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Asunto:EL ESCÉPTICO DIGITAL - Edición 2000 - Número 47 - 27 de septiembre de 2000
Fecha:Jueves, 28 de Septiembre, 2000  03:40:50 (+0200)
Autor:Pedro Luis Gomez Barrondo <TXINBO @.....es>

=====================================================================

                           EL ESCÉPTICO DIGITAL

       Boletín electrónico de Ciencia, Crítica a la Pseudociencia y
Escepticismo
       © 2000 ARP-Sociedad para el Avance del Pensamiento Crítico

    Edición 2000 - Número 47 - 27 de septiembre de 2000

Boletín de acceso gratuito a través de:
http://www.elistas.net/foro/el_esceptico/alta

=== SUMARIO =========================================================

  - Establecen en la sesión la “Locura del Milenio”, celebrada en
Michigan (EEUU), los 10 retos más intrigantes de la Física actual.

  - Ciencia y empresa, la otra cara de la moneda.

  - Para José Antonio Flórez, "la habilidad para conducir bien disminuye
a partir de los 55 años".

  - Los becarios de investigación, auténticos peones de la ciencia,
reclaman sus derechos laborales.

  - Descongelaron a Otzi.

  - Cae otro mito de nuestro siglo: la calidad del semen no se ha
alterado desde hace 50 años.

  - La corona solar revela sus secretos.

  - Eros el primigenio.

  - La Matemáticas son enemigas del bisturí.

  - El uso de chips genéticos permitirá mejorar el conocimiento acerca
de los tumores.

=== NOTICIAS =========================================================

El País http://www.elpais.es/

LOS 10 RETOS MÁS INTRIGANTES DE LA FÍSICA
Por: George Jonson – Nueva York ©The New York Times

Los mayores incógnitas cosmológicas emergen de la sesión 'Locura del
milenio'
"Quién de nosotros no se sentiría feliz de levantar el velo que oculta
el futuro, de echar un vistazo a los próximos avances de la ciencia y a
los secretos de su desarrollo durante los próximos siglos?". Con esta
sugerente declaración el matemático alemán David Hilbert planteó, hace
100 años, 23 de los grandes problemas del momento por resolver. Al final
de otro siglo, en realidad de todo un milenio, hay más interés aún por
evaluar la ignorancia humana con listas de los misterios cósmicos más
estimulantes. Este verano, unos físicos culminaron, con el típico toque
desenfadado, una conferencia sobre teoría de supercuerdas en la
Universidad de Michigan (EE UU) en la sesión Locura del Milenio, en la
que eligieron los 10 problemas más intrigantes en su campo.

Fue como un juego en el que participaron algunas de las personas más
inteligentes de la física. "Me planteé este reto imaginando qué pregunta
haría yo si me despertase de un estado de coma dentro de cien años",
comentó David Gross, físico teórico de la Universidad de California en
Santa Bárbara, al desvelar cuáles eran los problemas ganadores. Junto a
otros jueces, Gross hizo la selección, según puntualizó, "durante una
fiesta en la que estábamos suficientemente bebidos".
Tras descartar preguntas sin respuesta (del tipo "¿cómo lograr una plaza
permanente?"), el jurado seleccionó suficientes rompecabezas como para
ocupar a los físicos durante el próximo siglo. No hay premios económicos
en este juego, pero solucionar alguno de estos problemas prácticamente
garantizaría el viaje a Estocolmo [para recibir el premio Nóbel].

• 1. ¿Son todos los parámetros (mensurables) adimensionales que
caracterizan el universo físico calculables en principio o algunos están
meramente determinados por accidente histórico o mecanocuántico y son
incalculables?

Einstein lo planteó de modo más agudo: ¿Tuvo Dios elección al crear el
universo? Imagine a Dios sentado en su consola de control, preparándose
para desencadenar el Big Bang: "¿A qué velocidad ajustaría yo la
velocidad de la luz"; "¿Qué carga daría yo al electrón?"; "¿Qué valor
daría a la constante de Planck, el parámetro que determina el tamaño de
los pequeños paquetes -denominados cuantos- en que la energía sería
empaquetada?". ¿Adjudicaría cifras al azar para cumplir un plazo o los
valores tendrían que ser lo que son debido a una lógica profunda
escondida?
Este tipo de preguntas conducen a un guirigay que implica un número
misterioso llamado Alfa. Si se eleva al cuadrado la carga del electrón y
se divide el resultado por la velocidad de la luz multiplicada por la
constante de Planck, todas las dimensiones (masa, tiempo y distancia) se
cancelan, produciendo lo que se llama un número puro -Alfa, que es
ligeramente superior a 1/137-. Pero, ¿por qué no es exactamente 1/137 u
otro valor completamente diferente? Físicos, e incluso místicos, han
intentado en vano explicar por qué.

• 2. ¿Cómo puede ayudar la gravedad cuántica a explicar el origen del
universo?

Dos de las grandes teorías de la física moderna son el modelo estándar,
que utiliza la mecánica cuántica para describir las partículas
subatómicas y las fuerzas de interacción entre ellas, y la relatividad
general, la teoría de la gravedad. Los físicos conjeturan desde hace
tiempo que la fusión de ambas en una Teoría del todo -la gravedad
cuántica- proporcionaría una comprensión más profunda del universo,
incluyendo cómo nació espontáneamente con el Big Bang. El mejor
candidato para esta fusión es la teoría de supercuerdas, o teoría M,
como se denomina la última versión de la misma (con la M por magia,
misterio o madre de todas las teorías.

• 3. ¿Cuál es la vida media del protón y cómo entenderla?

