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Asunto: EL ESCÉPTICO DIGITAL - Edición 2000 - Número 88 - 24 de diciembre de 2000
Fecha:Domingo, 24 de Diciembre, 2000  03:43:47 (+0100)
Autor:Pedro Luis Gomez Barrondo <gargantua @..........es>

=====================================================================

                           EL ESCÉPTICO DIGITAL

       Boletín electrónico de Ciencia, Crítica a la Pseudociencia y
Escepticismo
       © 2000 ARP-Sociedad para el Avance del Pensamiento Crítico

    Edición 2000 - Número 88 - 24 de diciembre de 2000

Boletín de acceso gratuito a través de:
http://www.elistas.net/foro/el_esceptico/alta

=== SUMARIO =========================================================

  - Peculiar aparición mariana.

  - La NASA quiere enviar una nave a Plutón antes de 2015.

  - ¿Genes criminales?.

  - La misión europea a Saturno amenazada.

  - Hace tres mil años, los antiguos egipcios ya usaban prótesis.

  - Baile de fechas en el nuevo acelerador europeo.

  - El Siglo de las mentiras.

  - Un estudio determina que la gestación en el espacio es posible.

  - Para Science la secuenciación genética ha sido el avance científico
más destacado del año.

  - El gobierno tiene paralizado un informe sobre el destino de 30.000
embriones congelados.

  - Descubren que el cromosoma 10 alberga genes decisivos para el
desarrollo de la enfermedad de Alzheimer.

  - Los robots aún no gobiernan el mundo.

  - Un Genuino Chupacabras navideño.

=== NOTICIAS =========================================================

NUEVO FENÓMENO PARANORMAL DE CHARANGA, ZAMBOMBA Y PANDERETA: “LA VIRGEN
SE APARECE... ¡EN UNA BOTELLA!”
Por: el Dr. Zenón Sanz

No había desecho aún las maletas de mi último viaje cuando voy y me
encuentro con que alguien, no sé si con buenas o aviesas intenciones, me
había enviado un ejemplar de la revista Enigmas.
Por si no lo saben, les diré que dicha publicación es bifronte. Por una
parte, está la revista en sí, un chisme pseudocientífico al uso, con sus
correspondientes OVNIs, Chupacabras, supuestas profecías y demás
mermeladas mentales y cuyo plato fuerte son las continuas y patéticas
pataletas de su director, don. Fernando Jiménez del Oso, quien, en un a
modo de editorial intitulado "Y digo yo...", abre cada ejemplar con sus
peculiares diatribas a diestro y siniestro. Por otra parte, tenemos una
gacetilla llamada "Enigmas Express", que constituye algo así como un
cruce transgénico entre el humorístico "Manda Güevos", el no menos
cachondo "Noticias del Mundo" y el "National Enquirer".

Este periódico es en sí mismo una genuina joya. ¡En serio!, se lo
recomiendo de todo corazón siempre y cuando, claro está, quieran reírse
hasta la extenuación, porque probablemente, y no piensen que exagero,
sea con diferencia la mejor publicación humorística del país. Eso sí,
les advierto que, a causa de los nocivos efectos que su lectura produce
en el aparato digestivo, conviene leerlo a calzón bajado y con las
posaderas firmemente asentadas en el excusado.

La portada del último Enigmas Express es digna de coleccionista. Para
que se hagan una somera idea de las características de la enigmática
charlotada, les transcribo algunos de sus titulares: "José Medrado: El
médium de los espíritus pintores" – donde se nos narra la historia de un
tipo a través del cual afirman que sigue pintando Renoir, entre otros-,
"Magic 2000: Las predicciones para el próximo milenio" -todo tipo de
pitonisas vaticinando aquello que con un poco de sentido común
cualquiera puede predecir-, "NASA: Preparativos para la llegada de
alienígenas" -¡no se alarmen amigos!, solo se trata de una descripción
algo chafardera sobre los protocolos de asepsia utilizados por la NASA-,
"Ahora en Chile: Nuevas agresiones del chupacabras" -¿qué más podemos
decir de este simpático criptobicho que ya va camino de convertirse en
la mascota de "El Escéptico Digital"?-... y así “ad infinitum”… toda una
larga serie de titulares a cada cual más descabellado y memo.

Pero, estimados lectores, asómbrense cuando les diga cuál es la noticia
que se come casi toda la portada del mencionado Express. Se trata, en
esta ocasión, de una imagen de la Virgen que, haciendo bueno el dicho de
“cuan insondables son los caminos del señor”, ha escogido para
materializarse ni más ni menos que ¡una humilde botella de agua mineral!
El titular es, cual suele ser habitual, tajante: "Nueva manifestación
mariana en la localidad albaceteña de Chinchilla". Manifestación
mariana.... una imagen de la Virgen... una botella.

Recuerdo con cierta nostalgia, debo confesarlo, que antaño las vírgenes
solían aparecerse en medio del campo, sobre un arbusto o como mucho en
el armario trastero de alguna viejilla birrocha que enseguida revolvía
el vecindario con sus comadres. Recuerdo que hasta hubo una de estas
Marías que decidió presentarse en una estufa -probablemente incitada por
aquello de ahorrarse el tener que prender llamas al arbusto de turno-.
Pero, ¡si hasta hubo un Cristo que tuvo el buen gusto de aparecerse en
un sabroso jamón ibérico!.

Pero queridos amigos, los tiempos cambian que es una barbaridad y,
desgraciadamente, no siempre a mejor porque ¿cómo puede alguien
discurrir un fenómeno paranormal más lamentable, decadente y triste que
el de una aparición mariana en una botella y además de agua? ¿Acaso
pretende el señor Jiménez del Oso hacernos creer que alguien puede
tomarse realmente en serio una noticia así?

Se lo cuento y juzguen ustedes mismos. Resulta que una familia, de la
mencionada localidad de Chinchilla de Montearagón, se hallaba comiendo
tranquilamente cuando uno de sus miembros reparó en la presencia de una
extraña mancha en la dichosa botella. El texto no aclara si la mancha
estaba ahí desde el principio y nadie se había percatado de su
“milagrosa” presencia o si había brotado en un lugar donde antes no
había nada. Da igual. Parece ser que el hijo mayor identificó la figura
al instante y sin dudarlo espetó: ¡se trata de la Virgen de las Nieves!.
Lo que sigue a continuación se lo pueden imaginar: peregrinación de la
botella hasta la casa cural, lavado de manos por parte del chamán
católico de guardia, transmisión de la noticia de boca a oreja y tu la
llevas, correveidiles varios y la tradicional avalancha de devotos,
curiosos y fisgones de todo trapo.

Ya ven. Y dicen que el invento recibe el rutilante nombrecito de
teleplastia y que, por supuesto, se descarta que se trate de una mancha
fortuita, de una burbuja en el vidrio de la botella o de cualquier otra
de esas explicaciones aburridas que se nos ocurren a los aguafiestas de
turno y que tantas veces se demuestra que son acertadas. De hecho, en el
artículo que nos ocupa, ni se molestan en considerarlas. Se trata de un
milagro, de un misterio en todo caso, nos dice el articulista. La verdad
es que,  a mi entender, un poco misterioso si que resulta el invento
porque lo que es un servidor de ustedes, por más que se ha esforzado en
mirar con lupa las fotos del envase, no consigue ver la dichosa Virgen
por ningún lado.

