos treinta kilómetros entre esta ciudad
china y el aeropuerto internacional de Pudong. La exportación del
Transrapid ha devuelto la esperanza a los fabricantes alemanes sobre el
futuro de este revolucionario medio de transporte, que puede superar los
400 kilómetros por hora sin apenas vibraciones ni ruido.

Tras arduas negociaciones en las que participó la cúpula de los
consorcios Siemens y Thyssen-Krupp, las autoridades chinas aceptaron
finalmente comprar el Transrapid, aunque antes el Gobierno federal
alemán hubo de comprometerse a pagar una subvención de 200 millones de
marcos (unos 17.000 millones de pesetas). Está previsto que la obra se
termine a principios del año 2004.

El Transrapid ha tenido una azarosa historia. La tecnología fue
patentada en los años treinta por Hermann Kemper, un ingeniero alemán
que, harto del ruido que hacían lo trenes que circulaban muy cerca de su
casa paterna, decidió investigar una manera de evitar el rozamiento de
los convoyes. De ahí surgió la idea de utilizar los campos magnéticos
como "vía" y elemento de propulsión. El Transrapid se desplaza sobre una
estructura de hormigón de 2,80 metros, pero no la toca, "flota" sobre
ella a una altura de sólo 10 milímetros que se mantiene constante debido
a unos sensores que comprueban la distancia 30.000 veces por segundo y
reducen o aumentan la potencia magnética cuando resulta necesario.

El Gobierno alemán decidió estudiar en serio la viabilidad de la
tecnología en 1969. En 1984 entró en funcionamiento un trazado de
pruebas de treinta kilómetros en el noroeste de Alemania. Años después,
al comprobar que el invento funcionaba bien, se proyectó unir por
Transrapid las ciudades de Hamburgo y Berlín, distantes cerca de 300
kilómetros. El viaje debía cubrirse en una hora. Pero problemas
financieros y estudios de viabilidad fueron retrasando el proyecto. Con
la subida al poder de la coalición rojiverde, en otoño de 1998, el
Transrapid sufrió un duro golpe.

Los ecologistas siempre han sido enemigos de este proyecto porque su
idea es desarrollar al máximo la red ferroviaria convencional y no
quieren más agresiones en el paisaje. Finalmente, en febrero pasado, el
Gobierno y las empresas implicadas decidieron no seguir adelante con la
línea Hamburgo-Berlín, a pesar de que, en conjunto, se llevaban
invertidos en la iniciativa Transrapid casi 190.000 millones de pesetas.
La prensa lo interpretó como el acta de defunción del tren magnético
alemán.

El éxito logrado con la venta a China alimenta la esperanza de que otros
países interesados, como Estados Unidos o Australia, decidan dar el
paso. Los treinta kilómetros de Shanghai -que se cubrirán en menos de
diez minutos- son un recorrido corto, pero el Transrapid es adecuado
para tales distancias debido a su gran capacidad de aceleración y
rapidez de frenado. Si comercialmente funciona, China podría extenderlo
a trayectos más largos, incluso al Shanghai-Pekín, de 1.300 kilómetros.

En Alemania se estudian las posibilidades de conectar con Transrapid el
aeropuerto de Munich y la ciudad, así como transformarlo en un metro
superrápido que uniría, en un tramo de 80 kilómetros, las populosas
ciudades de la cuenca del Ruhr.

No deja de ser paradójico que un país como Alemania, con pretensiones de
seguir en la vanguardia mundial de la industria de alta tecnología, no
haya podido aplicar en su propio país un invento como el Transrapid.
Pero estos días se ha recordado que hay precedentes sonados, como la
máquina de fax, desarrollada como técnica en Alemania pero que se
adelantaron a explotar comercialmente los japoneses.

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EL TRASPLANTE DE SANGRE PERIFÉRICA GANA TERRENO
Por: Isabel Perancho

Un nuevo estudio vuelve a demostrar que el trasplante de médula ósea
puede pasar a la historia en breve. La infusión de células de sangre
periférica procedente de donante compatible es igual de eficaz en
pacientes con cáncer hematológico

Las células madre obtenidas en el torrente sanguíneo podrían evitar en
un futuro cercano el trasplante de médula ósea en los pacientes con
cáncer hematológico que precisan altas dosis de quimioterapia, de
acuerdo con los resultados de un estudio publicado en el New England
Journal of Medicine de la pasada semana.

Trabajos anteriores ya habían evidenciado las ventajas del
autotrasplante de células sanguíneas en estos pacientes, pero el nuevo
estudio pone de manifiesto que esta opción es también eficaz cuando se
trata de un trasplante alogénico, es decir, cuando la sangre procede de
una donación, en este caso un familiar histológicamente compatible.