Solía considerarse que los protones, a diferencia de, por ejemplo, los
neutrones, viven indefinidamente, que nunca decaen en constituyentes más
pequeños. Pero en los años setenta, los físicos teóricos se dieron
cuenta de que sus candidatos para una gran teoría unificada que fundiera
todas las fuerzas excepto la gravedad implicaba que los protones debían
ser inestables. La cuestión es esperar suficiente tiempo y entonces, muy
de vez en cuando, un protón se rompería.
La cuestión es pillarlo in fraganti. Los físicos experimentales, en
laboratorios subterráneos protegidos de los rayos cósmicos y de otras
interferencias, han pasado años observando grandes depósitos de agua a
ver si un protón de uno de los átomos de la misma produce la señal
correspondiente. Hasta la fecha el recuento de muertes de protones es
cero, lo que significa que o los protones son perfectamente estables o
su vida media es enorme, un mil millones de billones de billones de años
o más.

• 4. ¿Es la naturaleza supersimétrica, y si es así, cómo se rompe la
supersimetría?

Muchos físicos consideran que la unificación de todas las fuerzas,
incluida la gravedad, en una única teoría requeriría demostrar que dos
tipos muy diferentes de partículas están de hecho íntimamente
relacionadas, un fenómeno denominado supersimetría.
Las primeras, llamadas fermiones, son descritas como los bloques de
construcción de la materia, como los protones, los electrones y los
neutrones. Estos bloques se juntan para formar todas las cosas. Los
otros, los bosones, son las partículas intermediarias de las fuerzas,
como los fotones, portadores de la luz. Con la supersimetría, todo
fermión tendría un gemelo bosón, y viceversa.
Los físicos, con su tendencia convulsiva a inventarse nombres
divertidos, denominan a las superparejas spartículas, y así, para el
electrón habría un selectrón y para el fotón un fotino. Pero dado que no
se han observado spartículas en la naturaleza, los físicos tendrían
también que explicar por qué, en su jerga, la simetría se rompe: la
perfección matemática que existió en el momento de la creación fue
destruida cuando el universo empezó a enfriarse y se solidificó en su
estado actual asimétrico.

• 5. ¿Por qué aparentemente el universo tiene una dimensión temporal y
tres espaciales?

Un por que sí no se considera una respuesta aceptable. Y el hecho de que
la gente no pueda imaginar el moverse en direcciones extra, más allá del
arriba/abajo, derecha/izquierda y adelante/atrás no significa que el
universo tuviera que ser diseñado así. Según la teoría de supercuerdas,
de hecho, debe haber seis dimensiones espaciales más, cada una enrollada
y demasiado diminuta para detectarla. Si esta teoría es correcta, ¿por
qué sólo se desplegaron tres dimensiones, dejándonos en este escenario
comparativamente claustrofóbico?

• 6. ¿Por qué la constante cosmológica tiene el valor que tiene? ¿Es
igual a cero y es realmente una constante?

Hasta hace poco los cosmólogos pensaban que el universo está
expandiéndose a velocidad constante. Pero recientes observaciones
indican que la expansión puede estar acelerándose. Esta leve aceleración
se describe por algo llamado la constante cosmológica. Tanto si la
constante resulta ser cero, como se creía antes, o si tiene algún valor
muy pequeño, los físicos no saben explicar la razón. Según algunos
cálculos fundamentales, debería ser grande, entre 10 y 122 veces mayor
de lo observado.
El universo, en otras palabras, estaría hinchándose a saltos y como no
lo está, debe haber algún mecanismo que suprime el efecto. Si el
universo fuera perfectamente supersimétrico, la constante cosmológica
resultaría cancelada por completo. Pero dado que la simetría, si existe
después de todo, parece estar rota, la constante debería ser demasiado
grande. Las cosas serán mucho más confusas aún si resulta que la
constante varía en el tiempo.

• 7. ¿Cuáles son los grados fundamentales de libertad de la teoría M (la
teoría cuyo límite de baja energía es la supergravedad de once
dimensiones y que engloba las cinco teorías consistentes de
supercuerdas) y describe esta teoría la naturaleza?

Durante años, un gran inconveniente de la teoría de supercuerdas ha sido
que había cinco versiones. ¿Cuál describía el universo, si es que alguna
lo hacía? Los rivales se han reconciliado recientemente en un marco
global de 11 dimensiones que es la teoría M, pero a costa de introducir
complicaciones.
Antes de la teoría M se decía que todas las partículas subatómicas eran
minúsculas supercuerdas. La teoría M añade a la mezcla subatómica unos
objetos aún más extraños denominados branes -como membranas pero con
nueve dimensiones-. La cuestión es cuál es más fundamental -¿están las
cuerdas hechas de branes o viceversa? ¿O hay algo todavía más
fundamental que nadie ha concebido aún? Finalmente, ¿es real algo de
esto o es la teoría M sencillamente un fascinante juego mental?

• 8. ¿Cuál es la solución de la paradoja de la información del agujero
negro?

Según la teoría cuántica, la información -tanto si ésta describe la
velocidad de una partícula o la forma precisa en que las marcas de tinta
están ordenadas en un documento- no puede desaparecer del universo.
Pero los físicos Kip Thorpe, John Preskill y Stephen Hawking han hecho
una apuesta: ¿Qué pasaría si se tira una copia de la Enciclopedia
Británica por un agujero negro? No importa si hay otras copias idénticas
en algún otro lugar del universo. Tal y como se define en física, la
información no es lo mismo que el significado, sino que se refiere
simplemente a los dígitos binarios, o cualquier otro código, utilizado
para describir exactamente un objeto o patrón. Así que parece que la
información en esos libros concretos sería engullida y desaparecería
para siempre. Y se supone que esto es imposible.
Hawking y Thorpe creen que la información efectivamente desaparecería y
que la mecánica cuántica tendría que afrontar la cuestión. Preskill
especula que la información no se desvanece en realidad: puede resultar
expuesta de alguna manera en la superficie del agujero negro como en una
película cósmica.