¡Ah, claro!, acusarán los paracrédulos, ¡usted desde su poltrona
pontifica a gusto sin desplazarse hasta el lugar para estudiar la
botella y sin poder explicar el prodigio! ¿Prodigio?, ¿pero de qué
prodigio estamos hablando? Aquí el único prodigio que atisbo es el que
todavía haya gente que, a estas alturas, sea capaz de creer que la
Virgen se aparece para dar la nota o para decir sinsorgadas y memeces y
que, además, tenga el poco gusto de elegir para hacerlo un lugar tan
ridículo como una botella de agua mineral que llevaba, entre otras
cosas, abandonada en la alacena más de un mes.

Me parece de perlas que los teleplastiólogos de campo recorran miles de
kilómetros tras esas manchas, a las que rimbombantemente definen como
teleplastias. Al fin y al cabo cada cual es libre de perder su tiempo
como su supuesta inteligencia le de a entender. Personalmente, desde mi
mullido sofá, me atrevo a afirmar, sin que se me caigan los anillos por
ello, que, si una persona es capaz de reconocer una imagen divina en
algo que evidentemente no es más que una vulgar mancha, el único
fenómeno al que nos enfrentamos es el que se deriva del proceso de
percepción, con sus tendencias organizadoras, y por supuesto de un
erróneo procesamiento de la información percibida.

Un último apunte. La revista Enigmas de diciembre dedica prácticamente
la mitad de sus páginas a airear a los cuatro vientos el supuesto
misterio de la Sábana Santa de Turín, ya saben... Es tentador, pero yo
estoy tan cansado... Invito a cualquiera de nuestros amables lectores y
colaboradores a entretenerse en rebatir las afirmaciones que sobre dicha
tela se vierten en la revista. Se lo recomiendo. Es un buen ejercicio de
pensamiento crítico, ya lo verán.

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El Correo http://www.elcorreodigital.com/

LA NASA QUIERE ENVIAR UNA NAVE A PLUTÓN ANTES DE 2015
Por: Luis Alfonso Gámez – Bilbao

Es el único planeta del Sistema Solar que no ha sido visitado por un
ingenio humano La agencia espacial ha abierto un concurso internacional
para el diseño de la misión

Tres meses después de descartar el lanzamiento de una nave hacia Plutón
en el próximo lustro, la NASA ha retomado el proyecto y anunciado que
una sonda robot pasará por las inmediaciones del más distante de los
planetas del Sistema Solar antes de 2015. La agencia espacial
estadounidense renunció a la iniciativa en septiembre, cuando el
presupuesto se disparó desde los 120.000 millones de pesetas previstos
inicialmente hasta unos 270.000 millones. Ahora, sin embargo, quiere
lanzar una misión de bajo coste, de unos 90.000 millones de pesetas.

Plutón es el único de los nueve planetas que no ha recibido la visita de
un ingenio humano. Tarda casi 248 años en completar una órbita alrededor
del Sol y se encuentra 59 veces más lejos de la estrella que la Tierra.
Esa lejanía es el principal inconveniente al que se enfrenta su
exploración. Con la tecnología actual, resulta imposible mandar una nave
directamente a Plutón.

Sin embargo, si la sonda emprende el viaje en 2004, como quiere la NASA,
podría aproximarse en su largo viaje a Júpiter y aprovechar el tirón
gravitatorio del gigante gaseoso para salir impulsada hacia su destino.
Una maniobra que, debido a la situación de ambos planetas, será
imposible después de 2006 hasta dentro de unos veinte años. Por eso, la
suspensión de la misión en septiembre generó protestas de organizaciones
como la Sociedad Planetaria y la Asociación Astronómica Americana.

El cinturón de Kuiper

Plutón es un mundo helado y enigmático. Más pequeño que la Luna, en su
discurrir alrededor del Sol, hay épocas en las que se adentra en la
órbita de Neptuno y le convierte en el más distante de los planetas.
Ante la imposibilidad tecnológica de ponerla en órbita, tras ocho años
de viaje como mínimo, la sonda exploraría el planeta y su satélite,
Caronte, de paso hacia el cinturón de Kuiper. Ésta es una vasta región
situada en los límites del Sistema Solar, poblada por cuerpos helados
que se supone que son restos del material que formó los planetas.

La decisión final sobre el diseño de la nave y el instrumental que
llevará se tomará a partir de las propuestas que reciba la NASA de
investigadores y organizaciones científicas de todo el mundo hasta el
próximo 19 de marzo. Ed Weiler, administrador adjunto de Ciencias del
Espacio de la agencia, espera dar con «ideas creativas» de personas e
instituciones que «no han podido participar antes en la exploración de
los planetas exteriores».

La misión a Plutón podría traducirse, según Weiler, en un retraso en la
planeada con destino a Europa, el satélite de Júpiter que se cree que
puede tener un gigantesco océano planetario subterráneo. El lanzamiento
de la sonda hacia Europa, programado para 2003, podría retrasarse hasta
2008, «pero no más allá», según el responsable de la NASA.

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El País http://www.elpais.es/

¿GENES CRIMINALES?
Por: Steven Rose

¿Pueden los genes predisponer a una persona para ser un delincuente?
Algunos abogados estadounidenses están usando ahora el argumento
genético como atenuante para asesinos convictos. ¿Existen genes para el
alcoholismo? ¿O genes que lo hagan a uno gay, religioso, propenso al
divorcio o incluso genes que determinen la preferencia electoral? Si uno
cree las afirmaciones de algunos científicos que se autodenominan
"genetistas conductuales", muchos aspectos del comportamiento humano
están determinados de alguna manera por nuestros genes.

Las declaraciones de este tipo tienen una larga y desprestigiada
historia que data del movimiento de la eugenesia de principios del siglo
XX, iniciado por su fundador, Francis Galton, en la Inglaterra
victoriana. Pero cualesquiera que hayan sido los postulados
extravagantes del movimiento de la eugenesia y sus crímenes sociales,
que incluyeron la esterilización forzosa de miles de personas (en su
mayoría, mujeres) en Europa y Estados Unidos, hoy se supone que es
distinto. En la actualidad, se supone que las afirmaciones están
respaldadas por los avances en la verdadera ciencia molecular, en la
genética.

Por supuesto, muchos problemas sociales son de familia; nuestras
sociedades no son igualitarias; la gente que vive en la pobreza tiende a
criar hijos que viven en la pobreza. Sin embargo, esto no hace que la
pobreza sea genética. De la misma manera, los hijos de padres ricos
pueden heredar riquezas, pero se trata de herencias sociales, no
genéticas.

Es difícil diferenciar entre la influencia de los genes y la del medio
en el largo y complejo proceso del desarrollo humano -de hecho, nunca se
puede asegurar que el x% de algún aspecto del carácter de un individuo
sea genético y el y% se derive de su medio. Los dos están
indisolublemente ligados a lo largo de los muchos años que nos toma
construirnos a nosotros mismos con la materia prima de los genes y el
medio. Lo que los genetistas tratan de hacer es determinar qué tanto de
la variación de una característica dentro de una población puede
atribuirse a los genes y si hay algún gen específico que determine esa
característica.