El estudio incluyó a 172 pacientes, de edades comprendidas entre los 12
y 55 años, con distintos cánceres hematológicos (leucemias agudas y
crónicas y linfomas), que fueron divididos en dos grupos, a uno de los
cuales se le implantó células madre obtenidas en sangre periférica y al
otro médula ósea.

Incremento de la supervivencia

Los primeros recuperaron más rápidamente los elementos celulares de la
sangre que los segundos. La supervivencia global a los dos años también
se incrementó en el grupo que recibió sangre periférica (66%) respecto
al que se le implantó médula ósea de donante (54%). Los investigadores
señalan que la infusión de las células obtenidas en el torrente
circulatorio se asocia a un menor riesgo de recaída tumoral (65% frente
a 45%) y hacen hincapié en que los pacientes más beneficiados por esta
opción son aquellos con cánceres hematológicos en fase avanzada.

Pero una de las principales aportaciones del estudio es la constatación
de que el trasplante de células de la sangre periférica no incrementa el
riesgo de rechazo, aspecto sobre el que existían ciertas dudas.

La incidencia de signos de rechazo 100 días después del trasplante fue
del 64% en el grupo que recibió sangre periférica y del 57% en el grupo
al que se le implantó médula ósea. Respectivamente, la incidencia
acumulada de rechazo crónico fue del 46% y del 35%.

La médula ósea es la fuente predominante para obtener células madre
hematopoyéticas, a partir de las cuales se forman todos los elementos
celulares de la sangre. Pero los progenitores sanguíneos también se
pueden conseguir en la sangre circulante utilizando productos que
estimulan su crecimiento.

Para más información:
Estudio en el New England Journal of Medicine
http://www.nejm.com/content/2001/0344/0003/0175.asp

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INGENIERIA DE TEJIDOS. CIENTÍFICOS CHINOS 'CREAN' OREJAS CON FORMA
HUMANA EN RATAS
EFE – Beijing

El Gobierno también ha dado prioridad al 'Proyecto Clonación' ,
destinado a salvar a especies en vías de extinción como el oso panda
gigante

Los científicos chinos continúan con proyectos de lo más variopinto
relacionados con la ingeniería genética. Un grupo de investigadores ha
desarrollado orejas con forma humana en ratas mediante técnicas de
'ingeniería de los tejidos', según han informado fuentes médicas.
«Nuestro objetivo es la regeneración de las partes dañadas del ser
humano e inaugurar una nueva época a través de la clonación de sus
propios tejidos», ha señalado el Centro para la Investigación y
Desarrollo de los Tejidos Humanos de Shanghai (CIDTDS).

El doctor Cao Yilin, jefe del CIDTDS, ha dirigido el equipo que
consiguió producir órganos de este tipo en los laboratorios de su
institución que, según la agencia estatal Xinhua, es la mayor del mundo
de su tipo.
El comunicado añade que dicho centro ha establecido un programa especial
para la reproducción de cartílago para las orejas, tendones y piel,
basadas en los resultados de sus investigaciones científicas, y que ya
se han hecho algunos trasplantes en los seres humanos.

El Gobierno chino, además de experimentar en el campo de la medicina del
futuro, ha dado prioridad al 'Proyecto Clonación' destinado a salvar a
especies en vías de extinción como el oso panda gigante, el tigre
siberiano y el mono dorado.
Estos programas, que se llevan a cabo a marchas forzadas, cuentan con el
total apoyo de los dirigentes que no se plantean, como en occidente,
cuestiones morales para la clonación de órganos humanos.

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La Vanguardia http://www.lavanguardia.es/

LA NASA UTILIZA MILES DE VOLUNTARIOS EN INTERNET PARA CARTOGRAFIAR MARTE
Por Àlex Barnet – Barcelona

Unas 15.000 personas sin preparación científica ayudan a la agencia
espacial a clasificar cráteres

Desde hace unas semanas, cualquier interesado en el tema que posea un
ordenador, una conexión a Internet y la pericia normal con el ratón
puede participar en el proyecto Clickworkers, puesto en marcha por el
Ames Research Center de la NASA y que consiste en someter al análisis
visual de voluntarios de todo el mundo miles de fotos de la superficie
de Marte para que señalen sus cráteres y determinen la antigüedad de los
mismos.

El nombre del proyecto, Click-workers (obreros del clic), alude al uso
que los voluntarios hacen del ratón del ordenador para detectar y
destacar los detalles que precisa la investigación.