• 9. ¿Cómo explica la física la enorme disparidad entre la escala
gravitatoria y la típica escala de la masa de las partículas
elementales?

En otras palabras: ¿Por qué la gravedad es mucho más débil que las otras
fuerzas, como el electromagnetismo? Un imán puede levantar un clip
aunque la gravedad de toda la Tierra esté tirando de él en sentido
contrario. Según una propuesta reciente, la gravedad es, de hecho, mucho
más fuerte. Sencillamente parece débil porque la mayor parte de ella
está atrapada en una de esas dimensiones extra. Si toda su fuerza
pudiera ser extraída con aceleradores de partículas de alta energía,
sería posible crear agujeros negros minúsculos. Aunque pueda parecer
interesante para la industria de los residuos sólidos, las agujeros
negros probablemente se evaporarían tan pronto como se formasen.

• 10. ¿Podemos comprender cuantitativamente el confinamiento de quarks y
gluones en la cromodinámica cuántica y la existencia de un intervalo de
masa?

La cromodinámica cuántica, o QCD, es la teoría que describe la fuerza
nuclear fuerte. Los intermediarios de esta fuerza son las partículas
llamadas gluones y es la que mantiene unidos a los quarks para formar
protones y neutrones. Según la teoría, estas minúsculas partículas están
permanentemente confinadas, no se puede arrancar un quark o un gluón de
un protón porque la fuerza fuerte se hace cada vez más fuerte con la
distancia y vuelve a colocar las partículas en su sitio.
Pero los físicos todavía tienen que demostrar de modo concluyente que
los quarks y los gluones nunca pueden escapar. Cuando tratan de hacerlo,
los cálculos se desmadran. Y no pueden explicar por qué todas las
partículas gobernadas por la fuerza fuerte tienen que tener como mínimo
una cierta cantidad de masa, aunque sea minúscula, pero que no puede ser
cero. Algunos esperan encontrar una respuesta en la teoría M, que tal
vez ilumine algo la naturaleza de la gravedad.

• 11. (Pregunta añadida en la transcripción): ¿Qué importancia tendría
todo esto?

Al presentar su lista de misterios, Hilbert lo explicó así: "El
investigador comprueba el temple de su acero solucionando problemas;
encuentra nuevos métodos y nuevas perspectivas, y adquiere un horizonte
más amplio y más libre". Y en física, el horizonte es ni más ni menos
que una teoría que finalmente dé sentido al universo.

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El País http://www.elpais.es/

CIENCIA Y EMPRESA, LA OTRA CARA DE LA MONEDA
Por: Lluis Ferrer

La publicación en este diario de que más del 90% de la investigación
médica se orienta a la mejora de la salud de los habitantes del primer
mundo y deja de lado los gravísimos problemas sanitarios que afectan a
los habitantes de los países en vías de desarrollo (ver EL PAÍS del día
3 de mayo de 2000), dejó huellas profundas en las conciencias de muchos
ciudadanos de bien. Y, sin duda, no es para menos. Entre los múltiples
autoengaños con que mitigamos el dolor que nos produce la enorme
desigualdad que existe en el planeta -de alguna forma hay que seguir en
el camino- se encontraba la creencia de que la ciencia, benefactora de
la humanidad, ayudaría a prevenir o curar muchas de las enfermedades de
los países pobres (malaria, esquistosomiasis, tuberculosis,
leishmaniosis...).

Sin embargo, ahora resulta que estas enfermedades siguen sin solución
sencillamente porque apenas se investiga en ellas. Y los datos que
aparecen en el artículo son contundentes y en absoluto sorprenden a los
que conocemos un poco el mundo de la medicina. A modo de ejemplo, basta
recordar que en el vademécum español hay más de 50 fármacos con
actividad ansiolítica o antidepresiva, muchos de ellos de reciente
desarrollo y comercialización. Por el contrario, la leishmaniosis (una
enfermedad que, según la OMS, afecta a más de 12 millones de personas en
todo el mundo) se sigue tratando con el mismo producto (sales
pentavalentes de antimonio) desde 1935.
¿Son culpables las empresas farmacéuticas, que carecen de piedad y no
investigan las enfermedades de los pobres? Pienso que no. No sería
razonable esperar que empresas, en su mayoría multinacionales y
altamente competitivas, orientasen sus políticas de I+D a ámbitos donde
no hay negocio. Parece lógico que sea la investigación de los países más
avanzados, financiada con fondos públicos, la que luche por resolver
estos problemas.

De hecho, la investigación es una estrategia universal, un arma
colectiva para hacer un mundo mejor, y no conoce fronteras; sin embargo,
las políticas de investigación de los países ricos se orientan de forma
decidida en la dirección contraria. Para nuestros políticos, la
investigación es, fundamentalmente, un elemento de la competitividad de
las empresas. Sencilla y llanamente. Cada vez se habla menos de
investigación y de ciencia y más de "desarrollo tecnológico" e
"innovación empresarial", como si fueran sinónimos.

El nuevo Ministerio de Ciencia y Tecnología (su organigrama, los
perfiles y declaraciones de sus responsables, sus prioridades, su
ubicación en el antiguo Ministerio de Industria y Energía) es un reflejo
nítido de la concepción que tiene el partido del Gobierno de la política
científica. Concepción que coincide en lo esencial con la política
científica que hace Bruselas y, en buena parte, con la que hace la
Generalitat de Cataluña.