Mientras que es posible hacer eso en el caso de enfermedades cuyo
diagnóstico es relativamente claro y donde sólo existe un gen anormal
relacionado con el padecimiento (la enfermedad de Huntington es un buen
ejemplo), esto dista mucho de poder afirmar que un gen específico
determina que uno sea criminal o alcohólico. Ciertamente, los genes
contribuyen a la formación de nuestro comportamiento, pero ese
comportamiento está profundamente influenciado por los procesos de
desarrollo, la cultura, el medio social e, incluso, la tecnología. Es
imposible hablar de genes que determinan cualquier aspecto complejo de
la forma de pensar o de actuar del ser humano.
Tomemos como ejemplo la agresividad. Utilizamos esa palabra para
describir muchos tipos distintos de comportamiento. Se habla de un
empresario agresivo, o de cirugía agresiva en términos positivos. Pero
también se habla del comportamiento agresivo del hombre hacia su pareja
o sus hijos, de confrontaciones agresivas entre fanáticos del fútbol, o
de la policía contra los manifestantes. También se habla de librar una
guerra agresiva. ¿Acaso todas éstas son manifestaciones de la misma
característica?

Para complicar las cosas, el mismo acto, en el que intervienen los
mismos genes, músculos y otros factores, puede en ocasiones ser
considerado como criminalmente agresivo y en otras como el cumplimiento
del deber. Tenemos el caso del soldado británico Lee Cleg, quien,
durante su comisión en Irlanda del Norte, mató a un adolescente que
había robado un automóvil y que no se detuvo en un retén de seguridad.
Clegg fue sometido a juicio, declarado culpable y enviado a la cárcel
por asesinato, pero su condena fue cancelada y se reintegró -y luego fue
ascendido- al Ejército. Entonces, ¿tiene los genes de la agresión
criminal o es un buen soldado? Si la definición de este fenotipo
agresivo es tan pobre, ¿cómo podemos aspirar a estudiar su aspecto
genético?

Lamentablemente, eso no ha impedido que haya quien lo intente. Esto
queda de manifiesto en un estudio publicado en la revista Science en
1993 por un equipo encabezado por Han Brunner que describe a una familia
holandesa, algunos de cuyos miembros fueron descritos como anormalmente
violentos. En particular, ocho hombres "que vivían en lugares distintos
del país, en momentos diferentes a lo largo de tres generaciones,
presentaron un fenotipo de comportamiento anormal". Los tipos de
comportamiento incluían "arranques agresivos, incendios provocados,
intento de violación y exhibicionismo". ¿Se puede honestamente catalogar
a tipos tan diferentes de comportamiento con la etiqueta única de
agresividad?

Si tal afirmación se hiciera en el contexto de un estudio sobre el
comportamiento de algún animal, seguramente no sería aceptado por los
científicos. Sin embargo, la investigación de Brunner se publicó en una
de las revistas más prestigiosas del mundo y recibió una atención
considerable.
Se dio mucha importancia a la afirmación de que cada uno de estos
individuos violentos tenían una mutación en el código genético de la
enzima monoaminooxidasa (MAOA). ¿Podría esta mutación ser la causa de la
violencia descrita?

Tiempo después, Brunner negó el vínculo directo y se desligó de las
afirmaciones públicas en el sentido de que su grupo había identificado
el gen de la agresividad. No obstante, el artículo es ampliamente
citado, y lo que en su título se describió como anormal, ahora se ha
convertido en comportamiento agresivo. Así, un estudio que describía a
un grupo de ratones que carecían de la enzima monoaminooxidasa A
apareció en Science bajo el título "Comportamiento agresivo" dos años
después del artículo de Brunner.

Los autores, principalmente un grupo de franceses dirigido por Olivier
Cases, describen a ratones que presentan "temblores, dificultad para
enderezarse, miedo, carreras frenéticas y caídas, sueño (inquieto),
propensión a morder al investigador, postura jorobada...". De todas
estas características de desarrollo anormal, los autores decidieron
subrayar sólo el aspecto agresivo en el título de su investigación, y
concluir su descripción sosteniendo que esos resultados "respaldan la
idea de que el comportamiento particularmente violento de los pocos
humanos del género masculino conocidos que carecen de la MAOA es una
consecuencia directa de una deficiencia de MAO".

Esas evidencias, por escasas que sean, se han convertido en la base del
arsenal que utiliza, por ejemplo, la Iniciativa Federal para la
Violencia de los EE UU, que pretende identificar a aquellos niños de los
barrios bajos que se considera están en riesgo de tornarse violentos a
causa de factores bioquímicos o genéticos. Este programa, propuesto por
el entonces director del Instituto Nacional de Salud Mental de los EE
UU, Frederick Goodwin, se enfrentó desde el principio a críticas por sus
implicaciones potencialmente racistas -es decir, las alusiones
constantes a la juventud "de alto impacto de los barrios bajos"-. No
mucho después, Goodwin dejó su cargo y las propuestas para llevar a cabo
una junta en la que se analizarían sus planteamientos fueron
abandonadas. Sin embargo, algunos aspectos del programa de investigación
continúan en Chicago y otras ciudades.
El ejemplo del gen de la agresividad se puede repetir una y otra vez con
relación a muchos de los planteamientos que pretenden explicar las
raíces genéticas de las conductas humanas anormales o indeseables. Tales
afirmaciones alcanzan los titulares de los periódicos e incluso influyen
sobre las iniciativas de política social. Sin embargo, los intentos por
aplicar la ciencia biológica a la legislación sobre la condición humana
pueden llevarnos de regreso a la época oscurantista de la eugenesia si
no tenemos cuidado.

[Nota] *Steven Rose es profesor de física en el Gresham College de la
Universidad de Londres y director del Centro de Investigación sobre el
Cerebro y la Conducta de la Open University.

Para más información:
Revista Science http://www.sciencemag.org/

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El País http://www.elpais.es/

UN ERROR DE DISEÑO AMENAZA LA MISIÓN EUROPEA EN SATURNO
Por Antonio Calvo Roy - Madrid

Siete años de viaje por el sistema solar y un proyecto de muchos miles
de millones de pesetas podrían irse a la basura si no se solucionan los
problemas de comunicación que se han detectado entre la nave Cassini y
la sonda europea Huygens que la primera transporta actualmente hacia
Saturno para dejarla caer en 2004 en Titán, una de sus lunas. Ahora todo
depende de que la programación pueda arreglar el problema de diseño.

Después de recorrer más de 3.000 millones de kilómetros, la nave
Cassini, de la NASA, llegará a la atmósfera de Titán en julio de 2004.
Allí hará las maniobras de aproximación para soltar la sonda Huygens, de
la Agencia Europea del Espacio (ESA), que durante tres horas enviará a
su nave nodriza los datos que recoja durante el descenso por la
atmósfera de Titán y una vez que llegue a la superficie. Pero, por un
error de diseño, el no haber tenido en cuenta la velocidad relativa de
las dos naves y el efecto Doppler, se teme por los resultados de la
misión. La ESA ha abierto una investigación para determinar de quién es
la responsabilidad de esta metedura de pata.

La empresa española Grupo de Mecánica de Vuelo (GMV) es una de las
partes responsables de evitar este problema y, según Miguel Belló,
director de operaciones de GMV, "tenemos muchas posibilidades de
solucionarlo". Para ello se reunieron la semana pasada todos los
implicados en este trabajo. Representantes de la NASA y de la ESA, más
el constructor principal de la sonda, Alcatel, y todos aquellos que han
colaborado en esta misión, tratan de minimizar los efectos del error.