Los participantes -unos 15.000 hasta ahora-, que colaboran sin recibir
ninguna compensación económica y escogen el volumen de trabajo que
quieren realizar, no necesitan tener ninguna preparación científica o
técnica especial. Si el experimento funciona, la NASA piensa proponer
más colaboraciones populares de este tipo.

Tras conectarse a la web del proyecto
(http://clickworkers.arc.nasa.gov/top) y pasar un breve programa de
entrenamiento, los voluntarios tienen acceso a fotos que en un pequeño
formato reproducen zonas de Marte que abarcan entre 60 y 237 kilómetros
cuadrados. En la tarea de detectar cráteres, deben elegir a partir de un
determinado tamaño y marcar cuatro puntos sobre su borde. Luego un
programa de software dibuja un círculo que delimita el cráter y la
información pasa a una base de datos general que, por contraste con
miles de operaciones similares, ayuda a configurar un plano de las zonas
estudiadas.

La iniciativa se puso en marcha el pasado noviembre y hasta la fecha los
participantes han colaborado con más de 200.000 clics destinados a
localizar los cráteres y 62.000 para establecer su edad.

Según el Ames Research Center de la NASA, este es un proyecto con
diferentes vertientes. En el lado práctico, abre la puerta a un ahorro
económico, ya que en otras circunstancias el trabajo de identificación
comportaría unos gastos. Pero más importante que esto, dicen, es ver
hasta qué punto todo tipo de personas sin preparación científica están
dispuestas y capacitadas para participar en proyectos asumiendo tareas
asequibles o rutinarias.

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CNN http://www.cnnespanol.com/

UN ESTUDIO SUGIERE QUE VENUS HABRÍA SIDO UN PLANETA HÚMEDO

El seco y caluroso Venus podría haber sido en otra época un planeta
húmedo y fresco similar a la Tierra y el antiguo Marte.

La nueva evidencia surge de una serie de experimentos que documentan la
estabilidad química de un mineral que se forma en presencia de agua a
temperaturas similares a las actuales en la superficie de Venus.

Los investigadores se concentraron en la tremolita, una especie de
mineral que se forma cuando la lava y el magma entran en contacto con el
agua. Los minerales relacionados son termodinámicamente inestables y, de
acuerdo con la teoría, deberían descomponerse rápidamente a altas
temperaturas.

Pero los investigadores de la Universidad de Washington determinaron que
la tremolita es mucho más estable de lo que antiguamente se creía.
Deberían pasar unos 4.000 millones de años para que se descompusiera a
la mitad en condiciones similares a las de la superficie venusina, donde
las temperaturas oscilan alrededor de los 465 grados centígrados.

La presencia de tremolita o algún otro mineral hídrico en Venus
confirmaría de una vez para siempre que este planeta habría perdido agua
con el correr del tiempo, según el equipo de científicos.
"Hemos demostrado que la tremolita puede soportar temperaturas extremas
y permanecer intacta durante miles de millones de años. Si podemos ir a
Venus y encontrar tremolita, o algún otro mineral hídrico, entonces
tendríamos la prueba de que en el pasado hubo agua en Venus", declaró la
investigadora Natasha Johnson.

Una prueba indirecta de que Venus tuvo agua en el pasado puede
encontrarse en la gran proporción de deuterio respecto al hidrógeno. El
deuterio, una forma más pesada del hidrógeno, puede indicar la presencia
de agua en el pasado.
"Queremos determinar si vale la pena tomarnos el tiempo para ir a Venus
en busca de minerales que contengan agua", agregó Johnson.

El grado de humedad de Venus en el pasado sigue siendo motivo de
controversia, de acuerdo con Jeffrey Jargel del Observatorio Geológico
Estadounidense.
"¿Tenía una centésima parte de la cantidad de agua que tiene la Tierra,
más o menos? ¿Esa agua se originó en Venus o llegó más tarde a bordo de
cometas?", se preguntó.

El nuevo informe de Johnson y su colega Bruce Fegley (h) contribuye con
la teoría de que Venus sigue teniendo agua atrapada en depósitos
minerales, según Kargel.
"Si en el pasado se formaron en Venus minerales como la tremolita o
similares, con la tecnología actual tendríamos que ser capaces de
detectarlos", señalaron los investigadores. Johnson agregó que sería
necesaria una nueva generación de vehículos para estudiar mejor al
neblinoso planeta.
"Han pasado 20 años desde la última vez que pusimos un vehículo en la
superficie de Venus", comentó. "Si bien puede parecer que ya hemos hecho
todo lo posible, la verdad es que apenas nos hemos quedado en la
superficie", añadió.





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