El nuevo catecismo es simple: hay que obligar a los investigadores de
los centros públicos a trabajar en los temas que marcan las empresas y a
presentar proyectos de investigación conjuntamente con las empresas. Hay
que traducir de forma rápida las inversiones en I+D en productos nuevos,
en innovación empresarial, en cuotas de mercado de "nuestras" empresas.
No discutiré la necesidad de conectar universidades y centros de
investigación con el tejido empresarial: es imprescindible y muy
beneficiosa.
Sin embargo, la investigación es mucho más que un instrumento de la
competitividad empresarial. Orientar la investigación financiada
públicamente sólo a las prioridades empresariales inmediatas es un
desacierto. Numerosas voces más cualificadas que la mía ya han
denunciado el error que supone no invertir suficientemente en
investigación básica.

Otro efecto adverso de esta política es la desatención de los problemas
de los menos favorecidos económicamente, el abandono de aquellos temas
que no suponen negocio empresarial. Sería deseable que diferentes
colectivos sociales alzaran su voz en contra de estas políticas
científicas cada vez menos solidarias. Como ha hecho el Foro Global en
su Informe sobre investigación sanitaria 2000. Para que, al menos, no
nos digan que ésta es la investigación que pide la sociedad;
confundiendo de nuevo sociedad con mundo empresarial.

[Nota] *Lluís Ferrer es profesor en la Universitat Autònoma de Barcelona

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Diario Médico http://www.diariomedico.com/

Para José Antonio Flórez, catedrático de Ciencias de la Conducta de
Oviedo,
"LA HABILIDAD PARA CONDUCIR BIEN DISMINUYE A PARTIR DE LOS 55 AÑOS"
Por: Covadonga Díaz – Oviedo

Las habilidades necesarias para el desarrollo de una conducción
automovilística segura comienzan a deteriorarse a partir de los 55 años
de edad, disminuyendo de forma importante después de los 75 años,
asegura José Antonio Flórez, catedrático de Ciencias de la Conducta de
la Facultad de Medicina de Oviedo. El número de accidentes y la gravedad
de las lesiones aumenta de forma alarmante a partir de los 65 años.

José Antonio Flórez, catedrático de Ciencias de la Conducta de la
Facultad de Medicina de Oviedo, ha destacado en el transcurso de la
conferencia titulada Conductores ancianos, demencia senil y accidentes
de tráfico, pronunciada durante el II Congreso Nacional de Educación
Vial, que se celebra en Oviedo, "que la disminución de la agudeza visual
dinámica y del tiempo de reacción, así como las dificultades con las
distintas y a la vez simultáneas esferas de atención son algunos de los
déficit más importantes derivados de la edad referidos a las aptitudes
sensoriales que tienen su importancia a la hora de conducir".

Demencia senil

Si los cambios consecuencia del envejecimiento pueden alterar "de forma
indiscutible" la capacidad para conducir, "las enfermedades relacionadas
con la edad pueden constituir una causa aún más importante de accidentes
de tráfico entre ancianos", matizó.

En este sentido, ha explicado que la demencia es "especialmente
preocupante", a la vez que frecuente, ya que puede afectar a un 10 por
ciento de los individuos cuya edad supera los 65 años y a un 20 por
ciento de los que superan los 85. Entre las carencias cognitivas y
perceptuales de la demencia ha citado la pérdida de memoria, la
reducción del campo de atención, dificultades en la percepción visual,
alteraciones de las vías de percepción global, trastornos de la
determinación espacio-visual y disminución de los campos visuales,
factores todos que "pueden alterar las aptitudes para la conducción". El
riesgo radica en que el diagnóstico precoz suele resultar difícil y
muchos de los casos de demencia pasan inadvertidos a los médicos
generales.
El catedrático de la Universidad de Oviedo ha citado en el transcurso de
su conferencia varios estudios realizados en distintos países europeos
sobre senilidad y accidentes de tráfico en distintas zonas.

En este sentido ha explicado que en el Reino Unido muchos pacientes con
demencia siguen conduciendo "a pesar del notable deterioro de sus
aptitudes para la conducción". Flórez cita también otro informe sobre
prácticas de conducción en los ancianos, donde ha comprobado que la
función cognitiva parece influir escasamente sobre la decisión de los
ancianos para renunciar a conducir.

Confidencialidad

La conclusión es que sería conveniente que los médicos generales
interroguen a sus pacientes sobre sus hábitos de conducción, ya que
"declaraciones sobre el propio estado de salud sorprendentemente buenas
son algo ya bien conocido en los sistemas de autoevaluación".

Respecto a los problemas éticos relacionados con la confidencialidad que
la declaración de sospecha de un estado de salud inadecuado para
conducir plantea, el catedrático de Ciencias de la Conducta señala que
la mayoría de las asociaciones médicas profesionales aceptan que "este
principio queda total o parcialmente contrastado por el del bien común".

Flórez ha mencionado cómo solucionan este conflicto de intereses algunos
países europeos: así en el Reino Unido el médico sólo informa a las
autoridades de tráfico cuando no ha conseguido que el propio paciente
sea el que se dirija directamente a ellas; por el contrario, en al menos
ocho estados de Estados Unidos se exige a los médicos que informen a
tráfico sobre todos los pacientes cuyos procesos médicos podrían afectar
a su aptitud para conducir.

La meta del equipo de salud -según ha indicado Flórez Lozano- es ayudar
al paciente anciano a mantener su autonomía a la hora de enfrentarse con
el declive de su salud y su situación psicosocial: "Este resultado
propicia una estrecha colaboración entre médicos, enfermeras, terapeutas
ocupacionales, psicólogos y trabajadores sociales, entre otros, para
comprender y orientar los aspectos funcionales y las complejas
interacciones que se producen entre envejecimiento, enfermedad y
sistemas de apoyo social".