"Yo soy muy optimista. Hay varias posibles soluciones para evitar este
problema y conseguir que la Cassini reciba los datos de la Huygens y
pueda mandarlos a la Tierra", dice Belló. Para ello será necesario
conseguir que la velocidad relativa entre ambas, que en principio será
de cinco kilómetros por segundo, sea la menor posible, para lo que hay
que desacelerar la Cassini. Pero el problema es que la nave no podría
cumplir el resto de su misión, que consiste en visitar todas las lunas
de Saturno. Otra posibilidad es que suelte la sonda en la segunda de las
dos vueltas que la nave dará a Titán, lo que tiene que hacer para tomar
impulso y poder continuar su viaje.

La sonda Huygens es sólo una pequeña parte de la misión, pero es la
parte de la ESA, el resto es de la NASA. Eso quiere decir que, aunque
nadie desea el fracaso, tampoco nadie está dispuesto a arriesgar el
éxito de su propia misión en beneficio del otro. "Pero, en honor a la
verdad, hay que insistir en que los técnicos de la NASA están brindando
todo el apoyo posible. De hecho, están haciendo esfuerzos muy grandes
para calcular con toda precisión el lugar en el que la sonda se posará
en la superficie de Titán. Cuanta mayor exactitud en las coordenadas del
lugar, más posibilidades de éxito", dice Belló.

Todo ello se complica si se tiene en cuenta que los únicos datos fiables
de la atmósfera de Titán son los que aportaron las naves Voyager, que
pasaron junto a Saturno a finales de los años setenta y principios de
los ochenta. Se sabe, por ejemplo, que en Titán hay viento, pero no se
sabe cómo puede afectar eso exactamente a la sonda, ni si sopla hacia el
Este o el Oeste. En las condiciones iniciales, quedara donde quedara la
Huygens, la Cassini recibiría su señal, pero, con una señal debilitada,
cobra mucha más importancia la precisión con que se defina el lugar al
que la Cassini debe apuntar sus antenas.

Cómo la distancia de Titán a la Tierra es de casi mil millones de
kilómetros, es imposible tomar decisiones en tiempo real (ya que las
instrucciones tardan unos tres segundos en llegar hasta Titán), por lo
que resulta imprescindible tener todos los datos en la mano y la
maniobra prevista con antelación. "También puede ocurrir", asegura
Belló, "que el viento empuje a la sonda cuando haya llegado a la
superficie como si fuera un parapente. Eso podría ser bueno, ya que
permitiría recoger más datos".

Cuando llegue a la atmósfera del satélite, Huygens la atravesará, "lo
que provocará un desgaste en su escudo protector. Tampoco es posible
calcular ese desgaste con toda exactitud, porque desconocemos la
densidad de la atmósfera. Posteriormente, se irá abriendo una serie de
paracaídas para amortiguar el descenso."

Para procurar la máxima exactitud en el punto de llegada, "el equipo del
JPL, de la NASA, está trabajando mucho", afirma Belló. "De hecho, nos lo
dan con una aproximación de 200 kilómetros, que, si tenemos en cuenta
que es un punto situado a mil millones de kilómetros de aquí, es de una
enorme exactitud. Con ese rango creo que seremos capaces de no perder
nada de la información que Huygens envíe a la Cassini".

Durante las tres horas que dure la misión, se llevarán a cabo todos los
experimentos preparados por la ESA. Se trata de saber qué hay en Titán,
un satélite que reproduce, según los expertos, las condiciones que había
en la Tierra cuando la vida comenzó a surgir en ella, hace unos 4.000
millones de años. En vez de oxígeno hay metano, que se encuentra en
estado líquido, sólido y gaseoso. Así era la atmósfera de la Tierra
antes de que las bacterias primigenias empezaran a llenarla de oxígeno,
un gas muy escaso hasta entonces.

A finales del 2001, con toda probabilidad, se habrá tomado ya una
decisión sobre las maniobras que efectuarán la Cassini y la Huygens en
su viaje sin retorno. Si todo ha salido bien, será posible confiar en el
éxito de la misión y el proyecto habrá servido para que, de aquí en
adelante, todos se aseguren de confirmar que el efecto formulado por el
físico austriaco Christian Doppler en 1842 sea convenientemente tenido
en cuenta.

Un sinuoso viaje por el sistema solar

Las sondas espaciales pueden viajar con un motor que produzca un pequeño
empuje constante o con un motor que produzca empujes muy grandes y muy
espaciados. Ahora la tendencia es construir las sondas con motores
iónicos o eléctricos, activados por el Sol y de empuje constante. La
nave Cassini tiene un motor químico que la empuja con mucha fuerza pero
en pocas ocasiones, sólo para corregir el rumbo. Entonces, ¿cómo puede
recorrer una nave 3.000 millones de kilómetros sin motor? Gracias a la
gravitación universal.

Las sondas, que son puestas en el espacio por un cohete, "se mueven como
si estuvieran en una mesa de billar, de una esquina a otra hasta llegar
a donde se pretende", en palabras de un experto. La nave Cassini, que
fue lanzada el 15 de octubre de 1997, ha tomado impulso dos veces en
Venus, en 1998 y 1999, una vez en la Tierra, en 1999, y en Júpiter, hace
justo un año. La enorme fuerza gravitatoria de este planeta, que es
1.400 veces más grande que la Tierra, le dará el impulso definitivo para
llegar, en el año 2004, hasta las cercanías de Saturno y de sus lunas.

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El Correo http://www.elcorreodigital.com/

LOS ANTIGUOS EGIPCIOS YA USABAN PRÓTESIS HACE 3.000 AÑOS
EFE -Londres

Científicos alemanes descubren un pulgar artificial en los restos de un
cadáver momificado Esta civilización fue pionera en amputaciones

Un equipo de científicos alemanes ha descubierto en Egipto restos de una
mujer momificada de hace unos 3.000 años con un dedo del pie artificial
que hace las funciones de prótesis, según la última edición de la
revista británica ‘The Lancet’. El descubrimiento demuestra que la
civilización egipcia pudo ser pionera en prácticas quirúrgicas sobre
amputación y colocación de miembros artificiales.

Los científicos, pertenecientes a la universidad Ludwig-Maximilians, de
Munich, han comprobado que el dedo artificial es de madera marrón oscuro
y corresponde al pulgar del pie derecho de una mujer de unos 50 años,
que murió entre el 1550 y el 700 antes de Cristo. Según los
investigadores, la mujer sufrió la amputación del dedo de su extremidad
inferior cuando aún vivía. Estudios anteriores atribuían la
incorporación de agentes externos a los cuerpos momificados de los
egipcios al ritual de la preparación de los cadáveres para una vida
posterior.

Los restos de la mujer fueron encontrados en Tebas (antigua capital de
Egipto), en una tumba construida durante la decimoctava dinastía (entre
1550 y 1300 antes de Cristo) que posteriormente fue reutilizada para
otros enterramientos. El pulgar, formado por una pieza central y dos
pequeñas placas de madera engarzadas con siete cintas de cuero, estaba
unido al pie con una resistente cuerda. Según el responsable de la
investigación, Andreas Nerlich, «la prótesis se correspondía
perfectamente con la forma del pulgar».

«Las observaciones proporcionan claras evidencias de que la experiencia
quirúrgica para extirpar el dedo y posiblemente otros miembros del
cuerpo humano, a veces reemplazados con prótesis, era una realidad
durante ese período en Egipto», añadió el científico alemán. El pulgar
normalmente soporta el 40% del peso de una persona cuando camina, por lo
que un implante de esa parte del cuerpo es de trascendental importancia
para garantizar la integridad física.