Farmacología

Los factores que condicionan la influencia de los fármacos en la
capacidad de conducir es otro aspecto desarrollado por José Antonio
Flórez en su conferencia, donde ha indicado que "es perfectamente
conocido que la población anciana tiene un consumo muy elevado de
medicamentos, particularmente de tranquilizantes y somníferos".

En el transcurso de su ponencia ha comentando algunas de las escalas
utilizadas para valorar "de forma sistemática y rápida" el deterioro
intelectual de los pacientes, como el Mini-Mental State o la escala de
Blessed.

Flórez ha insistido en su exposición en destacar la importancia de tener
muy en cuenta a los ancianos a la hora de hablar de seguridad vial,
debido al "sorprendente" crecimiento de la proporción de conductores
ancianos en los países occidentales.

En este sentido ha indicado también que, en la actualidad,
aproximadamente una cuarta parte de la población mundial que conduce
supera los 55 años de edad y de continuar la tendencia actual, en el año
2050 esta cifra será más de un tercio.

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La Voz de Galicia http://www.lavozdegalicia.com/

LOS BECARIOS DE INVESTIGACIÓN PIDEN QUE SE LES OTORGUE DERECHOS
LABORALES
Por: Francisco Doménech – A Coruña
Noticia enviada por: Vicente prieto

IU presenta en el Congreso una proposición para que las ayudas se
conviertan en contratos de formación.
Los «peones» de la ciencia española no tienen derecho al paro ni cotizan
a la Seguridad Social. Se trata de becarios que realizan sus tesis
doctorales en universidades y otros organismos públicos. Ante esta
situación, reivindican que se les reconozca como trabajadores y que se
valore su experiencia dentro del mercado laboral. Sus peticiones
llegaron ayer al Congreso, de la mano de una proposición no de ley de
Izquierda Unida, que solicita que las becas se conviertan en contratos
de formación temporales.

Precarios es el nombre escogido por los becarios de investigación para
la asociación que denuncia su situación laboral. Con el comienzo del
curso, han iniciado contactos con varios partidos políticos, y ya hay un
primer fruto: la proposición no de ley presentada ayer por IU en el
Congreso. En ella se refleja la principal demanda de los investigadores
en formación, que pretenden que se les reconozca como trabajadores y sus
becas se conviertan en contratos temporales.
«El resto de peticiones van implícitas en ésta», afirma Pastora
Martínez, representante de la Federación Estatal de Personal
Investigador en Formación. Bajo esta denominación se incluyen las
personas que están realizando sus tesis doctorales y aquellos que
reciben becas de investigación de diferentes organismos como la
Universidad y el Consejo Superior de Investigaciones Científicas (CSIC).
Una de las primeras tareas de la asociación es elaborar un censo de este
colectivo tan heterogéneo, al que se estima que pertenecen unas 10.000
personas en toda España.

Sea mayor o menor la cifra real, para Pastora Martínez lo importante es
que «somos la mano de obra de la investigación del país, pero nuestra
labor no se considera un trabajo, excepto para deducir impuestos de
nuestras becas».

Sin prestaciones sociales

Como ejemplo de precariedad, esta investigadora en formación cita varios
casos de personas que han encadenado becas de tercer ciclo,
predoctorales y postdoctorales: «Con 35 años y varios hijos, no tienen
derecho a cobrar el paro ni han cotizado una peseta de cara a la
jubilación».

Los precarios denuncian que sus derechos y deberes no están bien claros,
y que muchas veces realizan labores de enseñanza e investigación que
corresponden a otras personas, exceden sus responsabilidades y no pueden
ser reconocidas legalmente. Lamentan, además, la difícil salida que
tienen en el sector público y privado, lo que provoca una fuga de
cerebros al extranjero.
Todas sus reivindicaciones se recogen en una queja al Defensor del
Pueblo, que ha solicitado al Ministerio de Educación, para que se
posicione al respecto. Desde el ministerio todavía no hay respuesta,
pero afirman que estudiarán la proposición de Izquierda Unida.

                           ------------------

DESCONGELARON A OTZI, EL HOMBRE DE HIELO
Redacción

Otzi “el Hombre de los Hielos”, la momia de 5.000 años hallada en la
frontera austro-italiana por dos alpinistas, fue descongelado
provisionalmente por científicos suizos, italianos e ingleses y está
siendo sometido a nuevas pruebas para determinar las causas de su
muerte.
Los investigadores intentan además establecer cuales  fueron sus
condiciones de vida y en donde transcurrió su primera infancia. En este
sentido, los estudios serán llevados a cabo por algunos centros de
investigación italianos y europeos sobre las muestras extraídas de
diversos tejidos, huesos y dientes.
Se espera así conocer más datos sobre este habitante de los Alpes que
vivió hace 5300 años y fue descubierto accidentalmente a comienzos de la
presente década.

                           ------------------

LA CALIDAD DEL SEMEN NO SE HA ALTERADO DESDE HACE 50 AÑOS
Reuters - Nueva York

Un estudio sobre la calidad del semen demuestra en este caso que, al
menos en los varones estadounidenses, es igual hoy que hace 50 años. "La
importancia del hallazgo es que se ha publicado mucho en la prensa sobre
que la cantidad de espermatozoides había disminuido, y la gente pensaba
que había algún tipo de elementos tóxicos ambientales que afectaban a
esa cantidad, así que estudiamos un número verdaderamente elevado de
recuentos de espermatozoides [...] y todo en nuestro estudio indica que
no, que la cantidad de espermatozoides del hombre medio no está
cambiando", afirma una de las autoras del estudio, Rebecca Sokol, del
hospital maternoinfantil de la Universidad del Sur de California en Los
Angeles.