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El País http://www.elpais.es/

BAILE DE FECHAS EN EL NUEVO ACELERADOR EUROPEO
Por: Alica Rivera - Madrid

Entre seis y nueve meses de retraso tiene el proyecto del nuevo gran
acelerador de partículas europeo LHC, que el Laboratorio Europeo de
Física de Partículas (CERN) construye para ser estrenado en 2006, según
un nuevo calendario del programa presentado el pasado día 12 por el
director general del CERN, Luciano Maiani, en el Comité de Política
Científica del laboratorio. Sin embargo, el comunicado sobre la última
reunión del Consejo del CERN, integrado por delegados de los 20 países
miembros, incluida España, dice acerca de LHC: "El desarrollo,
construcción e instalación están en fecha".

Evitar el retraso de LHC ha sido un argumento fuerte de Maiani para
oponerse a la continuación de los experimentos en el viejo acelerador
LEP, que ocupa el túnel de 27 kilómetros donde se instalará la nueva
máquina. Centenares de físicos de partículas de toda Europa han
defendido que el LEP funcionase entre cuatro y seis meses en 2001 para
obtener más datos acerca de los indicios logrados recientemente de la
nueva partícula elemental Higgs, clave en la teoría que describe los
constituyentes elementales de la materia y sus interacciones.

El cierre del LEP, apoyado por el Consejo del CERN el día 15, ha causado
un profundo malestar en la comunidad de física de partículas por
considerar que los argumentos científicos de más peso estaban a favor de
continuar unos meses los experimentos. El desmantelamiento del LEP, que
exige retirar 40.000 toneladas de equipos, comenzó el 13 de diciembre.

Mientras tanto, en EE UU, los físicos se preparan para tomar el ansiado
relevo en la búsqueda de Higgs en su acelerador Tevatron renovado. "En
los últimos dos años nos hemos tenido que quedar mirando mientras el LEP
funcionaba y se acercaba tentadoramente al Higgs", comenta John
Womerseley, de Tevatron, en la revista Fermi News. "Era como estar
plantados fuera de un restaurante viendo por el escaparate cómo otros
cenaban. Ahora es nuestro turno".

Para más información:
Revista Fermi News:
http://www.fnal.gov/directorate/public_affairs/ferminews/welcome.html

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EL SIGLO DE LAS MENTIRAS
Por: Eduardo Haro Tecglen

Un periódico, El Correo Español, me pregunta mi opinión sobre cuál ha
sido el bulo más grande del siglo XX. Mientras pienso cuál, advierto que
todo el siglo XX ha sido un gran bulo, una enorme mentira, contando con
el juego de las independencias fatídicas; los colectivismos sobre bases
irreales -el comunismo, que no existió un solo día, o la raza aria, que
no ha existido jamás-; las guerras de las que en un momento de lucidez
quisieron apartarse algunos partidos de la izquierda, pero a los que
arrastraron otros; la conversión de las nociones de Economía y Cultura
en ministerios, o sea gobiernos, o sea poderes. Hasta la inquietante y
tonta matemática de cuándo empieza y cuándo termina el siglo está
cuajada de incertidumbres, de inseguridades.

Los mismos siglos son una mentira: el tiempo es una continuidad, y la
fecha del arranque una convección sobre la cual funcionan varios
calendarios muy distintos.

Mi inquietud es que la mentira, que ha estado siempre presente en la
historia del mundo, ha llegado a una culminación en la que estamos
envueltos hoy, desde los asuntos más corrientes de nuestra vida
cotidiana. No nos faltaba más que vernos (aquí, en España) envueltos en
una cruzada nacionalista armada frente a otra centralista con muchas más
armas, pero más inútiles; e incluso convertir esas cruzadas en el único
motivo trascendente de la información. Hemos tenido antes otras cruzadas
mundiales con grandes adhesiones: la que se hizo contra Milosevic
bombardeando su población civil por parte de quienes poco antes estaban
contra la OTAN, y sin que realmente fuese la OTAN la que llevase en sus
manos la guerra, o la de Sadam Hussein, nombrados los nuevos Hitler de
esta época.

Estamos asistiendo a cómo se declara a esos regímenes incapaces de
alimentar a sus pueblos ni de curarles de sus enfermedades mientras
prohibimos que entren alimentos o medicinas en sus países; como hacemos
también con Cuba o como se hizo con el cordón sanitario contra Rusia en
1917. Una enumeración de las mentiras del siglo sería, simplemente, su
historia completa.

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SEGÚN UN ESTUDIO, LA GESTACIÓN EN EL ESPACIO ES POSIBLE.
Europa Press

Un estudio recientemente publicado en la revista científica Fertility
and Sterility revela que la gravedad no es condición necesaria para
concebir un hijo.

En varios experimentos con ratones, un equipo de investigadores
japoneses ha descubierto que los embriones creados en condiciones de
baja gravedad, similares a las de un viaje espacial, se implantaron y
desarrollaron normalmente.

Los científicos fertilizaron primero óvulos in vitro bajo condicionales
normales y en condiciones de microgravedad . Algunos de los embriones
fueron transplantados en ratonas para su gestación y nacimiento. No se
observaron diferencias en el índice de fertilización ni en las tasas de
nacimiento en ambos entornos, según informan los investigadores.

Los resultados del estudio sugieren, según el doctor Yoshiyuki, de la
Universidad Nagoya (Japón), que la fertilización in vitro no depende de
la gravedad.

En experimentos adicionales, los investigadores descubrieron sin embargo
que los embriones creados bajo condiciones similares a las del espacio
eran menos propensos a sobrevivir. La muerte precoz del embrión es así
más probable en condiciones de microgravedad.

Aunque la mayoría de astronautas que han viajado al espacio han sido
hasta ahora hombres, en el futuro la colonización interplanetaria podría
llevar a la gestación y al nacimiento de un bebé en el espacio , por lo
que la investigación sobre el potencial de la reproducción humana en
ausencia de gravedad resultará cada vez más importante, según los
investigadores.

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LA SECUENCIACIÓN GENÉTICA, EL AVANCE CIENTÍFICO MÁS DESTACADO DEL AÑO

El impulso dado este año a la secuenciación genética ha merecido el
primer puesto entre los 10 avances científicos del año, proclamados
anualmente por la revista Science. Hace un año, los investigadores sólo
habían completado el genoma de un organismo multicelular, el gusano
Caenorhabditis elegans. Ahora, está secuenciado el genoma de la mosca
del vinagre, el de una planta (Arabidopsis thaliana)

Además de la secuenciación genética, la revista destaca otros nueve
avances científicos en el año 2000, aunque no los clasifica. Uno de
ellos es el nuevo conocimiento sobre el ribosoma, la fábrica celular de
proteínas, que muestra el importante papel del ARN (ácido ribonucleico).
En paleontología, la confirmación de que unos fósiles humanos hallados
en Georgia tienen una edad de 1,7 millones de años hace avanzar la época
en que los primeros homínidos salieron de África. La electrónica basada
en el plástico, que se ha desarrollado espectacularmente este año,
merece también una mención especial.

Biología y espacio

El tema de las células madre, que ya mereció el primer puesto el año
pasado, se recoge este año nuevamente, ya que se ha conseguido que
células de diversas partes del cuerpo se transformen en otro tipo de
células, abriendo la puerta a la posibilidad de tener nuevas fuentes de
tejidos para tratar diversos daños y enfermedades.

En los temas espaciales y cosmológicos sobresalen este año los indicios
de que existió agua corriente en Marte y de que puede existir un océano
en la luna Europa de Júpiter. También se recuerda la espectacular misión
de una nave espacial, la Near, que está actualmente en órbita del
asteroide Eros y ha permitido establecer el origen de los meteoritos más
comunes. El estudio de la radiación de fondo del universo por
instrumentos situados a bordo de globos ha permitido confirmar que el
universo es plano (no presenta curvatura en el espacio ni en el tiempo)
y ha replanteado el porcentaje de materia oscura que podría contener.

Además, este año los científicos lograron conocer mejor los receptores
celulares de hormonas y su papel en enfermedades como la diabetes y el
cáncer e introducirse algo más en el extraño mundo cuántico y su
elástica frontera con el mundo de la física clásica.

Para más información:
Science http://www.sciencemag.org/

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El Correo http://www.elcorreodigital.com/

EL GOBIERNO TIENE PARALIZADO UN INFORME SOBRE EL DESTINO DE 30.000
EMBRIONES CONGELADOS
Por: Luis Alfonso Gámez – Bilbao

El dictamen de la Comisión Nacional de Reproducción Asistida Humana
llegó al Ministerio de Sanidad en marzo El 15% de esos óvulos fecundados
ha superado el tiempo de almacenamiento máximo marcado por la ley de
1988

Unos 30.000 óvulos fecundados, producto de los programas de fecundación
‘in vitro’ (FIV), permanecen congelados en centros sanitarios españoles
a la espera de que el Gobierno tome una decisión sobre su destino. La
Ley de Reproducción Asistida de 1988 establece, en su artículo 11°, que
«los preembriones sobrantes de una FIV, por no transferidos al útero, se
crioconservarán en los bancos autorizados por un máximo de cinco años».
Cumplido ese plazo - el 15% de los embriones almacenados lo había
superado en 1999-, su uso es ilegal, pero tampoco está contemplada su
destrucción.

La Comisión Nacional de Reproducción Humana Asistida -promovida por el
Ministerio de Sanidad y formada por juristas, científicos y filósofos-
elaboró a principios de este año un informe al respecto que está en
manos del Gobierno desde marzo. Según ha podido saber este periódico, el
departamento que dirige Celia Villalobos tendría paralizado el
dictamen -«sólo falta que lo hagan público»- para evitar que sus
conclusiones desaten una polémica. Y es que, al margen de las medidas
encaminadas a frenar el desmesurado crecimiento de embriones congelados
de FIV, los miembros del comité pueden haber fijado dos recomendaciones
respecto al futuro de los crioconservados desde hace más de cinco años:
destruirlos o usarlos para la investigación. El Ejecutivo se enfrentaría
así a una incómoda decisión.

Destruir o usar

«Entre destruir y usar esos embriones para fines terapéuticos, lo lógico
es que se utilicen», indicó Javier Sádaba, catedrático de Ética y
Filosofía de la Religión de la Universidad Autónoma de Madrid. Marcelo
Palacios, presidente de la Sociedad Internacional de Bioética, también
afirmó que habría que emplear «los embriones no viables desde el punto
de vista legal» para otros fines antes que destruirlos. Y Joan Monés,
presidente de la Comisión de Deontología del Colegio de Médicos de
Barcelona, manifestó que éste sería un paso previo lógico antes que
recurrir a la clonación de embriones para investigación. La opinión de
estos expertos coincide con la del ‘grupo de sabios’ que asesora sobre
el asunto a la Comisión Europea, cuyo vicepresidente es el español
Octavi Quintana. Para este especialista en bioética, «hay una fuente de
embriones muy importante en Europa, que es real: los que no se han
utilizado para la reproducción asistida y con los que en un momento
determinado habrá que hacer algo».

El uso de estos óvulos fecundados, cuyo desarrollo es inferior a los
catorce días, permitiría a los científicos ahondar en el uso terapéutico
de las ‘células madre’ que contienen. Estas células, presentes en los
primeros estadios del desarrollo, tienen capacidad para convertirse en
cualquiera de las especializadas de nuestro organismo, lo que abre
enormes expectativas para el tratamiento de enfermedades o los
trasplantes, dado que el receptor no sufriría ningún tipo de rechazo, al
implantársele células u órganos clonados de los suyos.

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El Correo http://www.elcorreodigital.com/

DESCUBREN UNA REGIÓN DEL CROMOSOMA 10 ASOCIADA AL DESARROLLO DEL
ALZHEIMER
EFE-Washington

Tres equipos diferentes de investigadores han descubierto que el
cromosoma 10 alberga genes decisivos para el desarrollo de la enfermedad
de Alzheimer, lo que podría abrir nuevas vías para tratar este grave
problema. El hallazgo, del que da cuenta esta semana la revista ‘Science
’, confirma que no existe un solo gen responsable de este desorden que
deteriora el cerebro y añade los genes del cromosoma 10 al ya conocido
gen APOE4 del cromosoma 19.

Los tres equipos han comprobado, en estudios de hermanos y familias con
al menos un miembro afectado por la enfermedad, que uno o varios genes
del cromosoma 10 parecen procesar la proteína beta-amiloide que forma
las placas que se crean en el cerebro de los enfermos y destruyen las
neuronas. «El próximo paso es encontrar ese gen o genes y averiguar cómo
funciona», ha declarado Steven Younkin, uno de los investigadores del
grupo que ha trabajado en la Clínica Mayo.

Los científicos aún no han aislado el gen responsable, pero sí la región
del ADN que lo contiene en el cromosoma 10. El gen o genes responsables
«parece tener un efecto en el riesgo de desarrollar la enfermedad tan
grande como el causado por el APOE4, pero es independiente y no
interacciona con él», ha explicado Alison Goate, especialista en
psiquiatría y genética de la Universidad Washington.

De aparición tardía

La influencia de estos genes parece ser decisiva en el Alzheimer de
aparición tardía, la forma más común que afecta a personas mayores de 65
años. Casi 4 millones de personas padecen en Estados Unidos este
desorden progresivo, que provoca demencia y es la cuarta causa de
muertes en el país. Su origen es desconocido, pero todos los enfermos
padecen un problema común, la formación de placas amiloides en el
cerebro, que destruyen las células.

Hasta ahora sólo se conocía una mutación genética, identificada como
APOE4, vinculada a la formación de las placas, pero «la nueva región
descubierta en el cromosoma 10 también puede afectar la proteína
amiloide Beta 42», ha explicado Younkin. Las personas con la versión
APOE4 tienen entre tres y ocho veces más posibilidades de desarrollar la
enfermedad que las que tienen la versión normal del gen, pero
extrañamente sólo la mitad de los enfermos muestra esa mutación. «Por lo
tanto, otros factores deben ser importantes en su aparición», señalan
los científicos, que creen que la explicación podría estar en el
cromosoma 10.

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El País http://www.elpais.es/

LOS ROBOTS AÚN NO GOBIERNAN EL MUNDO
Por: Kenneth Chang

Los expertos del congreso Humanoids 2000, escépticos sobre la capacidad
de las máquinas

Llega 2001 sin que una máquina inteligente decida enfrentarse a los
humanos, como la entrañable computadora Hal 9000, que, enloquecida, se
deshace de casi todos los viajeros espaciales de la nave Discovery en
2001, una odisea en el espacio, de Arthur Clarke. Y no es porque las
máquinas más avanzadas estén cumpliendo las leyes robóticas de Isaac
Asimov (un robot no debe dañar a un ser humano; un robot debe obedecer
las órdenes que le son dadas por un ser humano; un robot debe proteger
su propia existencia hasta donde esa protección no esté en conflicto con
lo anterior), sino porque entran en el siglo XXI con capacidades muy
limitadas. Los robots ni siquiera pueden reproducirse, como cualquier
animal, y los expertos no creen que vayan a desplazar a los humanos en
un futuro próximo.