Sokol y sus colegas observaron muestras de semen de 1.385 hombres de la
zona de Los Angeles durante un periodo de más de tres años, entre 1994 y
1997. En el momento en que se tomaron las muestras, estos hombres eran
pareja de mujeres que habían solicitado tratamiento de fertilidad.
Examinando las anormalidades del semen y la cantidad total de
espermatozoides, los investigadores descubrieron que de la mitad que
presentaban alguna anormalidad en los espermatozoides, el 51% se debía a
problemas de movilidad. Otro 18% tenía una concentración anormal de
espermatozoides, y el 14% tenían espermatozoides con formas anormales.
Estos resultados se publicaron en la edición de marzo de la revista
Fertility and Sterility.

Controversia

Según Sokol, la preocupación sobre el descenso potencial de la calidad
del semen entre los hombres del mundo industrializado es objeto de una
"enorme controversia". Señala que la cuestión fue suscitada en 1992 por
un investigador europeo -E. Carlsen- que había analizado datos de semen
procedentes de estudios realizados entre 1961 y 1991, y los había
comparado con otro estudio de 1951.
Carlsen había llegado a la conclusión de que en los últimos 50 años, no
sólo había disminuido el número de espermatozoides, sino también su
calidad, pero que la causa tenía que ser ambiental -debido a las
sustancias tóxicas emitidas por la producción industrial- dado que el
tiempo transcurrido era demasiado escaso para atribuir el cambio a una
causa genética.

Sokol afirma que este nuevo estudio demuestra que esta hipótesis es
incorrecta. "Yo investigo específicamente sobre sustancias tóxicas
ambientales, así que si había una persona predispuesta a darle la razón,
esa era yo. Pero sencillamente no es verdad", afirma. "La importancia de
este estudio es que lo realizó un solo laboratorio y todo el análisis de
semen se hizo por el mismo procedimiento, de forma que se puede
descartar un error del laboratorio".

                           ------------------

La Nación http://www.lanacion.com.ar/

LA CORONA SOLAR REVELA SUS SECRETOS
Imágenes de la NASA: se dieron a conocer ayer y refutan antiguas ideas

Localizaron dónde se originan las infernales temperaturas de nuestra
estrella doméstica
Los científicos afirman que las fotos del satélite Trace pueden ayudar a
comprender los misterios del sol.
Las temperaturas que reinan a miles de kilómetros de la superficie son
inexplicables.

Debe haber pocos espectáculos tan deslumbrantes como la corona solar
vista durante un eclipse. Pero ese halo infernalmente caliente que
sobresale por sobre la esfera oscura del sol (cuando está totalmente
cubierta por la luna), con arcos de gas supercaliente alzándose a
velocidades meteóricas muy alto por sobre la superficie de la estrella,
fue siempre una incógnita para la ciencia. Entre otras cosas, por una
extraña propiedad: el sol es más frío en la superficie, más cercana al
núcleo, que en la corona, que se extiende hacia el exterior a 300.000
kilómetros de distancia.

Ahora, imágenes de una nitidez sin precedentes -más los datos que el
satélite Transition Region and Coronal Explorer (Trace, Explorador de la
región de transición y de la corona) de la NASA, viene transmitiendo
desde hace aproximadamente dos años- podrían aportar nuevas claves a
este antiguo misterio astronómico y están ayudando a corregir las
hipótesis vigentes.

Ayer, la agencia espacial norteamericana dio a conocer una serie de esas
imágenes de luz ultravioleta y anticipó los resultados de un trabajo de
investigación que se publicará en el Astrophysical Journal el próximo 10
de octubre: el calor provendría de la base de los arcos.
Según informan sus investigadores, los datos recogidos demuestran
que -al contrario de lo que se creía-, los arcos magnéticos que
conforman la corona solar no tienen una temperatura ni una estructura
uniforme, ya que están formados, a su vez, por arcos más finos, unos más
calientes que otros.
"En la corona, los campos magnéticos dominan sobre la materia -explica
la doctora Marta Rovira, presidenta de la Asociación Argentina de
Astronomía-. Esta está confinada dentro de arcos magnéticos, que podrían
imaginarse como una especie de tubos."

El primer paso

El satélite Trace fue lanzado en 1998 a bordo de un vehículo Pegasus,
desde la Base Aérea Vandenberg. Su misión: permitir observaciones
conjuntas con el satélite SOHO durante la fase de mayor actividad del
ciclo solar.
De acuerdo con informaciones de la NASA, la nave explora las estructuras
magnéticas tridimensionales que emergen a través de la superficie
visible del sol, y define tanto la geometría, como la dinámica de la
atmósfera solar superior. También registra la relación que existe entre
los campos magnéticos solares y el calor de la corona.

Las fotos tomadas por el satélite permiten apreciar los arcos magnéticos
que retornan a la superficie solar, con gas ardiendo a entre uno y dos
millones de grados de temperatura. Sobre la base se aprecia la
misteriosa fuente de energía que mantiene a la corona solar
increíblemente caliente.
"En los años setenta -contó el astrofísico Marcus Aschwanden, principal
autor del estudio, durante un diálogo telefónico con La Nación-, se
pensaba que los arcos magnéticos de la corona solar eran estructuras
estáticas mantenidas por la presión interior del gas. Las antiguas
teorías también consideraban que tenían una temperatura uniforme. Pero
nosotros descubrimos que la fuente de ese calor se encuentra sólo en los
10.000 kilómetros inferiores. ¿Por qué? Aún no podemos contestarlo."
Para llegar a esa conclusión, los científicos midieron la densidad y la
temperatura de los arcos en toda su extensión. "Son larguísimos -exclamó
Aschwanden-, de varios cientos de miles de kilómetros. Así pudimos
determinar en qué lugares estaban más calientes y dónde más fríos. Lo
hicimos calculando dónde debían estar más calientes para irradiar de la
manera en que lo hacen."