Los organizadores de la conferencia Humanoids2000, celebrada este año,
hicieron una encuesta entre los participantes acerca de las posibles
implicaciones sociales de su trabajo. En una escala que va de 0 (muy
improbable) a 5 (muy probable), los investigadores evaluaron con un cero
la posibilidad de que los robots "sean el siguiente paso en la evolución
y acaben desplazando a los seres humanos". "Se muestran mucho menos
eufóricos que, por ejemplo, los productores de cine", declaró Alois
Knoll, de la Universidad de Bielefeld (Alemania), uno de los
organizadores de la conferencia, donde se presentaron informes sobre la
investigación para crear robots humanoides.
La encuesta se realizó antes del anuncio hecho por investigadores de la
Universidad Brandeis de que habían creado un sistema robótico que diseña
y construye otros robots. Pero en la conferencia, celebrada en el
Massachusetts Institute of Technology (MIT), la mayoría de los
participantes afirmaron que los robots capaces de enfrentarse a la
humanidad, como en la película Terminator, seguían perteneciendo al
reino de la ciencia-ficción.

Knoll enumeró las limitaciones de los robots actuales: "No tenemos la
destreza mecánica. No tenemos el suministro de energía. No tenemos el
cerebro. No tenemos las emociones. No tenemos la autonomía en general
para hacer que estas máquinas se acerquen siquiera a los seres humanos".
Incluso aunque existiesen robots inteligentes y tramposos, y quisieran
conquistar el mundo, tendrían que actuar con rapidez: la mayoría agotan
sus baterías en menos de media hora.

Pero el obstáculo más difícil para construir un robot inteligente, capaz
de evolucionar y de reproducirse a sí mismo puede ser la parte de la
reproducción. La capacidad del sistema Brandeis para hacer robots con
poca ayuda humana animó a plantear conjeturas sobre robots con
capacidades evolutiva y reproductiva, que puedan explorar la galaxia o
empujar a los humanos a la extinción.
Incluso los investigadores de Brandeis lo consideran exagerado. "Estamos
tan lejos de eso, que es una cuestión más bien absurda", dijo Jordan B.
Pollack. Las máquinas creadas en Brandeis eran poco más que juguetes,
mucho menos complejas que el sistema que los diseñó y construyó. En el
mundo biológico, la reproducción es una capacidad trivial, dominada por
todas las criaturas, desde el más pequeño de los microbios a la más
grande de las ballenas.

Los científicos han creado organismos que se reproducen y evolucionan
por su cuenta, pero sólo dentro de un ordenador. En 1994, Karl Sims,
entonces científico de Thinking Machines, pobló un mundo simulado de
criaturas animadas y evolutivas. Otros investigadores han creado
programas informáticos que se multiplican por sí solos y mutan de manera
similar a la de organismos reales como las bacterias, los hongos y las
moscas.
Pero la mayoría de los investigadores consideran una tarea casi
imposible el dotar a las máquinas de la capacidad de reproducirse, más
difícil aún que construir un robot inteligente.

Como otros expertos en robótica, Rodney Brooks, director del Artificial
Intelligence Laboratory, del MIT, prevé la creación de robots que se
monten a sí mismos a partir de piezas ya fabricadas. Pero para construir
una copia de sí mismo, un robot tendría que buscar las materias primas,
convertirlas en motores, sensores, chips y otras piezas, y montarlas. El
simple hecho de fabricar chips sería una tarea abrumadora para un robot.
"Los robots capaces de reproducirse deben abarcar toda esa capacidad en
unos cuantos metros cúbicos", explicó Brooks. "No veo que eso se vaya a
producir en un futuro próximo".
Bill Joy, de Sun Microsystems, en un artículo publicado abril en la
revista Wired, expresó su preocupación por que los robots con capacidad
de reproducirse pudiesen desplazar a la vida biológica, y sugirió que
los científicos deberían intentar evitar el desarrollo de algunas
tecnologías.
Pollack manifestó su desacuerdo: "Creo que es utilizarnos como el hombre
del saco". "La cuestión es si se va a descontrolar. Haría falta un gran
escenario industrial y de guerra para que alguien construyese un robot
catastrófico. No creo que nadie sepa hacerlo. ¿Podrían los robots
descubrir cómo convertirse en un elemento destructivo para la humanidad?
Y la respuesta es que eso está tan lejano como lo está un fax de
convertirse en un transportador de Star Trek".

Pero también hay optimistas. Hans P. Moravec, del Robotics Institute
(Universidad Carnegie Mellon), considera que los robots son el futuro, y
les da la bienvenida. Señala que la capacidad procesadora de los chips
se dobla cada 12-18 meses. "En 2040", dijo, "los robots serán tan
inteligentes como nosotros". Para entonces los robots deberían tener la
habilidad suficiente como para diseñar y construir fábricas
automatizadas que fabriquen versiones mejoradas de sí mismos, predijo.
"La competencia empresarial garantizará que los robots hagan el trabajo
de los humanos hasta que el 100% de la industria esté automatizada, de
arriba abajo", dijo Moravec. "Creo que nos podemos retirar cómodamente".
El último acto significativo de los humanos, afirmó, sería la aprobación
de leyes para garantizar que las empresas dirigidas por robots actúan en
interés de los humanos.
Moravec afirmó que no le molestaría ni siquiera que los robots
inteligentes finalmente desplazasen a la humanidad. "Estas cosas son
nuestros descendientes", afirmó. "Nosotros las construimos. En un
principio se hicieron, más o menos, a nuestra imagen. Los robots son
nosotros. La biología ya no es necesaria".

El pesimismo puede reflejar los numerosos obstáculos a los que los
investigadores se enfrentan para crear robots útiles, y no hablemos ya
de robots que desplacen a la humanidad. Los humanoides de dos patas
caminan lenta y torpemente. Robots como Kismet, del Artificial
Intelligence Laboratory, pueden presentar reacciones infantiles cuando
se les habla en diferentes tonos de voz, pero las discusiones sobre lo
que sería comportamiento consciente e inteligente se basan aún en la
filosofía, no en los experimentos.

Sin embargo, los robots no tienen que tener aspecto humano, ni siquiera
ser visibles, para resultar útiles, o peligrosos. En la revista Nature
(31 de agosto), investigadores de la Universidad de Lausana (Suiza),
informaron de que un grupo de robots programados con unas cuantas normas
sencillas que imitaban el comportamiento de las hormigas, eran capaces
de abastecer eficazmente su entorno.
Con el desarrollo de la nanotecnología, la construcción de máquinas a
partir de átomos y moléculas individuales, a Joy le preocupa que se
puedan crear microbios artificiales mejores que los biológicos.
Los robots minúsculos, 50.000 veces más pequeños que un centímetro, son
uno de los objetivos de la empresa Zyvex, pero sus directivos afirman
que no fabricarán nada que pueda suponer un peligro. Ralph C. Merkle,
investigador colaborador de Zyvex y asesor del Foresight Institute,
afirma que por diseño, los robots no serán capaces de evolucionar.
Riesgos
Para minimizar los riesgos, el Foresight Institute ha propuesto
directrices para su trabajo, incluida la codificación de la programación
y el diseño de los robots para que no puedan funcionar en un entorno no
controlado.