Las fotos tomadas por Trace muestran que los arcos no son uniformes,
sino que están compuestos de cúmulos de estructuras filamentosas, del
mismo modo en que los músculos están formados por fibras individuales
que se llenan y se vacían tan rápidamente que el gas que se encuentra
dentro de ellas debe moverse a velocidades que alcanzan los 100
kilómetros por segundo.
"Estamos empezando a descubrir un enigma que nos preocupa desde hace más
de 70 años -dijo Aschwanden-. Porque antes de poder explicar por qué se
produce el calor, teníamos que descubrir dónde se producía."

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El País http://www.elpais.es/

EL ASTEROIDE EROS RESULTA SER UN TROZO ORIGINAL DEL SISTEMA SOLAR
Por: Malen Ruiz de Elvira – Madrid

Los primeros meses del estudio de Eros por la nave Near, que está en su
órbita desde el pasado 14 de febrero, han permitido conocer de cerca por
primera vez un asteroide. Eros, que ahora está a 180 millones de
kilómetros de la Tierra, ha resultado ser un fragmento rocoso de los
primeros tiempos del sistema solar, testigo por tanto del nacimiento de
la Tierra y de los otros planetas. Es muy parecido, aunque más grande, a
los meteoritos llamados condritas, que se encuentran en la Tierra como
consecuencia de su bombardeo por asteroides. Eros, sin embargo, no ha
desvelado todavía todos sus secretos.

Eros, que se parece a un cacahuete de 34 kilómetros de longitud, no es
un aglomerado de piedras y polvo sino una roca sólida, aunque
posiblemente fracturada en su interior. Los científicos que lo han
estudiado no han encontrado señales de que se haya fundido nunca en toda
su historia de posiblemente 4.500 millones de años. Según Andrew F.
Cheng, científico de la misión Near, de la NASA, que Eros sea sólido es
una gran sorpresa. Cheng y sus colegas han publicado los primeros
resultados de la misión Near en el último número de la revista Science.

Eros es uno de los centenares de miles de asteroides del cinturón
existente entre Marte y Júpiter, cuya órbita llega a cruzar la de Marte
y se acerca a la de la Tierra. Su composición y otros datos indican que
se formó cuando nació el sistema solar, consolidándose a partir del
polvo presente en la nube de polvo y gas de la que se formaron los
planetas. Nunca formó parte de un planeta ni fue lo suficientemente
grande como para fundirse por radiactividad en su interior. Sin embargo,
sí puede ser un fragmento de un asteroide mayor, ya que su densidad
(2.700 kilogramos por metro cúbico) ha resultado ser uniforme y parecida
a la densidad de la corteza terrestre.

La corteza de Eros está llena de accidentes, algunos extraños, como la
curvatura en forma de silla de montar en su zona central. Unas zonas
tienen cráteres bastante grandes (el mayor mide 5,5 kilómetros) y otras
no presentan casi cráteres. Algunas de las rocas enyetadas como
consecuencia de las colisiones que formaron los cráteres están todavía
en la superficie del asteroide, a pesar de su débil gravedad, fenómeno
que no terminan de entender los científicos, ya que algunas miden hasta
100 metros.

Están a punto de cumplirse dos siglos del descubrimiento del primer
asteroide. Al comienzo del siglo XIX, el barón húngaro Franz von Zach
organizó la búsqueda del planeta que supuestamente faltaba entre Marte y
Júpiter, recuerda el astrónomo Richard P. Binzel en Science. El 1 de
enero de 1801, el monje Giuseppe Piazzi, de Palermo, estaba revisando un
catálogo de estrellas y vio algo "mejor que un cometa". Otros astrónomos
calcularon la órbita del objeto, que llamaron Ceres, y encontraron que
respondía al supuesto planeta buscado. El hallazgo de otros objetos
similares en los años siguientes hizo que se desvaneciese el sueño de
encontrar el planeta: estaba en pedazos, que se llamaron asteroides,
porque se veían en el cielo como estrellas.

Ahora, la nave Near ha dado otra visión de ellos. Actualmente, se
mantiene en órbita de Eros en un delicado equilibrio debido a la débil
gravedad (la aceleración varía entre 2,3 y 5,5 milímetros por segundo al
cuadrado), miles de veces menor que la existente en la Tierra, y da
vueltas al asteroide a 100 kilómetros de altura. Dentro de unos días (el
25 de octubre) se acercará a sólo seis kilómetros de la superficie. La
misión terminará en febrero de 2001, cuando la nave descienda de forma
controlada sobre la superficie del asteroide.

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LAS MATEMÁTICAS ENEMIGAS DEL BISTURÍ
Por: Mikel Segovia – Bilbao

El brasileño Jair Koiller destaca su papel en la tecnología médica de
alta precisión

Estudiar el movimiento. Ese es el reto que desde hace varios años tiene
el matemático brasileño Jair Koiller. Conocer por qué y cómo se produce,
así como las posibilidades que su conocimiento puede brindamos, no es
algo baladí. No en vano, el mismísimo Aristóteles comenzó estudiando el
movimiento de los animales.

Gracias a estudios como los que lleva a cabo el profesor Koiller, muchos
avances mecánicos y médicos permitirán mejorar nuestra calidad de vida
en el futuro, entre ellos la mejora de numerosos objetos del ámbito de
la robótica, que entre otros logros están permitiendo revolucionar el
mundo de la medicina. La matemática es, en parte, responsable de que los
cirujanos recurran cada vez menos al bisturí y más a las operaciones
asistidas por. máquinas.