Los nanorrobots de Zyvex serían máquinas sin mente que seguirían
instrucciones para construir otros nanorrobots, incluidos algunos que se
pudiesen inyectar en la sangre de un paciente de hospital. "Se podría
programar para eliminar elementos específicos no deseados", como células
cancerígenas, obstrucciones de los vasos sanguíneos o gérmenes
invasores, explicó Merkle. Pero sin instrucciones, los nanorrobots no
podrían reproducirse.
El incluir una capacidad interna de duplicarse añadiría un coste y una
complejidad innecesarios; a no ser que se estuviese intentando crear un
peligroso nanorrobot como arma. Merkle está de acuerdo con Joy en que
quizá deberían evitarse algunas tecnologías. Pero, añadió, es necesario
continuar la investigación en esta área para crear defensas en caso de
que un enemigo liberase un arma nanorobótica.

Una flota galáctica

Frank J. Tipler, catedrático de Física Matemática en la Universidad de
Tulane, cree que los robots son el futuro de la vida, y alega que la
ausencia de naves espaciales robóticas que sobrevuelen la Tierra
significa que no hay otras especies inteligentes en la galaxia. "No sólo
no hay vida inteligente en la galaxia", afirmó Tipler, "sino que no hay
vida inteligente al menos en mil millones de años luz".
Los robots capaces de multiplicarse, alega Tipler, también serían una
manera eficaz de explorar la galaxia. Se podrían enviar varias naves
desde la Tierra para explorar las galaxias cercanas. Después de
transmitir informes de lo que encontrasen, la nave establecería fábricas
para construir más naves espaciales y dirigirlas a las siguientes
estrellas más cercanas.
Incluso aunque cada sonda viajase a una décima parte de la velocidad de
la luz, la flota cada vez mayor sería capaz de visitar todas las
estrellas de la galaxia en diez millones de años, menos de la milésima
parte de la edad de la galaxia.

Dichas visiones todavía les parecen lejanas a la mayoría de los
investigadores.
"Nunca diría jamás", explicó Alois Knoll, de la Universidad de Bielefeld
(Alemania). "Pero la probabilidad de que esto suceda durante nuestra
vida es muy remota".

[Nota] * El presente artículo apareció publicado en The New York Times

Para más información:
Revista Wired http://www.wired.com/wired/
Revista Nature http://www.nature.com/nature/

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EL CHUPACABRAS
Por : Pedro Luis Gomez Barrondo

Bien sabido es que, por estas fechas navideñas, la mayoría de nosotros
nos encontramos inmersos ya en las obligaciones sociales, que tan
peculiar época nos impone. Se abre súbitamente ante nosotros ese periodo
en el que los niños, ingenuos aún en sus primeras certezas, consideran
que todo es posible –no en balde miles de padres, ayudados por la Disney
Productions, nos empeñamos, muchas veces incluso vulnerando nuestras
propias creencias, en hacerles partícipes de pequeños fragmentos de
irracionalidad que ora llegan de Oriente - a lomos de camellos,
ataviados con magnos vestidos de púrpura y coronas de oro-, ora del con
el cambio climático ya no tan frío Norte – bajo la apariencia de viejo
roquero, dotado de un descomunal barrigón cervecero, que, montado en una
peculiar Harley tirada por renos y con la testa culminada en un
pintoresco bonete encarnado, nos saluda con su ¡Ho, Ho, Ho!.

Bueno, el caso es que el otro día, a la salida del trabajo, me encontré
con un amigo, de esos con los que solamente nos topamos de Pascuas a
Ramos, quien inmediatamente decidió invitarme a festejar el encuentro.
La verdad es que soy poco dado a callejear por lo que decidí rechazar su
invitación y posponerla para otra ocasión. Fue entonces cuando, sin
venir a cuento, empezó a hablarme de un pintoresco bichejo que, como
bien nos ha recordado en su artículo el Dr. Zenón Sanz – a quien
aprovecho para felicitar estas fiestas y desearle lo mejor en sus
peculiares investigaciones-, ha deambulado a sus anchas por estas
páginas. Me refiero, como ya habrán supuesto, al tan denostado,
perseguido y tiroteado Chupacabras,

Hasta aquí la verdad es que no tendría mayor importancia el asunto que
les narro, dado lo desgraciadamente habitual de este tipo de
conversaciones sobre temas tan poco racionales. Lo que si debo confesar
que llamó poderosamente mi atención es que mi amigo, a quien yo hasta el
momento había tenido por persona sensata, insistiese en que incluso
había llegado a tener unos cuantos ¡entre sus manos!.

Como buen escéptico le pedí inmediatamente una demostración irrefutable
de lo que tan vehementemente afirmaba. Ante mi extrañeza me contestó: ¡
Ningún problema Pedro! ¿La quieres ahora mismo? ¡Joder! pensé, ¡este tío
se ha vuelto tarumba durante el tiempo en que no nos hemos visto!; pero…
había algo en su sonrisa que me decía que efectivamente aquellos
Chupacabras estaban realmente al alcance de la mano y, según me confirmó
a continuación, ¡aquí mismo en Bilbao, sin tener que desplazarnos más de
quinientos metros!.

Era realmente tarde pero ¡qué demonios! la oportunidad de salir de dudas
la pintaban calva. Así que decidí aceptar la demostración y juntos nos e
ncaminamos con paso resuelto hacia un local parcamente iluminado y del
que salía una verdadera barahúnda.

Lo que pasó a partir del momento en que cruzamos el umbral de aquel
antro es realmente inenarrable, entre otras cosas porque mis recuerdos
empiezan a ser borrosos a partir del momento en que, tal y como había
asegurado mi amigo, pude tener entre mis manos al cuarto chupacabras de
los muchos que luego pasaron por ellas. Solamente puedo decirles que al
día siguiente en mi habitación, en medio de la penumbra a la que me
había postergado el fuerte dolor de cabeza derivado de la observación
experimental realizada, encontré un papelito mal doblado en mi bolsillo
en el que quedaba demostrado como habíamos efectivamente encontrado a
los  ansiados Chupacabras.
En él, alguien con pulso claramente tembloroso, había garabateado la
siguiente inscripción: Coktail “Chupacabras” (Ingredientes: Una garrafa
de 5 litros de vino tinto de rioja, 1 Kilo de frutillas variadas, 1
botella de cognac, 1 botella de oporto, Azúcar a gusto, Hielo abundante.
Revolver y tomar frío).

Lo más aterrador es que junto al “Chupacabras” aparecía detallada toda
una serie de monstruosos entes, entre los que apenas pude distinguir al
“Loch Ness Monster”, al “Yeti”, al “Conde Dracul”, una “Serpiente
 marina”, la “Momia” y un “Frankestein”; cuyas composiciones alquímicas
he decidido obviar en este artículo por no contribuir a la expansión de
tan aterrador conocimiento.

Para terminar con la narración de mi encuentro con el Chupacabras,
quisiera solamente pedirles que, en las celebraciones que se avecinan,
me admitan un consejo: ¡Amigos, no me abusen de los tragos!, no sea que
de lo contrario acaben persiguiendo apariciones marianas en el fondo de
una copa o, lo que es peor, con un par de colmillos clavados en la
yugular. Tengan en cuenta mi admonición  pues es bien sabido que, cuando
uno se dedica a la juerga, hasta es posible encontrarse con el único y
auténtico Chupacabras: a saber, aquel que habita en el fondo de una
botella. Salud y buen provecho.






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