Koiller recuerda que la mecánica «es la hermana de la geometría, porque
en realidad es más que la geometría en movimiento». Este experto,
miembro del Laboratorio Nacional de Computación Científica de Río de
Janeiro, que durante estos días participa en el Congreso Internacional
de Geometría que celebra la UPV, está muy interesado por lograr
descubrir todos los aspectos relacionados con el movimiento.

«En estas investigaciones una de nuestras principales inspiraciones es
la naturaleza. Fijándonos en ella podemos conocer la dinámica natural y
lograr controlar mejor el esfuerzo e incluso aspectos como el ahorro de
con- sumo de la energía». El objetivo es estudiar el comportamiento de
la naturaleza para encontrar soluciones a problemas de carácter
matemático. «Los seres vivos, incluso las bacterias, existen desde hace
muchos millones de años y han tenido mucho tiempo para perfeccionarse y
podemos aprender muchas cosas de ellos».

El resultado de estas investigaciones matemáticas se aplicarán en un
futuro en el desarrollo de las nuevas tecnologías, así como en la
robótica de alta precisión, especialmente en la empleada en el mundo de
la medicina: «se busca hacer cosas minúsculas para lograr combinar
objetos extraídos de los seres vivos con elementos mecánicos».
Actualmente existen microchips que se pueden implantar en el oído, que
son capaces de comunicarse directamente con el sistema nervioso. «Esto
es fruto, en parte, del estudio del movimiento que nos muestra cómo
contactar aparatos mecánicos con, elementos del organismo humano».

Koiller asegura que en los próximos años se producirá una auténtica
revolución en el ámbito de la medicina gracias a los avances que
debidos, en gran medida, a las investigaciones matemáticas, son
posibles. «En el futuro la cirugía será muy diferente. Problemas que hoy
cuestan muchas vidas por culpa de cirugías peligrosas se realizarán de
un modo menos agresivo gracias a los medios de alta precisión, apunta.
Con estos avances, Koffier asegura que se logrará no sólo realizar
operaciones quirúrgicas menos dañinas, «sino más baratas y que podrán
llegar a más gente».

En este campo destaca el papel jugado por los matemáticos en la mejora
del tratamiento de imágenes empleadas por las herramientas audiovisuales
utilizadas en todo tipo de operaciones y que podrán ser de una calidad
muy superior a la actual. «Al mejorar la calidad de las imágenes llegará
un momento en el que no será necesario abrir la zona afectada porque
será suficiente con verlas en imágenes. Además, ser podrán realizar
mediciones matemáticas según los síntomas, sin necesidad de hacer una
exploración completa para poder ir directamente al problema».

Precisamente uno de los elementos matemáticamente más sorprendente es el
ADN, según Koiller: «su estructura, como elemento matemático, es
impresionante. Tiene propiedades elásticas y matemáticas muy
interesantes, que además de servir como código genético, son una
estructura geométrica y mecánica muy útil, interesante y barata».

Otro de los campos en los que trabajan actualmente muchos matemáticos es
en la investigación para el desarrollo de nuevos microchips. «Ya en los
años 50 un premio Nóbel dijo que había demasiado espacio en lo pequeño.
Ahora se busca hacer cosas minúsculas y para ello nuestras técnicas
matemáticas son muy útiles. Se está buscando poder combinar la mecánica
para aplicarla a los seres vivos».

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EL USO DE CHIPS GENÉTICOS PERMITIRÁ MEJORAR EL CONOCIMIENTO ACERCA DE
LOS TUMORES
Europa Press

La estandarización del empleo de los denominados biochips o chips
genéticos, que facilitan el análisis rápido de la expresión de miles de
genes en muestras de tejidos o tumores, permitirá ampliar el
conocimiento de las características genotípicas y fenotípicas de cada
tumor, según han puesto de manifiesto los especialistas que asisten al
curso sobre Aplicaciones Biosanitarias de la Ingeniería Biológica, que
se desarrolla estos días en el Centro Mediterráneo de Almuñécar
(Granada).

"El futuro de la terapia del cáncer es previsiblemente la combinación de
las actuales y las nuevas y muy probablemente específica de cada tipo de
cáncer y adaptada a cada paciente", ha afirmado el investigador y
profesor de la Universidad Complutense, Alberto Muñoz.

A pesar del desarrollo de nuevos tipos de terapia en los últimos años,
que en muchos casos se dirigen a limitar el crecimiento o diseminación
de células tumorales, los resultados todavía no son satisfactorios, en
opinión de Alberto Muñoz, para quien "aún es mucho lo que queda por
investigar tanto en el diseño de nuevas dianas como en la identificación
y ensayo de nuevas drogas y aproximaciones experimentales, en
investigación preclínica y clínica".

A su juicio, "es improbable que estas nuevas terapias lleguen a
sustituir a la cirugía, la radioterapia o la quimioterapia. Por el
contrario -ha aseverado- es mucho mas probable que encuentren su nicho
de utilización en combinación con estas terapias clásicas en diversos
cánceres".

Por otro lado, los especialistas reunidos en el curso analizaron el
reciente descubrimiento de la utilidad de antiinflamatorios de uso
generalizado para prevenir el cáncer de colon, algo que arroja nuevas
esperanzas en la investigación sobre la enfermedad. El empleo de estos
medicamentos se ha llevado a cabo por el momento sólo en ratones, por lo
que todavía tendrá que ser comprobada su utilidad en personas.

Los expertos participantes en el curso han señalado que la abundante
información sobre el cáncer obtenida en los últimos años aún no se ha
reflejado en una mejora de la terapia y prevención de esta enfermedad.
Con todo, confían en que las actuales terapias que se encuentran en fase
experimental puedan dar resultados a medio plazo.

Para más información:
Aplicaciones Biosanitarias de la Ingeniería Biológica, una terapia para
el nuevo siglo, http://www.ugr.es/%7Ecm/cursos/a20.htm